Recensie

Vrouwen-strijd op het center court

Sportfilm ‘Battle of the Sexes’ is een bitterzoet drama over de emancipatie-strijd die tennister Billie Jean King – gespeeld door Emma Stone – in de jaren zeventig moest leveren.

Emma Stone als Billie Jean King in ‘Battle of the Sexes’

Battle of the Sexes speelt zich af in 1973 maar doet sterk denken aan de discussie die afgelopen zomer in Nederland is gevoerd over de aantrekkelijkheid van voetbal door vrouwen. Een discussie die ogenblikkelijk verstomde toen de vrouwen uitstekend presteerden en Europees kampioen werden. Wat overigens nog niet betekent dat zij evenveel salaris krijgen als de mannen. En precies daar draait het om in het op feiten gebaseerde Battle of the Sexes.

Uit protest dat mannen acht keer meer prijzengeld krijgen bij een tennistoernooi zet tennisster Billie Jean King (Emma Stone) haar eigen tenniscompetitie op. Met een aantal andere tennissters gaat ze toernooien spelen in Amerika waarbij ook aandacht wordt gevraagd voor gelijke betaling voor vrouwen. Dit strijkt tegen de haren in van machtige mannen, onder wie de voorzitter van de National Tennis League. Als hij er door Billie Jean op gewezen wordt dat zijn gedrag seksistisch is, antwoordt hij: „Ik hou van vrouwen.” „Maar respecteer je ze ook?”, riposteert de voorvechtster van gelijke rechten. In een nog steeds gangbare reflex wordt zij door tegenstanders weggezet als feministe met harige benen. De meeste mannen die Battle of the Sexes opvoert vinden dat vrouwen sowieso in de keuken moeten staan en niet zo moeten zeuren.

Als voormalig tennisser Bobby Riggs (Steve Carell) Billie Jean King uitdaagt om in een wedstrijd tegen hem te bepalen wie er beter kan tennissen, man of vrouw, begrijpt King dat zij de aanname dat mannen superieur zijn aan vrouwen, omdat dit nou eenmaal biologisch zo is bepaald, alleen kan weerleggen door de gokverslaafde Riggs op het tennisveld een flink pak slaag te geven.

Lees ook het interview met de regisseurs van ‘Battle of the Sexes’: We wilden geen valse nostalgie

Naast dit amusante verhaal draait Battle of the Sexes nog om een andere strijd, eentje die zich afspeelt in Billie Jean Kings hoofd. Zij is getrouwd maar als zij kapster Marilyn ontmoet, slaat bij haar de twijfel toe over haar seksuele geaardheid. Regisseursechtpaar Valerie Faris en Jonathan Dayton vangt de eerste ontmoeting van de twee vrouwen in close-ups van hun blikwisselingen. Via de kappersspiegel slaat de vonk over. In zekere zin is Battle of the Sexes meer een film over deze ‘strijd’ dan over het beroemde tennisduel tussen Riggs en King. En dat maakt deze onderhoudende én scherpzinnige film bitterzoet. Want de slag is misschien gewonnen, dit betekent niet dat de strijd over is: de emancipatie van homo’s was de volgende horde die begin jaren zeventig moest worden genomen. En niet alleen door Billie Jean King.