Met man en macht de kaalslag in de Britse lokale pers te lijf

Regiopers in het VK Om de hoek van de Salisbury Journal werd de Rus Skripal vergiftigd. Een vloek en een zegen voor de krant.

Kiosk in Londen. Foto Simon Dawson/Bloomberg

Rebecca Hudson was de eerste schrijvende journalist die doorhad dat er een groot verhaal schuilging in de twee mensen die op een maartse zondagmiddag bewusteloos gevonden waren op een bankje. De politie had de Maltings, een autoluw winkelgebied in Salisbury, hermetisch afgezet. „Drugs”, zegt Hudson, inmiddels waarnemend hoofdredacteur van de Salisbury Journal. „Ik dacht dat dit de eerste overdosis van Fentany was”, zegt Hudson.

Hudson volgde de zaak op voet. „Uiteindelijk kreeg ik van journalisten bij de BBC te horen dat zij op het punt stonden te melden dat het vergiftiging van een Russische spion betrof. Absoluut bizar.” Sergej (66) en Joelia Skripal (33) bleken met Novitsjok-zenuwgas te zijn vergiftigd. Premier May wees naar het Kremlin en een diplomatieke rel was geboren. Honderden journalisten overspoelden Salisbury.

De Salisbury Journal onderhoudt goede contacten met de lokale politie en de gemeente. Opeens werd het onderzoek overgenomen door de landelijke anti-terreureenheid, waren de veiligheidsdiensten en 10 Downing Street erbij betrokken. Het voelde voor de redacteuren alsof hun stad en het verhaal werden afgepakt.

Toch zochten lezers massaal de website van de lokale krant op. In een normale week trekken de weekeditie op papier en de site gecombineerd 127.000 lezers. In de week na de aanslag kreeg de site meer dan een miljoen hits. De redactie hield een liveblog bij. „We hadden drie verslaggevers en een hoofdredacteur”, zegt Hudson. „We werkten non-stop.”

De Salisbury Journal is een van de oudste kranten van Engeland, opgericht in 1729. In de begintijd was de krant eigendom van tycoons William en Benjamin Collins, schrijft Oxford-academicus Christine Ferdinand in haar boek over de broers. Halverwege de achttiende eeuw was er een omwenteling gaande, aldus Ferdinand, en de broers Collins zagen een kans: de regionale pers was in opkomst, niet langer werden kranten alleen in Londen bedacht en gedrukt. Ook werden de pagina’s niet langer gevuld door aristocraten, maar door professionele auteurs die de massa’s aan zich wilden binden.

Spionagethriller

Dat is precies wat hoofdredacteur Hudson nog steeds wil. Ze wil vooral journalistiek bedrijven op een manier die bewoners van Salisbury aanspreekt. Dat betekende meer oog hebben voor de gemeenschap en minder aandacht voor de spionagethriller die zich onder hun neus afspeelde. De krant legde uit dat het leger op straat stond om te helpen met de schoonmaakactie. De krant informeerde bewoners of het ziekenhuis open was voor regulier bezoek. De krant schreef gedetailleerder dan de landelijke media over de klap die het bedrijfsleven en de horeca kregen.

Wat de krant niet deed? Aanbellen bij de buren van Skripal, zoals landelijke media wel deden. Hudson: „Dat stellen onze lezers niet op prijs. Wij hebben hen in de toekomst weer nodig om ons te tippen over andere verhalen.”

De krant moet het inmiddels doen met twee verslaggevers, inclusief Hudson. Er is een contentmanager die hen bijstaat, voor de opmaak en de opiniepagina’s. „In de gouden tijden had de krant zeker tien verslaggevers”, zegt Hudson.

De stadskrant is eigendom van Newsquest, een Britse uitgever van circa tweehonderd regionale titels. Newsquest publiceert slechts beknopt de financiële resultaten, aangezien het bedrijf zelf een dochteronderneming is van Gannett, de Amerikaanse uitgever van onder meer USA Today.

Nieuws oppotten tot donderdag

Vorig jaar meldde Newsquest dat in 2016 (meest recente resultaten) de omzet 13 procent daalde, tot 44,7 miljoen pond. De winst daalde 36 procent tot 8,2 miljoen pond. Lagere advertentie-inkomsten, lagere inkomsten uit print. Newsquest schrapte tientallen banen.

Hudson ziet het gebeuren. „Onze grootste concurrent is de website van Spire FM, een lokale radiozender. Als wij online een betaalmuur optrekken, wijken onze lezers uit.” De krant probeert zo veel mogelijk lezers naar de betaalde papieren krant (1,15 pond) te trekken. Primeurs potten ze op tot donderdag, als de weekeditie verschijnt.

De crisissfeer van maart is weg in het provinciestadje. Toeristen picknicken op het grasveld voor de kathedraal. Alleen pizzarestaurant Zizzi’s en de pub waar Sergej en Joelia Skripal aten en dronken voor hun vergiftiging zijn nog gesloten. Hudson heeft in die tijd een belangrijke les geleerd. „In tijden van onzekerheid komen mensen naar ons voor vragen over veiligheid en de gemeenschap. Ik zie het als onze plicht online iedereen daarin te voorzien.”

    • Melle Garschagen