Hoe kan Verstappen in 2018 wél kans maken op wereldtitel?

Formule 1

Met een vijfde plek kwam een einde aan het F1-seizoen voor Max Verstappen. Wat moet er nu bij Red Bull gebeuren voor succes volgend jaar?

Max Verstappen eindigt in de laatste race van het seizoen als vijfde. Foto Frits van Eldik/ANP

In het kunstlicht van Abu Dhabi eindigde het seizoen van Max Verstappen zoals het acht maanden ervoor in Australië begon. De wervelwind van knappe inhaalraces, een grote hoeveelheid pech, twee fraaie overwinningen en verdiende podiumplekken was in de vroege avond op het circuit van Yas Marina gaan liggen. Hij werd vijfde, net als in Melbourne. De status quo leek terug: Mercedes en Ferrari voorop, Red Bull eenzaam daarachter.

Natuurlijk waren er subtiele verschillen. Van de tweestrijd tussen Mercedes en Ferrari was nu geen sprake, Mercedes was het hele weekeinde zo dominant als de afgelopen jaren. Daarnaast kon Verstappen Kimi Räikkönen (Ferrari) in de race bijhouden, wat in Australië niet lukte, alleen was inhalen onmogelijk. Daar klaagden meer coureurs over.

Lees ook het verslag van de laatste Formule 1-race van dit seizoen: Verstappen eindigt seizoen naar verwachting, Bottas de beste in slotstuk

Terug bij af?

Red Bull had een lastig weekend, Verstappen voorop, maar het is voorbarig om te zeggen dat het team na die knappe inhaalslag in het laatste kwart van het seizoen terug bij af is. Alleen bleek de hoop dat de Red Bull inmiddels op elk circuit weer zou kunnen winnen iets te voorbarig: de auto is nog steeds afhankelijk van de plek.

Nu wacht 2018, een seizoen zonder de rigoureuze regelwijzigingen die dit jaar brachten. Dat neemt niet weg dat er nog genoeg werk te doen zal zijn voor Red Bull, dat de ambitie heeft terug te keren naar de gloriejaren tussen 2010 en 2014, toen het met Sebastian Vettel vier keer wereldkampioen werd. Wat moet er gebeuren, wil Max Verstappen volgend jaar een serieuze kans maken op het wereldkampioenschap?

Eerst moet de auto op tijd in orde zijn. Als Red Bull de afgelopen seizoenen iets bewezen heeft, is het dat het tijdens het jaar razendsnel kan doorontwikkelen. Het chassis heeft de potentie een van de beste, al dan niet het beste te zijn in de Formule 1. Daar waren de goede resultaten vanaf de zomer in 2016 ook vooral aan te danken.

RB14

Dit jaar was het lang niet goed. Dat moest topontwerper Adrian Newey in mei toegeven. Hij was vanwege andere projecten minder betrokken geweest tot dan toe, en besloot daarna weer meer tijd aan de Red Bull te besteden. Voor de auto van volgend jaar is hij meteen al meer betrokken.

Red Bull is bovendien eerder begonnen aan het ontwerp van de RB14, zoals de auto van volgend jaar gaat heten, om een langzame start te voorkomen. Bovendien denkt het team te kunnen voorkomen dat het net als dit jaar een fout maakt bij de resultaten vanuit het testen in de windtunnel. Die resultaten bleken niet overeen te komen met wat de auto daadwerkelijk op het circuit liet zien.

Red Bull kan veel compenseren met de constructie van de auto. Het zal desalniettemin voor een serieuze kans op overwinningen en de titel afhankelijk zijn van Renault. De motor van de Franse fabrikant had dit jaar veel te weinig vermogen en was hoogst onbetrouwbaar. Niet alleen Verstappen en teamgenoot Daniel Ricciardo lieten onnodig veel punten liggen, ook bij Toro Rosso en het fabrieksteam van Renault zelf waren de problemen talrijk.

Teams zijn in de Formule 1 soms machteloos. De druk opvoeren op de leverancier kan best, maar een alternatief is er meestal niet. Red Bull moet het nu doen met hoop en beloftes. Renault denkt te weten hoe de motor verbeterd kan worden. Renault-teambaas Cyril Abiteboul zei in oktober dat de fabrikant maanden voor ligt wat betreft met het testen van de betrouwbaarheid ten opzichte van vorig seizoen. Eerder in de maand beloofde Renault werk te maken van een speciale kwalificatiemodus, zoals Mercedes en Ferrari hebben. Die kunnen als het erop aankomt wat extra vermogen produceren, waardoor Red Bull dit jaar vrijwel altijd tekortkwam in de kwalificaties.

Hoop voor McLaren

Niet alleen Red Bull zal de ontwikkelingen bij Renault nauwgezet volgen. Ook het McLaren van tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso en Stoffel Vandoorne kijkt uit naar 2018. Het team is bevrijd uit de houtgreep van Honda, waarvan de motor ze drie dramatische seizoenen heeft bezorgd. McLaren denkt door de kwaliteit van de auto met Renault als partner aansluiting te vinden bij Red Bull, en dus de top.

Volgend jaar wordt de betrouwbaarheid van de motoren nog belangrijker dan dit jaar. Dit dankzij een van de weinige regelwijzigingen die er wel komen, naast de invoering van de breed verachte ‘halo’ boven op de cockpit, voor de veiligheid. Teams mogen in plaats van vier, nog maar drie keer in het jaar zonder straf hun krachtbron vervangen. Het risico op conservatief rijden neemt toe, uit angst races achteraan te moeten beginnen. Met die angst bij Renault kreeg Red Bull dit jaar al te maken. Het is voor Verstappen te hopen dat hij zich volgend seizoen om andere dingen druk kan maken.