Hoe stelt Apple jouw nieuws samen?

De Formule Hoe Apple News werkt, houdt het bedrijf geheim. Om toch een beeld te krijgen doen we een steekproef. De selectie van artikelen is meer plaatselijk dan persoonlijk.

Nederlandse nieuwssites hebben er sinds 2016 een distributeur van formaat bij: Apple News, het rijtje met vier nieuwsberichten dat je ziet als je naar rechts veegt op het beginscherm van je iPad of iPhone.

Volgens onderzoeksbureau Telecompaper bezit ruim 30 procent van de Nederlanders een iPhone. Ongeveer 95 procent daarvan draait op een recente versie van iOS die Apple News standaard toont als widget – de lijst met mini-apps naast je beginscherm.

Veel mensen klikken daarop. Daardoor zorgt een vermelding op Apple News al snel voor een piek in de leescijfers. In ieder geval bij NRC.nl, maar ook bij andere media, levert Apple News soms een kwart van alle mensen die op hetzelfde moment de site bezoeken. Dat effect wordt sterker nu Facebook de hoeveelheid nieuws in je tijdlijn heeft teruggeschroefd.

Nederlandse kranten, maar ook Duitse en Franse media, tasten echter in het duister als het om Apples selectiemethoden gaat. Voor Engelstalige berichten van News heeft Apple een groep redacteuren in dienst die voor een deel het nieuws selecteren. Gebruikers hebben daar ook mogelijkheid de selectie aan te passen.

We hebben in Nederland een afgeslankte versie, die bij Apple bekendstaat onder de naam ‘Left of home news’. Hoe de selectie daarvan tot stand komt en hoe het nieuws wordt verspreid, wil Apple niet toelichten, ondanks herhaald vragen.

Om toch een beeld te krijgen van de formule, doen we een steekproef. Vier dagen in februari houden we Apple News nauwkeurig in de gaten, op telefoons van tientallen gebruikers, op meerdere tijdstippen en locaties. Dat levert honderden screenshots op die worden verwerkt in een Excel-overzicht. Dan is het een kwestie van turven: wat zijn de bronnen, hoeveel verschillende berichten worden per gebruiker verspreid, en past Apple de selectie op het type gebruiker of je locatie aan?

Deze steekproef is te klein om met zekerheid uitspraken te doen, maar geeft wel een indicatie van Apples werkwijze.

Wat is een algoritme eigenlijk? In deze animatie leggen we het uit.

NOS, Nu en AD zijn de grootste

Left of home news is geen volledig geautomatiseerde artikelenlijst. Het lijkt erop dat Apple redacteuren inzet die een (voor-)selectie maken uit ongeveer tien verschillende nieuwsmedia en daarna af en toe een kleine aanpassing doen. Een algoritme bepaalt vervolgens wie welke artikelen ziet.

De bronnen zijn begin 2017 aangepast; in 2016 gaf Apple eerst het meest sensationele nieuws voorrang, van sites als The Post Online en het Belgische Het Laatste Nieuws. Apple News stond toen vol met berichten als ‘Bewusteloze peuter afgevoerd na vergissing apotheker’.

Nu zijn de nieuwsleveranciers, volgens de steekproef, in volgorde van frequentie: nos.nl, nu.nl, ad.nl, telegraaf.nl, volkskrant.nl, nrc.nl, trouw.nl, rtlnieuws.nl en metronieuws.nl. De eerste vier beslaan elk ongeveer 20 procent van het nieuwsaanbod. Gemiddeld zien de gebruikers in onze steekproef drie nieuwe berichten per uur.

De nieuwsselectie komt deels geautomatiseerd tot stand, want af en toe verschijnen er links naar artikelen die geen echt bericht zijn, zoals een cookie-pagina of een rubrieksoverzicht. Die fouten worden vaak snel – vermoedelijk handmatig – gecorrigeerd.

Apple News toont vrijwel altijd vier artikelen van vier verschillende bronnen, vrijwel altijd met verschillende onderwerpen. Er rouleren wel artikelen over hetzelfde actuele onderwerp, bijvoorbeeld de Holleeder-rechtszaak of de Olympische Spelen, maar die worden dan bij andere gebruikers vertoond.

Sporadisch, bijvoorbeeld bij een belangrijke sportuitslag, komt hetzelfde onderwerp twee of zelfs drie keer in de lijst voor. Dat wordt meestal snel gecorrigeerd.

Het sensatiegehalte van Apple News is in ieder geval veel lager dan eind 2016

Erg persoonlijk is het niet

In 2016 leek Apple News nog rekening te houden met de manier waarop een artikel op sociale media gedeeld werd. Als likes en retweets toen een rol speelden, dan is dat nu verdwenen – het sensatiegehalte is in ieder geval veel lager dan eind 2016. Waarschijnlijk houdt Apple wel bij of er op de links in de newswidget geklikt wordt. In de privacyvoorwaarden behoudt Apple zich namelijk het recht voor trends te analyseren en gebruikersgedrag te verzamelen, waaronder ‘clickstream data’. Bovendien zit er een instelling op je iPhone die persoonlijke assistent Siri in staat stelt te leren van de manier waarop je de News-app gebruikt.

Apple beaamt dat het nieuwsaanbod aangepast wordt op basis van pagina’s die je bezoekt in zijn Safari-webbrowser en apps die je gebruikt - een graadmeter van je interesses die onderdeel is van Siri. Erg specifiek lijkt die personalisatie op basis van onze steekproef nog niet - er zit erg veel overlap in het aanbod bij verschillende gebruikers.

Heb je zowel een iPhone als een iPad met dezelfde iCloud-account, dan kunnen die apparaten een andere nieuwsselectie tonen; Siri bepaalt, anders dan bijvoorbeeld Google of Facebook, per toestel wat de interesses van de gebruiker zijn. In feite krijgt elk toestel dezelfde lijst nieuwsberichten, die op je eigen toestel ‘op maat’ wordt gesneden tot vier artikelen.

Je locatie speelt daarbij een rol. Apple News bevat variaties van selecties (soms in verschillende volgordes) die per regio verdeeld worden over het land. In de steekproef gaat het om 2 tot 3 varianten per stad. Laat je tien mensen met een iPhone in één ruimte op hetzelfde moment hun nieuwsaanbod controleren, dan is de kans groot dat ze dezelfde artikelen zien.

Soms krijgt een artikel met een regionaal onderwerp voorrang – zeker als er een plaatsnaam in de kop zit. Dat is nog een aanwijzing dat met name locatie bepaalt welke variant op het nieuwsaanbod je krijgt.

Met name je locatie bepaalt welke variant op het nieuwsaanbod je krijgt

Klein rijtje links, enorm effect

De indruk bestaat dat Apple News de meest aangeklikte artikelen later op de dag nog eens terug laat komen, met name rond twaalf uur ’s middags en zes uur ’s avonds. De steekproef is te klein om daar zeker van te zijn.

Wel wordt duidelijk hoe het mogelijk is dat Apple News zo’n grote invloed heeft op bezoekerscijfers. Omdat zowel de selectie als de variatie in nieuwsberichten beperkt is, groeit de kans dat veel mensen tegelijk op hetzelfde artikel klikken. Een notering op Apple News is, bijna gegarandeerd, een leeshit.

Hoe algoritmes ons dagelijks leven bepalen

Ons leven wordt bestuurd door algoritmes, regeltjes achter de schermen. Deze wiskundige formules, gevoed door grote hoeveelheden data, sturen onze selectie van nieuws, entertainment en aankopen, vissen automatisch dieven en verdachten uit de massa. Lees de inleiding: Hoe algoritmes ons dagelijks leven sturen ›

Vervoer

Techbedrijven zijn dol op locatiedata en bewegings­gegevens, hoe gedetailleerder hoe beter. Zo ‘ziet’ Google hoe lang mensen op zoek zijn naar een parkeerplaats en leert Apple van je iPhone waar je werkt. Je kunt bewijzen dat je veilig rijdt en erop vertrouwen dat je om de file geleid wordt, of de snelste liftcabine voorgeschoteld krijgt. Maar welke algoritmes bepalen wat veilig is of wie er voorrang krijgt in de de file of in lift?

Lees ook:

  1. Hoe omzeilt TomTom de files?

  2. Hoe bepaalt de verzekeraar hoe veilig jij rijdt?

  3. Hoe bepaalt de lift wie voorrang krijgt?

  4. Hoe weet Google hoe lang je moet wachten?

Media

Kun je smaak in statistiek vatten? De grote streaming-diensten doen niet anders. Ze proberen een breed publiek inhoud op maat aan te bieden met behulp van algoritmes. Spotify en Netflix doen het door mensen met dezelfde voorkeuren te clusteren. Nieuwsdienst Blendle probeert er juist voor te zorgen dat je andere dingen ziet dan je zou verwachten. Apple laat personificatie grotendeels achterwege: Apple News is gebaseerd op locatie, niet of nauwelijks op je klikgedrag.

Lees ook:

  1. Hoe weet Netflix welke serie je wilt zien?

  2. Hoe weet Blendle wat jij wilt lezen?

  3. Hoe stelt Apple jouw nieuws samen?

  4. Waarom is dit het volgende liedje dat Spotify je laat horen?

Shoppen

Amazon is de webwinkel die groot werd met het doen van aanbevelingen op basis van wat anderen kochten. Wat zijn de trucs waarmee online winkels en reisbureaus je tot een aankoop verlokken? Achter de schermen wordt consumentengedrag in datapatronen gegoten, om beter in te schatten wat je wilt of hoe je te beïnvloeden bent. Ieder mens is uniek, maar bij elkaar zijn we toch redelijk voorspelbaar.

Lees ook:

  1. Hoe verleidt Booking.com je snel een hotelkamer te boeken?

  2. Hoe weet Bol.com wat je wilt kopen?

  3. Retargeting: hoe lang blijven mijn schoenen me achtervolgen?

  4. Hoe Facebook advertenties héél precies op maat maakt

Fraude

Algoritmes zijn bij uitstek geschikt om conclusies te trekken uit grote hoeveelheden data. Daardoor kunnen ze sneller ‘verdachte’ elementen opsporen, of het nou gaat om betalingsverkeer, uitkeringsgerechtigden of winkeldiefstal. De regels voor wat nou eigenlijk verdacht gedrag is, worden echter wel door mensen bepaald.

Lees ook:

  1. Hoe beschermt de bank je tegen oplichters?

  2. Hoe controleert de gemeente of jij fraudeert?

  3. Hoe bepaalt de zelfscankassa welke klanten gecontroleerd worden?

Naar aanleiding van deze productie organiseerde NRC op donderdag 12 april een avond in Pakhuis de Zwijger in Amsterdam. Terugkijken kan hier.

Redactie Marc Hijink en Eva de Valk, animatie Midas van Son, Harrison van der Vliet en Elze van Driel, illustraties Midas van Son, vorm Koen Smeets.

    • Marc Hijink