De wederopstanding van Twitter

Sociale media Twitter werd gezien als het zorgenkindje van Silicon Valley. Nu lijkt het bedrijf eindelijk zijn draai gevonden te hebben.

Beeld Studio NRC

Het gaat verrassend goed met Twitter. Na meer dan tien jaar verlies draaien heeft het sociale netwerk voor het tweede kwartaal op rij winst geboekt. En het aantal gebruikers neemt toe. Dinsdag schoot de beurskoers van het bedrijf 5 procent omhoog toen bekend werd dat Disney live nieuws-, entertainment- en sportprogramma’s voor het platform gaat maken.

Geruime tijd werd Twitter gezien als het zorgenkindje van Silicon Valley. Terwijl concurrenten als Facebook en Google de digitale advertentiemarkt domineerden (8 op de 10 online advertentiedollars gaan naar een van deze bedrijven), lukte het Twitter maar niet op even indrukwekkende wijze adverteerders aan zich te binden. Nu lijkt het bedrijf eindelijk zijn draai te hebben gevonden.

In het eerste kwartaal van 2018 boekte Twitter omgerekend 50 miljoen euro winst; de omzet kwam uit op 546 miljoen euro, een stijging van 21 procent ten opzichte van het eerste kwartaal van 2017. Ook steeg het aantal maandelijkse gebruikers van Twitter in het eerste kwartaal van 2018 met 6 miljoen naar 336 miljoen en het aantal dagelijkse gebruikers nam met 10 procent toe.

Een belangrijke reden voor de wederopstanding: Twitter heeft zijn ambities bijgesteld. Het sociale netwerk bracht in 2017 de operationele kosten, zoals onderzoek en marketing, met 30 procent omlaag, en zegt zich nu vooral te richten op zijn niche als sociaal nieuwsplatform. Terwijl concurrenten Facebook en Google gericht zijn op groei, lijkt Twitter genoegen te nemen met op een slimme manier geld verdienen aan bestaande gebruikers. „Ze worden niet zo glanzend als ze waren”, zei een analist tegen The New York Times. „Maar ze zijn goed genoeg.”

Het bedrijf voerde flink wat veranderingen door, met als gevolg dat gebruikers meer tijd doorbrengen op het platform. Dat betekent: meer kansen voor adverteerders om potentiële klanten te bereiken, en dus meer inkomsten voor Twitter. Zo werd de tijdlijn onderhevig aan een algoritme, waardoor gebruikers meer relevante tweets te zien kregen in plaats van de laatst geplaatste berichten.

Tweet werd opgerekt naar 280

Ook werd de limiet van het aantal tekens per tweet opgerekt van 140 naar 280 en sloot Twitter deals met onder meer de Amerikaanse honkbalorganisatie MLB om wedstrijden live uit te zenden in de Verenigde Staten. De deal met Disney moet ook in dat licht worden gezien: live-uitzendingen houden de ogen langer gericht op het scherm en bieden dus meer advertentiemogelijkheden.

Bovendien onderstreept Twitters beroemdste gebruiker, de Amerikaanse president Trump, bijna dagelijks de waarde van het platform als nieuwsmedium. Voor wie op de hoogte wil blijven van de laatste ontwikkelingen – en zich vervolgens wil mengen in het koor aan meningen over die ontwikkelingen – blijft Twitter een heel functioneel platform. Het bedrijf gaat zich de komende tijd nog meer richten op nieuws. Zo wordt het volgen van actuele onderwerpen makkelijker en komen er aparte tijdlijnen voor grote gebeurtenissen.

Ondanks de nieuwe koers heeft Twitter, net als Facebook, nog geen duurzame oplossing gevonden voor een van de grootste problemen die sociale netwerken plagen: trollen en bots die nepnieuws en haatdragende berichten verspreiden. Twitter, dat zich in oktober moest verantwoorden in het Amerikaanse Congres voor de Russische invloed op de verkiezingen in de VS, nam veel maatregelen om zulke berichten te weren. Duizenden accounts zijn geblokkeerd en Russische staatsmedia worden van het platform geweerd. Bovendien werden functies verwijderd waarmee gebruikers met één klik meerdere tweets konden plaatsen, zodat spam en automatisering (bots zijn officieel niet verboden op Twitter) worden ingeperkt. Toch zijn desinformatie, racisme en haatberichten nog lang niet van het platform geweerd.

Hoe groot het probleem is blijkt uit een in maart gepubliceerd onderzoek van het Media Lab van MIT, waarin de onderzoekers concluderen dat nepnieuws zich sneller, vaker en verder op Twitter verspreidt dan echt nieuws. Mensen zijn eerder geneigd nepnieuws te retweeten omdat het nieuwe of verrassende informatie bevat, aldus de onderzoekers. Voor dat menselijke gedrag heeft Twitter nog geen oplossing.

    • Sophie van Oostvoorn