Thailand haalt opgelucht adem: het voetbalteam is gevonden

Thailand Na negen dagen zoeken is het team van twaalf spelers en één coach veilig aangetroffen. Hen bevrijden wordt nog een lastige operatie.

Een student laat een foto zien van een van zijn klasgenoten, Prachak Sutham, een van de jongens die wordt vermist. Foto Lillian SuwanrumphaAFP

Thailand haalt opgelucht adem. Een jeugdvoetbalteam dat al negen dagen werd vermist nadat het verdween in een grottencomplex in Noord-Thailand, werd maandag dan eindelijk gelokaliseerd door reddingswerkers. Alle twaalf jongens, tussen de elf en zestien jaar oud, en hun 25-jarige coach blijken in leven. Op videobeelden, gemaakt door reddingswerkers, ogen ze gezond. Ze hebben wel honger, zeggen ze.
„Mariniers hebben alle dertien vermisten in leven gevonden”, aldus de gouverneur van de provincie Chiang Rai maandagavond laat lokale tijd tegen lokale media. „Ze zijn in veiligheid aangetroffen. We verzorgen ze totdat we ze eruit kunnen halen.”
Het betekent naar alle waarschijnlijkheid een happy end voor een verdwijning die heel Thailand in de ban hield.

Mega-operatie

Sinds zaterdag 23 juni zat jeugdteam de Wilde Zwijnen vast in het uitgestrekte grottenstelsel Tham Luang, in het noorden van het land. Na hun voetbaltraining gingen de jongens en hun coach samen de grotten in. Thaise autoriteiten denken dat ze na een fikse regenbui niet meer terug konden. De grotten zijn kruip-door-sluip-door en het opkomende water heeft hun terugweg geblokkeerd. Toch bleef de hoop bestaan dat de jongens ergens een hoger gelegen holte hadden gevonden waar ze genoeg lucht en schoon water hadden. Een coördinator van het reddingsteam zei eerder al tegen de Bangkok Post dat fitte jongens „makkelijk een maand of anderhalf” zonder eten zouden moeten kunnen, zolang ze maar water hebben dat schoon genoeg is om te drinken en dat zou in de grot voorhanden moeten zijn. Maar in het uitgebreide grottenstelsel was het bijna onmogelijk de jongens snel te lokaliseren - de enige aanwijzing waren hun mountainbikes, neergezet tegen een hek bij de ingang.

De zoekactie is in ruim een week uitgegroeid tot een mega-operatie. Volgens de internationale persbureaus zijn zeker duizend hulpverleners betrokken. De Thaise marine heeft de leiding, professionele Britse duikers helpen mee en ook uit de Verenigde Staten, Australië, China en Japan zijn hulpdiensten ingevlogen. Reddingswerkers gooiden de afgelopen week noodpakketjes met kaarten, zaklampen en eten in gaten in de grond boven het grottenstelsel, in de hoop dat de jongens precies dáár vastzaten.

Groepsgebeden

De betrokken gezinnen kregen uit heel Thailand steun. Veel scholen hielden speciale groepsgebeden en landelijke media zonden dag en nacht een voor de jongens geschreven liedje uit. Op sociale media gingen allerlei lieve berichten rond, met een hashtag in het Thais die vrij vertaald betekent: „De vreemdelingen die we het liefste willen zien.”

Het reddingsteam had het intussen moeilijk. Reddingswerkers probeerden de grotten leeg te pompen, maar moesten hun werk geregeld staken vanwege zware regenbuien. De doorgangen zijn zo smal dat de duikers er niet doorheen pasten met hun zuurstoftanks.

Maandag eerder op de dag zeiden reddingswerkers dat ze minder dan 500 meter verwijderd waren van een verhoging in een grote holte, bijgenaamd Pattaya Beach, waarvan ze vermoedden dat de jongens er zaten. Uiteindelijk zijn ze op enige honderden meters daarvandaan aangetroffen. Onduidelijk is op welke diepte ze zich bevinden.

De zoekactie verandert nu in een reddingsactie. Het is zaak de jongens eruit te krijgen voordat de voor komende dagen voorspelde zware regen gaat vallen en het waterpeil in de grotten weer stijgt. Buiten staan dertien medische teams stand by: elke jongen krijgt zijn eigen team.

Dit stuk is op 2 juli om 21.56 geactualiseerd met details over de vindplaats van de jongens.

Bekijk ook de inbeeld: Thais jeugdelftal zit vast in ondergronds grottencomplex
    • Annemarie Kas