Longreads

Het verhaal van Grenfell Tower

Maandblad GQ maakte een indringende reconstructie van de brand in de Londense flat.

Tolga Akmen/Reuters

Als brandweerman David Badillo de hal van de Grenfell-toren inloopt, klampt een jonge vrouw hem aan. Ze is in paniek. De flat staat in brand, en haar twaalfjarige zusje zit nog op de twintigste verdieping. Met een collega gaat Badillo naar haar op zoek. Ze zwoegen twintig trappen op. Als ze in de dikke rook eindelijk het appartement hebben gevonden waar het meisje moet zitten, zien de brandweermannen dat de deur op een kier staat.

De ramp in de Londense Grenfell-flat, in de vroege uren van 14 juni dit jaar, was de dodelijkste brand in het Verenigd Koninkrijk in meer dan een eeuw. 71 mensen kwamen om. Verslaggever Tom Lamont van GQ sprak de afgelopen maanden met overlevenden, familieleden van slachtoffers, brandweerlieden, reddingswerkers en omwonenden van de toren. Het resultaat is deze indringende reconstructie van de gebeurtenissen tijdens de fatale nacht.

Touw van lakens

Terwijl de vlammen de zeer brandbare buitenkant van het gebouw verteren, gaan Badillo en zijn collega door de halfopen deur. Met hun handen aan de muur - om niet te verdwalen in de rook - schuifelen ze door het appartement. Dan gaat begint de zuurstoffles op de rug van Badillo’s collega te piepen. De zuurstof is op. De brandweermannen moeten terug. Het meisje vinden ze niet.

Reddingswerkers treffen haar lichaam later aan op de 23ste verdieping. Ze heette Jessica. Badillo neemt het zichzelf kwalijk dat hij haar niet heeft kunnen redden. Een andere brandweerman neemt het voor hem op.

“Op een gegeven moment moet een brandweerman denken: ik moet weg, anders ga ik ook dood. Ik kan me niet voorstellen hoe het is om die beslissing te maken. [...] Meer kon je niet doen, heb ik tegen David gezegd. Behalve zelf ook omkomen.”

Het stuk vertelt ook het verhaal van Oluwaseun Talabi, een bewoner die aan een touw van lakens uit zijn raam op de veertiende verdieping hangt, en plotseling merkt dat zijn voeten geen grip krijgen op de gladde façade van het gebouw. En het verhaal van een forensisch specialist die de Grenfell-toren later uitkamt, op zoek naar resten van slachtoffers. Een ondankbare taak:

De brand had, op zijn felste punt, een temperatuur van bijna duizend graden Celsius. Het enige dat de onderzoekers aantroffen, was een enorme hoeveelheid as.

Lees hier het hele verhaal ‘Trapped: The Grenfell Tower Story’ van GQ (3.800 woorden, leestijd 40 minuten)