Wordt dure struisvogeljas Manafort fataal?

Rusland-onderzoek

Amerikaanse aanklagers hebben Paul Manafort, de voormalige campagneleider van president Donald Trump, dinsdag bij het begin van zijn proces in Virginia afgeschilderd als een fraudeur met een weelderige levensstijl, die tientallen miljoenen dollars verborg van de Amerikaanse fiscus. Op de eerste dag van het langverwachte proces tegen Manafort werden juryleden geselecteerd, openingsverklaringen geleverd en een eerste getuige gehoord – een buitengewoon snelle gang van zaken. Naar verwachting zal de rechtszaak enkele weken duren.

Manafort, een voormalige lobbyist voor de Oekraïense oud-president Viktor Janoekovitsj, wordt ervan beschuldigd meer dan 60 miljoen dollar aan inkomsten van zijn politieke werk in Oekraïne naar ruim 30 buitenlandse bankrekeningen te hebben gesluisd, onder meer in Cyprus. Hij zou een groot deel ervan buiten het zicht van de Amerikaanse belastingdienst hebben gehouden.

Met zijn geld zou hij miljoenen dollars aan onroerend goed hebben gekocht, alsmede een vloot aan auto's, honderdduizenden dollars aan merkkleding, een horloge van 21.000 dollar en een dure struisvogeljas, zetten de aanklagers uiteen. „Een man in deze rechtszaal geloofde dat de wet geen betrekking op hem had”, stelde federale aanklager Uzo Asonye.

De rechtszaak tegen Manafort, die de campagne van Trump leidde in de zomer van 2016, is het eerste proces dat voortvloeit uit het Rusland-onderzoek van de speciale aanklager, Robert Mueller. Manafort ontkent schuldig te zijn aan de aanklachten van belastingontduiking en bankfraude, die betrekking hebben op de periode voordat hij verbonden was aan de campagne van Trump. Mueller was niet aanwezig in de rechtszaal.

De aanklachten tegen Manafort hebben geen directe betrekking op de centrale vraag van het Rusland-onderzoek: of de campagne van Trump met Rusland heeft samengewerkt om de uitslag van de presidentsverkiezingen te beïnvloeden. De 69-jarige Manafort, een sleutelfiguur bij de beantwoording van die vraag, staat door de grondig gedocumenteerde aanklachten tegen hem echter onder druk om alsnog mee te werken met de speciale aanklager. Dat heeft hij tot nog toe geweigerd. Hij kan jarenlange gevangenisstraf krijgen als hij schuldig wordt bevonden. Mogelijk hoopt hij dat Trump hem gratie zal verlenen.

Een veroordeling van Manafort zou een belangrijke doorbraak zijn voor Mueller, die door president Trump voortdurend wordt beschuldigd van een „heksenjacht” tegen de president. Mueller heeft tot nog toe 32 personen en drie organisaties aangeklaagd. Trump en zijn medewerkers doen ondertussen hun best om de president van Manafort te distantiëren.

    • Frank Kuin