‘Slechterik’ Charles Jenkins is overleden

Necrologie

De Amerikaan was de laatste overlevende deserteur die overliep naar Noord-Korea en daar bijna 40 jaar werd vastgehouden. Tegen wil en dank werd hij er een filmster.

Charles Jenkins werd op 77-jarige leeftijd dood aangetroffen. Foto Toshiyuki Aizawa

Charles Jenkins, een Amerikaanse deserteur die in 1965 overliep naar Noord-Korea en daar bijna 40 jaar gevangen werd gehouden, is op 77-jarige leeftijd overleden in Japan. Jenkins, die was getrouwd met een Japanse die door Noord-Korea was ontvoerd, woonde sinds zijn vrijlating in 2004 met haar in de Noord-Japanse plaats Sado.

Jenkins was de laatste overlevende van vier Amerikaanse deserteurs die in de jaren zestig overliepen naar Noord-Korea, melden persbureaus AP en Reuters – en de enige die het land nog uitkwam. Hij kreeg bekendheid in Noord-Korea als een Amerikaanse slechterik in speelfilms. Over zijn unieke ervaringen schreef hij een autobiografie – The Reluctant Communist – die in 2005 verscheen.

Levenloos aangetroffen

Jenkins werd maandag levenloos aangetroffen bij zijn woning, die hij deelde met zijn echtgenote Hitomi Soga. Hij werd naar een ziekenhuis gebracht, waar hij dood werd verklaard, meldde een vereniging van families van Japanners die door Noord-Korea zijn ontvoerd. Volgens de Japanse zender NHK overleed Jenkins aan een hartstilstand.

De Amerikaan, met een van de zonderlingste levensverhalen uit de Koude Oorlog, verdween in januari 1965 tijdens een patrouille bij de gedemilitariseerde zone tussen Noord- en Zuid-Korea. De toen 24-jarige sergeant, afkomstig uit de staat North Carolina, vreesde dat hij zou worden gerekruteerd voor de oorlog in Vietnam, verklaarde hij in 2004 tijdens een militair proces.

Lees ook: In Japan aangespoelde ‘spookschepen’ suggereren Noord-Koreaans drama

Jenkins, die oneervol werd ontslagen uit het Amerikaanse leger, had zich willen melden bij de Russische ambassade, zei hij. In plaats daarvan werd hij vastgehouden door het regime van de toenmalige Noord-Koreaanse dictator Kim Il-sung, de grootvader van de huidige leider Kim Jong-un. Hij moest onder meer Engelse les geven aan Noord-Koreaanse soldaten en werd een onwaarschijnlijke filmster in Noord-Korea, als acteur die Amerikanen moest vertolken in speelfilms.

Hulp aan de vijand

In Noord-Korea ontmoette hij Hitomi Soga, die in 1978 door Noord-Korea was ontvoerd om spionnen op te leiden. Het paar kreeg twee dochters. Soga, een van zeker dertien Japanners die door Noord-Korea zijn ontvoerd in de jaren zeventig en tachtig om Japanse les te geven aan Noord-Koreaanse agenten, mocht met enkele anderen in 2002 een bezoek brengen aan Japan. Daar bleef ze.

Jenkins volgde in 2004 met de dochters. Hij bekende desertie en hulp aan de vijand en zat een symbolische straf uit van dertig dagen in een Amerikaanse militaire gevangenis in Japan. Daarna werkte hij in een souvenirwinkel in Sado en schreef hij een boek over zijn leven, getiteld ‘The Reluctant Communist’.

Tijdens zijn emotionele proces zei hij dat zijn overstap naar Noord-Korea een jeugdige vergissing was geweest, die had geleid tot tientallen jaren van ontberingen en wreedheden. Toen hij er eenmaal vastzat, had hij geen keuze meer, zei hij: „Je zegt geen nee tegen Noord-Korea.”

Een andere Amerikaanse deserteur in Noord-Korea, James Dresnok, overleed volgens zijn familie vorig jaar op 74-jarige leeftijd aan een beroerte.