Wat kan Max Verstappen met deze auto in het nieuwe seizoen?

Formule 1-seizoen 2018

Zondag begint in Melbourne het Formule 1-seizoen, dat 21 races omvat. In de aanloop is veel te doen geweest om de halo boven de cockpit.

Dat de Red Bull van Verstappen nu slankere ‘sidepods’ heeft, dat zien alleen de meest getrainde ogen. De subtiele verschillen van de voorvleugel, daarvoor geldt hetzelfde. Zelfs het ontbreken van de zogenoemde haaienvin bovenop springt niet meteen in het oog. Eén ding valt wél op aan de nieuwe bolide in de Formule 1: die zware constructie op de cockpit die wat wegheeft van een teenslipper.

De halo is nu verplicht, maar wordt nog steeds verguisd. Toen de coureurs zich in 2016 meldden bij Alexander Würz, voorzitter van de coureursbond, waren ze unaniem in hun steun voor extra hoofdbescherming. Die steun kwam het jaar na het overlijden van de Franse coureur Jules Bianchi, die na een harde botsing met een kraan op het circuit van Suzuka in Japan in een coma raakte en niet meer ontwaakte.

In de zomer van vorig jaar werd besloten dat de halo met ingang van dit seizoen zou worden ingevoerd. Het was het enige overgebleven alternatief voor betere hoofdbescherming en zou – in ieder geval – helpen bij rondvliegend puin.

Het geklaag over de halo houdt sindsdien aan. Over praktische problemen als het moeilijke in- en uitstappen. Of het extra gewicht dat de halo een Formule 1-auto meegeeft, nadelig voor langere coureurs als Verstappen, zo dacht hij zelf ook.

En dan was er het zicht: zo’n dikke streep koolstofvezel in je gezichtsveld, hoe leidt dat een coureur níét af?

De praktische bezwaren blijken mee te vallen. Het gewicht bleek onder controle te houden, zei Verstappen donderdag in Melbourne – hij had geen speciaal dieet hoeven volgen. Ook het zicht was amper een probleem. Valtteri Bottas (Mercedes) zei na de testdagen in Barcelona dat hij eigenlijk constant langs de halo kijkt tijdens het racen.

De kritiek op het uiterlijk blijft over. Het is verre van de mooiste toevoeging aan een Formule 1-auto, dat zien ook de felste voorstanders. Verstappen noemde hem al vaker lelijk en is nog steeds niet om, Mercedes-teambaas Toto Wolff zei het liefst een kettingzaag te pakken om de halo te verwijderen.

Hoe kunnen de toeschouwers bij races nog herkennen wie wie is, is de vraag van de coureurs nu. Op de traditionele persconferentie voor het raceweekend, donderdag op het circuit in Albert Park in Melbourne, ging het er ook over. Hebben ze prachtige gepersonaliseerde helmen gemaakt, zijn die voor het publiek niet te zien door de aanwezigheid van de halo. Wereldkampioen Lewis Hamilton (Mercedes) zei in zijn voorbeschouwing sarcastisch dat hij net zo goed de speciale verf van zijn helm af kon halen. Niemand die het zag. Het scheelde toch maar weer gewicht.

In elk geval reed Hamilton deze vrijdagochtend wel weer de snelste tijd in de vrije training, op de voet gevolgd door Verstappen. De Nederlander gaf in zijn snelste ronde slechts 0,127 seconde toe op de wereldkampioen. Hoopgevend.

Maar de halo is een feit in de Formule 1. Het is afwachten of de kritiek zal afnemen. McLaren heeft besloten er de humor maar van in te zien. Dat team rijdt in Melbourne rond met een sponsor op de halo: Gandys, een Engels slippermerk.