De autocoureur die de champagnedouche verzon

Foto AP

Juni 1967: met een dubbelslag zette Dan Gurney de kroon op zijn carrière. De ene zondag schreef hij met landgenoot A.J. Foyt de 24 Uur van Le Mans op zijn naam, in een Ford GT40. Met verhoogd dakdeel, de ‘Gurney bubble’ genoemd, speciaal geconstrueerd voor de 1,88 meter lange Amerikaan. Na de huldiging spoot hij als eerste coureur champagne over de mensen bij hem in de buurt, vooral fotografen en vips – het begin van een traditie. Nu de gewoonste zaak van de wereld, toen een actie die lef vergde.

De zondag daarna won hij als Formule 1-coureur in de Ardennen de Grote Prijs van België. In de auto die door zijn eigen team Anglo American Racers was gebouwd, de Eagle-Weslake – volgens het Britse tijdschrift MotorSport „misschien wel de mooiste Formule 1-auto ooit”.

Hij was nog euforisch toen hij die avond in het vliegtuig stapte. „Ik dacht, nu kan ik neerstorten zonder ergens spijt van te hebben, want ik heb mijn plaats in de geschiedenisboeken”, zei hij in een terugblik op die periode in Frankrijk en België.

Afgelopen zondag overleed Daniel Sexton Gurney, 86 jaar oud, in Californië, waar hij als tiener vanaf de oostkust naartoe was verhuisd, nadat zijn vader met pensioen was gegaan als tenor bij de Metropolitan Opera in New York. Voorafgaand aan races in de VS zou pa Gurney nog vaak het Amerikaanse volkslied zingen.

Dan Gurney verwierf vooral faam als Formule 1-coureur. In de periode 1959-’70 won hij vier races en bezorgde hij drie teams hun eerste zege: Porsche, Brabham en zijn eigen renstal. Hij debuteerde bij Ferrari, reed voor BRM en besloot zijn F1-loopbaan bij McLaren.

De populaire Gurney, met een knipoog door een Amerikaans autoblad in de jaren 60 voorgedragen als presidentskandidaat, was de eerste die naast de Formule 1 races won in Nascar, Indycar en toerwagens; hij startte in 312 races, won er 51. In 1968 droeg hij als eerste F1-coureur, op de oude Nürburgring, een dichte helm – niet meer weg te denken uit de autosport.

Bijzonder was zijn zege in de tweede editie van de (later verfilmde) Cannonball Run, een officieuze race van de oostkust naar de westkust van de VS. Dat evenement gold als een protest tegen maximumsnelheden. Met een co-piloot doorkruiste Gurney de VS in een Ferrari Daytona, in nog geen 36 uur. „En we hebben niet harder gereden dan 280 per uur”, zei hij met een knipoog.

    • Ward op den Brouw