Zuid-Korea en VS beginnen grote militaire oefening

Met ruim twintig straaljagers en meer dan tweehonderd andere vliegtuigen is het de grootste gezamenlijke luchtoefening ooit.

Amerikaanse F-22's in het Zuid-Koreaanse Gwangju. Foto AFP/Yonhap

Zuid-Korea en de Verenigde Staten zijn begonnen aan hun jaarlijkse gezamenlijke militaire oefening. Met zo’n 230 vliegtuigen gaat het volgens de legerleiding om de grootste gezamenlijke vliegoefening ooit. Ook nemen zo’n 12.000 Amerikaanse mariniers en marinemannen en -vrouwen deel, meldt persbureau Reuters. De oefening duurt tot vrijdag.

De oefening die Vigilant Ace wordt genoemd, begint enkele dagen nadat Noord-Korea een test heeft uitgevoerd met een nieuwe intercontinentale raket, de Hwasong-15. Voor het eerst bleek het land in staat te zijn om onder meer alle grote Amerikaanse steden te treffen, mogelijk ook met een nucleair wapen.

De Noord-Koreaanse leiders beschouwen de oefening als een bedreiging en vrezen dat de spanningen verder zullen oplopen, aldus Reuters. De Amerikaanse regering “smeekt om een kernoorlog door een extreem gevaarlijke nucleaire gok te nemen op het Koreaanse schiereiland”, zei het Noord-Koreaanse ministerie van Buitenlandse Zaken tegen staatspersbureau KCNA.

De Chinese minister van Buitenlandse Zaken Wang Yi noemde de opgelopen spanningen tussen Noord-Korea en Zuid-Korea maandag “betreurenswaardig”, aldus Reuters. Wang zegt open te staan voor oplossingen, mits de landen bereid zijn tot gesprek.

Vliegtuigen

Aan Vigilant Ace nemen onder meer zes gevechtsvliegtuigen van het type F-22 deel. Volgens persbureau AP doen ook achttien F-35’s mee, beter bekend als de Joint Strike Fighter. Een woordvoerder van de Amerikaanse luchtmacht zegt tegen Reuters dat nooit eerder zoveel toestellen van de nieuwste generatie gevechtsvliegtuigen is ingezet.

Volgens Zuid-Koreaanse media sluit in de loop van de week ook een supersonische bommenwerper van het type B-1B Lancer aan. De Amerikaanse luchtmacht kon dat niet bevestigen aan Reuters.

Kans op oorlog groeit

Door het Noord-Koreaanse kernwapenprogramma neemt de kans op oorlog met de dag toe, zei de Amerikaanse nationale veiligheidsadviseur Herbert McMaster dit weekend in een interview met Fox News:

“De grootste directe bedreiging voor de Verenigde Staten en voor de wereld is de bedreiging die uitgaat van het schurkenbewind in Noord-Korea en zijn voortdurende inspanning om nucleaire langeafstandswapens te ontwikkelen.”

Volgens McMaster is het mogelijk om de crisis te bezweren zonder militair ingrijpen, maar is haast geboden:

“Het is enorm belangrijk dat we samenwerken met al onze bondgenoten, partners, en iedereen wereldwijd om Kim Jong-un ervan te overtuigen dat het verder nastreven van deze doelstellingen voor hem en zijn regime een doodlopende weg is.”