Natuurkundige Stephen Hawking (76) overleden

De Britse wetenschapper, auteur van ‘A Brief History of Time’, inspireerde miljoenen mensen met zijn baanbrekende werk over zwarte gaten en het heelal. Hij overleed woensdagochtend in zijn woonplaats Cambridge.

De Britse natuurkundige Stephen Hawking tijdens een rede aan George Washington University in Washington in 2008. Foto Stefan Zaklin / EPA

Stephen Hawking, de Britse natuurkundige die miljoenen mensen inspireerde met zijn baanbrekende werk over het heelal terwijl hij lichamelijk ernstig verlamd was, is woensdagochtend vroeg op 76-jarige leeftijd overleden in zijn woonplaats Cambridge. Dat heeft zijn familie bekendgemaakt.

,,Hij was een geweldige wetenschapper en een buitengewone man, wiens werk en nalatenschap voor vele jaren zullen voortleven”, aldus zijn kinderen Lucy, Robert en Tim in een verklaring, meldt persbureau AP. ,,We zullen hem voor altijd missen.”

Als beroemdste natuurkundige van zijn generatie schreef Hawking op een aansprekende en begrijpelijke manier over tijd, het heelal en het thema waar hij het bekendst om werd: zwarte gaten. Zijn boek ‘A Brief History of Time’ uit 1988 werd een internationale bestseller en maakte van Hawking een wetenschappelijke wereldster.

Monotone stem uit spraakcomputer

Hawking werd op 21-jarige leeftijd getroffen door de zenuw- en spierziekte ALS. Hij kreeg van artsen te horen dat hij twee à drie jaar te leven had, maar verbaasde de medische wetenschap door meer dan vijftig jaar te leven met de ziekte, waarvan hij een langzaam voortschrijdende variant had. Hawking zat tientallen jaren in een rolstoel en kon alleen praten via een spraakcomputer. De monotone stem uit dat hulpmiddel werd een handelsmerk van de wetenschapper, die de wereld rondreisde om voordrachten te geven.

Ondanks zijn zware handicap zette Hawking zijn wetenschappelijke werk voort. Hij werkte als hoogleraar wiskunde aan de universiteit van Cambridge en ging op zoek naar een „theorie over alles”. Zo’n theorie „is slechts de eerste stap”, schreef hij in ‘A Brief History of Time’ ,,Ons doel is een compleet begrip van de gebeurtenissen om ons heen, en ons eigen bestaan.”

In 2001 publiceerde Hawking een vervolg op ‘A Brief History of Time’, getiteld ‘The Universe in a Nutshell’ (het heelal in een notedop). Het leven van Hawking stond centraal in de speelfilm ‘The Theory of Everything’ uit 2014. De Britse acteur Eddie Redmayne, die Hawking vertolkte, won een Oscar voor beste acteur voor die film.

Reacties op overleden

De universiteit van Cambridge heeft een webpagina gepubliceerd ter nagedachtenis aan Hawking, „door velen beschouwd als een van de meest briljante denkers”. NASA schreef in een tweet dat „zijn theorieën een universum aan mogelijkheden ontsloot dat wij en de wereld onderzoeken.”

Twitter avatar NASA NASA Remembering Stephen Hawking, a renowned physicist and ambassador of science. His theories unlocked a universe of possibilities that we & the world are exploring. May you keep flying like superman in microgravity, as you said to astronauts on @Space_Station in 2014 https://t.co/FeR4fd2zZ5

Sundar Pichai, bestuursvoorzitter van internetgigant Google, schreef dat ,,de wereld een mooie geest en een briljante wetenschapper heeft verloren”.

Twitter avatar sundarpichai Sundar Pichai The world has lost a beautiful mind and a brilliant scientist. RIP Stephen Hawking

En Matt Selman, producent van de geanimeerde Amerikaanse comedyserie The Simpsons, waarin Hawking enkele malen verscheen, eerde Hawking als ,,de meest intelligente gast in de korte geschiedenis van The Simpsons”.

Twitter avatar mattselman Matt Selman Farewell to Stephen Hawking, the most intelligent guest star in the brief history of The Simpsons https://t.co/po3fIHgEdh

De makers van de Amerikaanse serie The Big Bang Theory plaatsten op Twitter een foto van de cast met Hawking waarin ze hem dankten voor zijn inspiratie:

Hawking speelde een bijrol in zeven afleveringen van de serie. Acteur Johnny Galecki, die in de serie Leonard Hofstadter speelt, reageerde op Instagram dat hij de wetenschapper zal missen:

RIP #stephenhawking Not only your brilliance, but your sense of humor will be sorely missed by all.

Een bericht gedeeld door Johnny Galecki (@sanctionedjohnnygalecki) op