Bitcoin-miningbedrijf naar de beurs

Cryptovaluta

Miningbedrijf Hut 8, door een Nederlander opgericht, krijgt beursnotering. Er is een wedloop om digitale munten te creëren.

Een muur van computers is bitcoins aan het 'minen'. Foto Christinne Muschi/Reuters

Met kleine stapjes komen ontwikkelingen in bitcoin nu ook naar de reguliere aandelenbeurzen. Hut 8, een piepjong bedrijf dat van plan is om faciliteiten te bouwen waar het op grote schaal bitcoins kan creëren, is dinsdag naar de Canadese beurs gegaan. Het is een zogeheten miningbedrijf. Digitale munten worden gecreëerd door middel van het oplossen van ingewikkelde cryptografische puzzels, waarvoor veel rekenkracht nodig is. Dat proces heet minen. Hut 8 wil grote computerparken bouwen in diverse landen.

Er is een wereldwijde wedloop gaande om over de machines te beschikken voor het minen van cryptovaluta’s. Die wedloop zorgt ervoor dat particulieren amper nog aan de benodigde machines kunnen komen. De tijd van de zolderkamer is voorbij; veruit het meeste minen gebeurt in grote datacentra waar enorme rijen computers staan te ronken. Alles draait er om efficiëntie en schaalgrootte.

Hut 8 is mede opgericht door de Nederlander Marc van der Chijs, die eerder onder meer Tudou oprichtte, ‘de Chinese YouTube’. „Het was mijn idee eind september vorig jaar tijdens een weekend in Ibiza”, aldus Van der Chijs. Hut 8 is vernoemd naar de hut waar de Britse wiskundige Alan Turing de machine bouwde die de legendarische Duitse Enigma-code kraakte. Die legde de basis voor moderne computers.

Van der Chijs heeft het bedrijf in zes weken tijd opgezet. Hut 8 bestaat pas sinds november 2017, het is dus een extreem snelle beursgang. De gang naar de beurs gaat via een zogeheten reverse takeover. Hut 8 heeft de huls van het failliete Canadese bedrijf Oriana Resources overgenomen, de naam veranderd en de beursnotering over laten zetten. „We hebben 100 miljoen Canadese dollar opgehaald [63 miljoen euro], en het plan is om de komende maanden honderden miljoenen extra op te halen voor snelle expansie.” Hut 8 wil onder meer nieuwe ‘bitcoinmijnen’ bouwen in Canada, de Verenigde Staten en Mexico. Er zijn elders in de wereld al grote mijnen, vooral op plekken met goedkope energie, met name in China. Ook in landen met veel natuurlijke energiebronnen zoals IJsland zijn veel van dergelijke bedrijven actief.

Twee dominante bedrijven

Voor mining zijn gespecialiseerde chips nodig, zogeheten application specific integrated circuits (ASIC’s). Er zijn twee grote ondernemingen die de productie wereldwijd domineren. Het Chinese Bitmain en het van oorsprong Georgische Bitfury. Bitfury is voor 49 procent aandeelhouder van Hut 8. Bitfury ontwerpt en fabriceert de chips die Hut8 gebruikt.

De bedrijfstak is volop in beweging, aangejaagd door de extreme koerswinsten van cryptovaluta’s. Volgens Hut 8 kan het bitcoins minen tegen lagere kosten dan veel concurrenten, onder meer omdat het op plekken zit waar de stroomprijs laag is. Volgens Van der Chijs kan zijn bedrijf minen voor 1.300 dollar per stuk. De marktwaarde is nu bijna 11.000 dollar. Hut 8 geeft nog geen omzetcijfers.

Het is de vraag hoe lang de dominantie van Bitmain en Bitfury nog gaat duren. Samsung maakte bij de presentatie van de laatste kwartaalcijfers bekend ook chips te produceren die speciaal zijn bedoeld voor het minen van bitcoins en andere cryptovaluta’s. Ook andere bedrijven hebben plannen. Hut 8 heeft een exclusieve deal met Bitfury en is dus afhankelijk van chips van dat bedrijf.

Onhoudbaar energieverbruik

Een ander potentieel risico voor Hut 8 en andere miningbedrijven is regulering op het gebied van het energieverbruik van bitcoinminen. Volgens de website Digiconomist verbruikt het minen van bitcoins inmiddels wereldwijd meer stroom dan heel Bangladesh. Dat lijkt volstrekt onhoudbaar te zijn, zeker als dat energie is uit niet-duurzame bronnen. De politieke discussie over de wenselijkheid van dat enorme energieverbruik begint de laatste tijd los te komen. „Dat zien wij juist als een voordeel omdat wij vrijwel alleen overtollige en schone energie gebruiken”, aldus Van der Chijs. „Als er regulering komt gaat dit om energie van kolen- of gascentrales, en die gebruiken wij niet.”

Cryptovaluta’s worden gekenmerkt door sterk schommelende koersen, en bij de beursopening liet ook Hut 8 sterke koersbewegingen zien. De koers ging heftig op en neer en sloot dinsdagavond op een verlies van 15 procent. Van der Chijs blijft optimistisch: „Mijn verwachting is dat we over een paar weken minimaal 50 procent hoger staan. Je mag me eraan herinneren.”