Voormalig advocaat Trump bekent belastingfraude

De FBI verdenkt de 51-jarige Cohen van bankfraude, belastingfraude en het overtreden van regels rondom campagnefinanciën.

Michael Cohen eerder op de dag. Foto Richard Drew/AP

De voormalige advocaat van de Amerikaanse president Donald Trump, Michael Cohen, heeft dinsdagavond bekend schuldig te zijn aan bankfraude, belastingfraude en het overtreden van regels rondom campagnefinanciën. Dat meldt persbureau Reuters. Rond dezelfde tijd werd bekend dat Trumps oud-campagnemanager Paul Manafort schuldig is bevonden aan fraude.

Cohen verklaarde onder ede dat hij in opdracht van Trump betalingen organiseerde “met als voornaamste doel het beïnvloeden van de verkiezingen”. Zo moesten de “veronderstelde affaires” van Trump verborgen blijven. Hiermee lijkt hij te refereren aan het zwijggeld dat betaald werd aan pornoactrice Stormy Daniels. Trump betaalde Cohen het geld later terug. Cohen noemde Trump niet bij naam, maar sprak consequent van “de kandidaat”.

Lanny Davis, de advocaat van Michael Cohen, noemde Trump na afloop wel bij naam. “Vandaag heeft hij onder ede verklaard dat Trump hem de opdracht heeft gegeven om een misdaad te plegen.” Vervolgens vroeg hij zich af “waarom die betalingen wel strafbaar zijn voor Cohen maar niet voor Trump”.

Eerder op de avond meldden diverse media al dat Cohen een akkoord had bereikt met aanklagers om schuld te bekennen. Cohen krijgt strafvermindering in ruil voor zijn schuldbekentenis. Volgens de rechter moet hij tot vijf jaar en drie maanden de cel in. Als onderdeel van het akkoord gaat Cohen niet tegen de uitspraak in.

De rechter spreekt het vonnis uit op 12 december. De borgsom voor Cohen bedraagt een half miljoen dollar, omgerekend ruim 432.000 euro.

Afgelopen weekend werd bekend dat onderzoekers de criminele aanklachten tegen Cohen aan het afronden waren. Die zouden voor het eind van augustus bekend worden gemaakt.

Lees ook: Onderzoek naar advocaat is gevaarlijk voor Trump

Tegenslag voor Trump

Een deal tussen de advocaat en de FBI kan een enorme klap zijn voor Trump. Cohen werkte meer dan tien jaar lang als de persoonlijke advocaat van de vastgoedmagnaat. Hij bleef Trump adviseren nadat hij de verkiezingen won en president werd. Cohen zei eerst dat hij “een kogel zou opvangen” voor de president, maar Trump heeft inmiddels afstand van hem genomen.

De advocaat was jarenlang de uitvoerend directeur van The Trump Organzation. Hierover schreef NRC-redacteur Maartje Somers eerder:

“Zo was hij ook betrokken bij tal van ondoorzichtige internationale vastgoeddeals, waarvan sommige met spelers in landen met autocratische regimes. Als iemand dus de nachtzijde kent van de president en diens bedrijven, dan is het Michael Cohen. De neerslag van al die kennis, in onder meer documenten op usb-sticks, laptops en mobieltjes, is sinds de inval in handen van justitie.”

Stormy Daniels

Cohen bekende eerder dit jaar dat hij pornoactrice Stormy Daniels 130.000 dollar (105.000 euro) zwijggeld had betaald. In ruil daarvoor moest zij haar mond houden over een slippertje dat zij met Trump zegt te hebben gehad. Trump ontkent de verhouding.

De FBI viel in april het huis, kantoor en een hotelkamer van Cohen binnen. Daarbij namen zij meerdere gegevensdragers met miljoenen bestanden in beslag. Trump noemde de inval “een rasechte aanval op ons land”.

Het onderzoek naar Cohen staat los van het onderzoek van speciaal aanklager Robert Mueller naar de veronderstelde banden van het Trump-campagneteam met de Russische overheid. Wel begonnen de autoriteiten de zaak tegen Cohen nadat zij een tip van Mueller hadden ontvangen.

    • Casper van der Veen