De sensatie van Melbourne kan niet zonder zijn sportbril

Australian Open Chung Hyeon (21) bereikte als eerste Zuid-Koreaan de halve finale van een grand slam. Daarin speelt hij vrijdag tegen Roger Federer.

Chung Hyeon won woensdag in de kwartfinale van de Amerikaan Tennys Sandgren, in drie sets. Foto Toru Hanai/REUTERS

Het is december 2012 als de Nederlandse tennisser Miliaan Niesten, dan 24 jaar, in de halve finale van een toernooi in Hongkong tegen een zestienjarige jongen met bril uit Zuid-Korea speelt. Zijn naam: Chung Hyeon. Het is een futuretoernooi, het derde profniveau, waar jeugdspelers punten proberen te sprokkelen voor de wereldranglijst. Niesten: „Ik hoorde dat hij een groot talent was.”

Dat blijkt, Niesten heeft het moeilijk met de junior. Chung haalt veel ballen met zijn enorme loopvermogen. De wedstrijd duurt zo’n drie uur, het is een „zwaar maar mooi gevecht”, zegt Niesten nu. „We speelden ontzettend lange rally’s op hoog tempo.” Er schuilt een toekomstig topspeler in Chung, ziet Niesten in Hongkong. „Hij speelde volwassen, was mentaal sterk.” Niesten verslaat Chung in drie sets en wint het toernooi.

Ruim vijf jaar later is Chung de sensatie op de Australian Open, hij plaatste zich woensdag voor de halve finale door een zege op de Amerikaan Tennys Sandgren: 6-4, 7-6 en 6-3. Eerder in het toernooi versloeg hij onder anderen nummer vier van de wereld Alexander Zverev en zijn idool en zesvoudig winnaar Novak Djokovic. Vrijdag wacht in de halve finale titelverdediger en negentienvoudig grandslamwinnaar Roger Federer.

Chung komt uit de stad Suwon, in het noorden van Zuid-Korea. Hij begon op zijn zesde met tennis, onder invloed van zijn ouders. Zijn vader was vroeger tennisser, hij kwam in 1990 tot de 455ste plek op de wereldranglijst, en is nu coach. Oudere broer Chung Hong is prof, maar weinig succesvol, hij staat 629ste.

Cilinderafwijking

Een arts diagnosticeerde op jonge leeftijd astigmatisme (een cilinderafwijking) bij Chung. Tennis zou, volgens de dokter, een positief effect hebben op zijn zicht, omdat hij zich bij die sport zou focussen op het groen van hardcourtbanen. Op zijn profiel van mannentennisorganisatie ATP wordt dit als een reden gegeven dat hij doorging met tennis.

Chung ziet nog altijd wazig en draagt om die reden een sportbril – niet ongebruikelijk, tennisiconen Billie Jean King en Martina Navratilova droegen vroeger ook een bril op de baan. Door zijn look wordt hij in het circuit ook wel ‘de professor’ genoemd.

Chung vertrok op zijn dertiende samen met zijn drie jaar oudere broer naar Florida waar hij op de IMG Academy van de befaamde opleider Nick Bollettieri werd gevormd. Bij de opleiding gold hij niet als een supertalent. „Om eerlijk te zijn had niemand verwacht dat hij zo ver zou komen”, zei Bollettieri tegen sportzender ESPN.

Het is voor het eerst dat een speler uit Zuid-Korea in de halve finale van een grand slam staat. Azië is in opmars in het tennis, stap voor stap weliswaar. Li Na was in 2011 de eerste Chinese speelster die een grand slam won, op Roland Garros. Bij de mannen draait de Japanner Kei Nishikori al enkele jaren mee in de wereldtop, maar hij wordt gehinderd door veel blessureleed.

Zuid-Korea kent nauwelijks een tennistraditie. De meest succesvolle speler was tot dusverre de inmiddels gestopte Lee Hyung-taik, die tot de 36ste plaats op de wereldranglijst kwam en als enige Koreaan een ATP-titel wist te winnen. Chung krijgt soms advies van hem.

Chung imponeert in Melbourne met zijn katachtige slagen en razendsnelle voetenwerk. Als nummer 58 van de wereld is hij de laagst gerankte speler die de halve finales bereikt op de Australian Open sinds de Rus Marat Safin in 2004.

Met Chung is een van de voornaamste exponenten van de nieuwe generatie opgestaan. In november won Chung de ‘Next Gen ATP Finals’, een nieuw, experimenteel toernooi met de meest talentvolle spelers.

Chung oogt bescheiden in interviews, post niet op Facebook, en opende pas woensdag een Twitteraccount. Zijn eerste bericht: „First Grand Slam semifinal, first tweet”. De Nederlandse racketbespanner Timo van Driel kent Chung, hij zag hem de afgelopen jaren bij meerdere toernooien. „Heel aardige jongen, heel sociaal. Open en ontspannen.”

Uit bijgeloof heeft Chung wel specifieke eisen aan zijn rackets, zegt Van Driel. „Hij wil graag dat de rackets op een bepaald tijdstip bespannen worden. En hij heeft een periode gehad dat hij zijn eigen logo in het frame zette.”