Predikant die een moordpartij organiseerde

Edgar Ray Killen (1925-2018)

De naam doet misschien niet meteen een belletje rinkelen, maar Edgar Ray Killen (1925-2018) is dood. Killen, een oud-leider van de Ku Klux Klan, overleed afgelopen donderdag op 92-jarige leeftijd in de Staatsgevangenis van Mississippi, zo maakte persbureau Reuters vrijdagavond bekend. De rechtszaak in 1967 rondom de moorden die hij en 17 anderen hadden gepleegd, vormde het materiaal voor de film Mississippi Burning (1988).

Killen was een predikant en tijdens de strijd om gelijke burgerrechten organiseerde hij in 1964 de moordpartij op burgerrechtenactivisten James Chaney, Michael Schwerner en Andrew Goodman. De drie deden onderzoek naar de brand op een zwarte kerk vlakbij Philadelphia. Ze waren opeens van de aardbodem verdwenen. De toenmalige gouverneur van Mississippi deed de verdwijning aanvankelijk af als een grap.

Het was in Killens staat Mississippi niet de gewoonte om erg veel moeite te doen de daders van dergelijke moorden op te sporen, maar toenmalig president Lyndon Johnson en minister van justitie Robert Kennedy erkenden de symboolwaarden en spoorden de FBI aan de daders op te pakken.

Na drie jaar kwam er een proces. Van de achttien mannen die waren opgepakt, werden er zeven veroordeeld, acht vrij gesproken en over drie mannen kon de jury het niet eens worden. Killen was een van de mannen waarover men het niet eens werd, naar verluidt omdat één witte vrouw niet wilde geloven dat een predikant zoiets zou kunnen doen. Geen van de zeven veroordeelden zat langer dan zes jaar vast.

In 2004 werd de zaak heropend. Nu werd Killen uiteindelijk wel veroordeeld. Niet voor moord, maar voor samenzwering tot moord. Hij kreeg zestig jaar, waarvan hij er twaalf uitzat.

Correctie (15 januari 2018): In een eerdere versie van dit artikel stond dat Barack Obama president was in 2004. Obama trad pas aan in 2009.

    • Toef Jaeger