Celstraf voor Turkse bankier

Goudstaven Voor het ontduiken van Amerikaanse sancties tegen Iran moet een Turkse bankier 32 maanden de cel in.

De Turkse bankier Mehmet Hakan Atilla (2e van links vooraan) luistert naar het voorlezen van het vonnis. Tekening Elizabeth Williams/AP

Een rechtbank in New York heeft Mehmet Hakan Atilla, een bankier van de Turkse staatsbank Halkbank, veroordeeld tot 32 maanden celstraf wegens betrokkenheid bij het ontduiken van Amerikaanse sancties tegen Iran. Het vonnis vormt het sluitstuk van een politiek explosief proces, dat tot grote spanningen leidde tussen de Verenigde Staten en Turkije.

De zaak draaide om de smokkel van goudstaven van Turkije naar Iran waarmee de illegale Iraanse oliehandel werd betaald. Dit verliep via diverse Turkse staatsbanken, waaronder Halkbank. Atilla was de enige verdachte in de zaak. Hij werd in januari schuldig bevonden op vijf van aanklachten, waaronder fraude en betrokkenheid bij het omzeilen van de economische sancties tegen Iran.

Lees ook dit achtergrondverhaal over het proces: Turken smullen van proces in VS dat Erdogan nerveus maakt.

De kroongetuige in de zaak was de Turkse goudhandelaar Reza Zarrab, die de spil vormde van de zwendel. Hij was eerst verdachte, maar sloot een deal met justitie. Hij zei tijdens zijn getuigenis dat diverse ministers en betrokken waren bij de miljardenzwendel Ook president Recep Erdogan zou ervan op de hoogte zijn geweest. De Turkse president ontkent alle beschuldigingen en noemt het proces een complot om hem ten val te brengen.

De straf valt lager uit dan de vier jaar die door de aanklagers werd geëist. Maar volgens de rechter speelde Atilla niet zo’n centrale rol in de zwendel als de aanklagers stelden. Hij was „op momenten een terughoudende deelnemer” en niet „een meesterbrein van een criminele onderneming".

Wat ook meewoog in de straf was dat Atilla geen steekpenningen heeft aangenomen en dat de kans op herhaling klein is. „Het lijkt erop dat de heer Atilla in grote mate orders van zijn baas heeft opgevolgd”, zei de rechter. Atilla, die al veertien maanden vastzit, gaat in beroep. Maar een van zijn advocaten noemde het vonnis „fair”.

Een eventuele boete voor Halkbank wordt later bepaald.