Wat Paul zag in Julia

Fotografie Ze werd een ster als tv-kok. Maar wie was Julia Child vóór die tijd? Een door haar man begeerde vrouw. Kijk maar naar zijn foto’s.

Drie keer Julia door Paul Child uit het boek France is a Feast Foto’s Paul Child/The Schlesinger Library, Radcliffe Institute, Harvard University

Oesters, gebakken tong in een spetterende botersaus met een groene salade, fromage blanc en filterkoffie toe. Dat was alles. Het was Julia Childs eerste maaltijd in Frankrijk en later noemde ze het haar belangrijkste. Zij was 36, Paul tien jaar ouder toen ze in november 1948 in Frankrijk aankwamen en onderweg naar Parijs in Rouen stopten om te lunchen bij La Couronne. Het bestaat nog steeds en serveert desgewenst het Julia Child-menu.

Ze viel als een blok voor de Franse keuken. Met enige overdrijving kun je stellen dat die lunch in Rouen een revolutie in Amerika teweeg heeft gebracht. Alex Prud’Homme zegt het in France is a Feast, een boek met de foto’s die Paul maakte van zijn echtgenote, die beroemd zou worden als Amerikaanse televisiekok.

Toen zij naam maakte als The French Chef, in de jaren zestig, werd hij ‘mr. Julia Child’. In 1948 waren de rollen nog omgedraaid. Paul, diplomaat, had de springerige Californische Julia, met een stem als een pauw op oorlogspad, meegenomen. Hij was haar gids in Frankrijk.

Paul was fanatiek amateurfotograaf. Waar Julia ging was ook zijn camera. Julia was geboren voor het land. „Ik hield zoveel van Frankrijk dat ik heimelijk dacht dat ik Frans was, maar dat niemand me dat had verteld.” Paul was niet minder verliefd op Frankrijk.

Hij fotografeerde de parken, de straten, de bruggen van Parijs. Het platteland, de dorpen, de haven van Marseille. Prachtig nostalgisch zwart-wit beeld, dat wel. Maar zonder Julia zou het nooit postuum gebundeld zijn. Eigenlijk zijn ze een excuus voor de Julia-foto’s.

Aan de foto’s die hij van haar maakte, zie je hoe dol hij moet zijn geweest op de vrouw met wie hij veel eerder bevriend dan amoureus was. Ze was zo gracieus als een vrouw van 1 meter 88 met schoenmaat 44 kan zijn, maar door zijn lens zie je wat hij in haar zag. Als ze leunend tegen een muur een sigaret opsteekt. Met één been omhoog telefoneert. Van een garde likt. De kont in haar rok als ze voorover buigt. De contouren van haar naakte lichaam voor het raam – hij hield van deze vrouw.

Het boek is een lofzang op Frankrijk en Julia. Maar het is ook een eerbetoon aan Paul Child, de man die veel complexer en veelzijdiger was dan de wereld hem heeft leren kennen. Hoewel hij terug in Amerika moeiteloos schakelde van ‘gids’ naar ‘de man van’ – en haar fotograaf, assistent en manager tegelijk was – moeten zijn Franse jaren zijn gelukkigste zijn geweest. Zijn foto’s zijn daarvan het beste bewijs.

Alex Prud’Homme en Katie Pratt: France is a Feast, the Photographic Journey of Paul en Julia Child, uitgeverij Thames & Hudson, 208 blz., 26 euro.