Barbara Bush stond bekend als een schrandere First Lady

De vrouw van oud-president George H.W. Bush en moeder van oud-president George W. Bush was al enige tijd ziek. Ze stond bekend als pretentieloos, met een scherpe tong.

De voormalige Amerikaanse First Lady Barbara Bush met haar echtgenoot, oud-president George H.W. Bush, en haar zoon, toenmalig president George W. Bush, in Texas in 2007. Foto Jason Reed / Reuters

De voormalige Amerikaanse First Lady Barbara Bush is dinsdag op 92-jarige leeftijd overleden in haar woonplaats Houston. Bush, echtgenote van oud-president George H.W. Bush en moeder van oud-president George W. Bush, was al enige tijd ziek.

Haar overlijden werd bekendgemaakt door Jim McGrath, een woorvoerder van de familie Bush, in een verklaring die werd verspreid via Twitter.

Bush had het afgelopen weekeinde laten weten dat haar gezondheid in slechte toestand was en dat ze na overleg met artsen had besloten dat ze geen medische behandeling meer wilde, maar alleen palliatieve zorg thuis. Ze leed aan long- en hartproblemen. Volgens familieleden was ze in goede stemming.

Barbara Bush stond bekend als een schrandere First Lady tijdens de ambtstermijn van haar man van 1989 tot 1993, en als een vurige verdediger van haar invloedrijke Republikeinse familie, onder wie haar zoons George W. Bush, president van 2001 tot 2009, en Jeb Bush, voormalig gouverneur van Florida en kandidaat voor het presidentschap in 2016.

Barbara Bush met haar man George H.W. Foto Rick Wilking/Reuters

Met haar karakteristieke grijze haar verwierf ze een reputatie van een pretentieloze First Lady met een scherpe tong, die zich inzette voor leren lezen en schrijven. Voordat ze First Lady werd, was ze acht jaar lang Second Lady tijdens het vicepresidentschap van haar man onder president Ronald Reagan (1981-1989).

Maar hoewel ze als moeder van een politieke dynastie decennialang dicht bij het centrum van de macht stond, had ze een ontwapenende zelfspot die haar een grote populariteit bezorgde. Hoewel ze zich afzijdig hield van politieke debatten, kwam ze vaak krachtig uit voor haar mening. Binnen haar familie stond ze bekend als ‘the enforcer’, de handhaver.

Nakomeling van kolonist

Barbara Bush werd in 1925 in New York geboren als Barbara Pierce, een nakomeling van een kolonist in New England die ook een voorvader was van Franklin Pierce, de veertiende president van de VS (van 1853 tot 1857).

In 1945 trouwde ze met George H.W. Bush (93), die ze ontmoette op een dansavond op de middelbare school; hun 73-jarige huwelijk is het langste van een presidentieel echtpaar uit de Amerikaanse geschiedenis. Ze kregen zes kinderen; een dochtertje, Pauline ‘Robin’, overleed in 1953 op 3-jarige leeftijd aan leukemie. Het echtpaar Bush had 17 kleinkinderen en zeven achterkleinkinderen.

Bush was de enige vrouw die zowel haar man als haar zoon tijdens haar leven president van de Verenigde Staten zag worden. Ook Abigail Adams, de echtgenote van John Adams, de tweede president van de VS, was de vrouw en de moeder van een Amerikaanse president. Zij maakte echter de verkiezing van haar zoon John Quincy Adams tot zesde president in 1824 niet mee; ze overleed in 1818.

Barbara Bush was een politieke echtgenote ten voeten uit; ze voerde campagne aan de zijde van haar man, twee maal voor het vicepresidentschap (in 1980 en 1984) en twee maal voor het presidentschap (in 1988 en 1992). Maar ze mengde zich niet in zijn beleid. ,,Ik rommel niet in zijn kantoor”, zei ze. ,,En hij rommelt niet in mijn huishouden.”

Tijdens de Republikeinse conventie van 1988, toen haar man presidentskandidaat werd, zei ze:

,,Met mij krijgt u wat u ziet. Ik ben geen presidentskandidaat - George Bush is de kandidaat.”

Later voerde ze ook campagne voor haar zoons. Aanvankelijk was ze terughoudend toen Jeb Bush zich kandidaat stelde: ,,we hebben genoeg Bushes gehad”. Maar toen haar zoon tijdens de campagne steeds persoonlijk werd aangevallen door Donald Trump, sprak ze haar afkeer uit: ,,Hij heeft vreselijke dingen gezegd over vrouwen, vreselijke dingen over het leger”, zei ze over Trump. ,,Ik begrijp niet waarom mensen voor hem zijn.”

Fabelachtige First Lady

Oud-president George W. Bush heeft ,,bedroefd” gereageerd op het overlijden van zijn moeder. ,,Barbara Bush was een fabelachtige First Lady en een vrouw als geen andere”, zei hij in een verklaring. ,,Ze bracht miljoenen vrolijkheid, liefde en geletterdheid. Ik ben een gezegend man met Barbara Bush als mijn moeder.”

President Donald Trump en First Lady Melania Trump zeiden in een verklaring van het Witte Huis dat Barbara Bush ,,lang zal worden herinnerd om haar devotie voor land en familie, die ze beide onfeilbaar diende.”

Oud-president Barack Obama noemde haar ,,de rots van een familie die is toegewijd aan openbare dienstverlening.”

Twitter avatar BarackObama Barack Obama Our statement on the passing of Former First Lady Barbara Bush: https://t.co/MhTVYCL9Nj

En oud-president Bill Clinton, die haar man versloeg bij de presidentsverkiezingen van 1992 maar naderhand een goede band opbouwde met de familie Bush, prees haar ,,vastberadenheid en elegantie, brein en schoonheid.”

Twitter avatar BillClinton Bill Clinton Barbara Bush was a remarkable woman. She had grit & grace, brains & beauty. She was fierce & feisty in support of her family & friends, her country & her causes. She showed us what an honest, vibrant, full life looks like. Hillary and I mourn her passing and bless her memory.

Barbara Bush overleed volgens betrokkenen met haar man aan haar zijde. Ze wordt zaterdag begraven in Houston.