Washington Post maakte rechtse valstrik onklaar

Conservatieve activisten

De krant was doelwit van mislukte undercoveroperatie van vrouw die zei te zijn misbruikt door kandidaat-senator Moore.

Conservatief activist James O’Keefe, voorzitter van Project Veritas. Foto Jim Lo Scalzo / EPA

Jaime Phillips had de campagne van de omstreden Republikeinse kandidaat-senator Roy Moore in Alabama moeten redden. Ze had bovendien een dreun moeten uitdelen aan de geloofwaardigheid van de ambachtelijke Amerikaanse journalistiek, die in het Trump-tijdperk sterk onder druk staat.

Maar een undercoveractie van Phillips bij The Washington Post mislukte volkomen. En daarmee ontmaskerde ze niet de media, maar onbedoeld de conservatieve machine die probeert die media te beschadigen.

Maandag publiceerde The Washington Post een onthullend artikel over een zelden vertoonde poging van de conservatieve groep Project Veritas om een gezaghebbende krant als The Washington Post te misleiden. Die had op 9 november onthuld dat de Republikein Roy Moore zich volgens vijf vrouwen aan seksueel misbruik schuldig had gemaakt. Moore is kandidaat-senator in Alabama, en zag zijn campagne een maand voor de verkiezingen instorten.

Een dag later kregen de verslaggevers een e-mail van Jaime Phillips. De vrouw schreef dat ze als tiener was misbruikt door Moore en dat ze een gedwongen abortus had moeten ondergaan. Phillips sprak een paar keer met verslaggevers en zei dat ze wilde dat Moore de verkiezingen in Alabama zou verliezen.

De krant twijfelde aan haar verhaal. Toen de achtergrond van Phillips werd nagegaan, bleek ze op belangrijke punten te hebben gelogen. Bovendien schreef ze op een GoFundMe-pagina dat ze „de leugens van de progressieve MSM” [‘mainstream media’] wil „bestrijden”. Tijdens een gesprek kreeg een verslaggever sterk de indruk dat Phillips het gesprek opnam. De krant besloot de vrouw te volgen, en kwam er maandag achter dat Phillips een beruchte conservatieve organisatie bezocht: Project Veritas. Toen was definitief duidelijk dat de krant doelwit van een undercoveractie was geworden.

Reputatie van ‘dirty trickster’

Project Veritas in New York is van de conservatieve activist James O’Keefe, die de afgelopen jaren een reputatie heeft opgebouwd als ‘dirty trickster’. Met verborgen camera’s en valse identiteiten probeert hij media, maatschappelijke organisaties en progressieve politici belastende uitspraken te ontlokken. Tijdens de presidentsverkiezingen probeerde Project Veritas een paar keer aan te tonen dat de campagne van Hillary Clinton buitenlands geld aan wilde nemen. Zo probeerde een activist een Hillary-petje te kopen voor een Canadese toerist.

Als activist is O’Keefe zelden succesvol, maar als fondsenwerver des te meer. In 2016 haalde Project Veritas volgens The Washington Post 4,6 miljoen dollar op. Volgens journalist Jane Mayer krijgt de organisatie jaarlijks honderdduizenden dollars aan donaties binnen van conservatieve geldschieters. Die donaties gaan meestal via een anoniem fonds, waardoor de filantropen onzichtbaar blijven. In mei 2015 gaf The Trump Foundation van Donald Trump 10.000 dollar aan Project Veritas.

De aanval op The Washington Post is goed voorbereid. Project Veritas gaf filmpjes vrij met heimelijk opgenomen gesprekken met andere verslaggevers van de krant. Dat roept de vraag op of de Republikein Roy Moore bij de actie betrokken was, of er in ieder geval van wist. Sinds de krant door onthullingen over misbruik een serieuze bedreiging voor zijn campagne werd, valt hij de krant aan.

Lees ook: Seksschandaal rond Roy Moore brengt Republikeinen in een lastig parket

Moore ontkent de beschuldigingen van (inmiddels) zeven vrouwen, en zegt dat de linkse pers een hetze tegen hem voert. Twee dagen na de eerste onthulling zei Moore: „Er zijn onderzoeken gaande. Verwacht de komende dagen onthullingen over de motieven achter de inhoud van dit artikel.”

Sindsdien proberen aanhangers van Moore twijfel en verwarring te zaaien bij kiezers. Die strategie is de enige overlevingskans van Moore, want media worden gehaat in de zeer conservatieve staat Alabama. De dagelijkse aanvallen van Donald Trump op de ‘Fake News Media’ hebben hier effect. Zelfs verslaggevers van het conservatieve Fox News kregen deze week klappen toen ze een campagnebijeenkomst van Moore bezochten.

Afgelopen dagen verspreidden rechtse media een tweet waarin de krant wordt beschuldigd van betaling van informanten. Kiezers kregen ook een vervalste robocall van ene ‘Bernie Bernstein’, verslaggever van The Washington Post. „Ik bel om te achterhalen of hier een vrouw tussen de 54 en 57 jaar woont die laster wil verspreiden over kandidaat Roy Moore. De beloning is 5.000 tot 7.000 dollar.”

Ook actie van Breitbart

De conservatieve site Breitbart, onder leiding van Trumps oud-adviseur Steve Bannon, heeft verslaggevers naar Alabama gestuurd om The Washington Post te ontmaskeren. Tot nu toe is dat niet gelukt. Breitbart ‘onthulde’ dat één van de geciteerde vrouwen moest worden overgehaald haar verhaal met volledige naam te geven.

Toch is de strategie van verwarring succesvol. De campagne van Roy Moore leek ten einde, toen de ene na de andere vrouw zich meldde met beschuldigingen van misbruik. Alabama leek voor het eerst sinds decennia klaar weer eens een Democraat naar de Senaat te sturen, Doug Jones. Maar de laatste dagen is Moore volgens de meeste peilingen in Alabama weer aan de winnende hand.

    • Guus Valk