Oud-topvoetballer wordt toch nog president van Liberia

George Weah

Voor de nieuwe president is migratie een mensenrecht. „Kijk naar mij. Ik ging naar Europa. Anders was ik niet geweest wie ik nu ben.”

George Weah in 1996 met Gouden Bal . Foto AFP

Het West-Afrikaanse Liberia krijgt een voormalige topvoetballer als politiek leider. George Weah speelde in het laatste decennium van de vorige eeuw achtereenvolgens voor Monaco, PSG en AC Milan. De snelle, doelgerichte spits kreeg in 1995 de Gouden Bal als beste voetballer van de wereld en werd later uitgeroepen tot Afrikaans voetballer van de eeuw.

Weah (51) volgt de eerste vrouwelijke regeringsleider van Afrika op: Nobelprijswinnaar Ellen Johnson-Sirleaf. Van haar verloor Weah in 2005 de presidentsverkiezingen. Zijn tegenstanders dreven toen de spot met zijn gebrekkige opleiding en verkozen Johnson-Sirleaf, die aan Harvard studeerde.

Twaalf jaar later profiteerde Weah bij de verkiezingen van de teleurstelling onder de bevolking, die zijn tegenstander en huidig vicepresident Joseph Boakai vereenzelvigde met de uittredende president Johnson-Sirleaf. Haar beleid werd in verband gebracht met corruptieschandalen en beschuldigingen van nepotisme.

Weah is van de Kru-minderheid uit het zuidoosten van het land, een kind van inheemse Liberianen. Hij is geboren in een sloppenwijk in hoofdstad Monrovia. Dit najaar voerde hij een verkiezingscampagne (‘Change for Hope’) met gratis onderwijs en belastingverlagingen voor de allerarmsten. In een interview met NRC bepleitte hij eerder dit jaar dat migratie een mensenrecht is. „Het recht om te zijn wie je wilt zijn. Niemand moet dat proberen tegen te houden. Kijk naar mij: ik ben naar Europa gegaan. Anders was ik niet geweest wie ik nu ben. Nu heb ik de connecties, ken ik zakenmensen en kan ik teruggeven aan Liberia.”

Weah is met name populair onder jeugdige Liberianen, in een land (circa 4,6 miljoen inwoners) waar 65 procent van de bevolking jonger dan 35 is. Zij juichten zijn woorden over de voordelen van overzeese migratie luidkeels toe.

Opvallende vicepresident

Toen Weah in 1995 in Milaan voetbalde, brandde zijn woning in Afrika af en werden alle vrouwen in huis, onder wie twee nichten, verkracht. Het gebeurde drie dagen nadat Weah bij de VN in New York had opgeroepen troepen te sturen naar Liberia.

Velen wezen naar Charles Taylor, die twee jaar later president werd. Taylor ontkende elke betrokkenheid. Hij zit nu vijftig jaar gevangenisstraf uit voor oorlogsmisdaden en misdaden tegen de menselijkheid.

Des te opvallender is Weahs keuze Taylors ex-echtgenote Jewel Howard als running mate en beoogd vicepresident. In hetzelfde NRC-interview verdedigde Weah zijn omstreden keuze. „Zij is niet Charles Taylor. Ze is van hem gescheiden.” Volgens velen is de keuze voor ‘mevrouw Taylor’ een strategische. Haar man is nog altijd populair in eigen land.

Wat de keuze ook laat zien, is Weahs onzekerheid. Hij zoekt, als kandidaat van de ongeschoolden, de plattelanders en de potentiële migranten, met Howard rugdekking bij de oude Taylor-elite.