Zelfs in ‘mediahoofdstad’ New York kwakkelt lokale pers

Lokale media in de VS

Weekblad The Village Voice en twee lokale nieuwssites moesten abrupt dicht. De miljardairs achter de titels zagen er geen heil meer in.

De eerste editie van The Village Voice (1955, links) en de laatste (2017). Beeld The Village Voice

Na lang aarzelen sloten de 25 journalisten van de New Yorkse nieuwssites Gothamist en DNAInfo zich eind oktober aan bij een journalistenvakbond. Zeer tegen de zin van eigenaar Joe Ricketts. Binnen een week staakte de miljardair beide publicaties. Zo kwam 2 november abrupt een eind aan de lokale sites in New York, Chicago en andere steden. Lokaal nieuws brengt niet genoeg geld meer op, aldus Ricketts, tevens donor van Donald Trump. Hij maakte daarbij geen omzet of resultaat bekend.

Een roemloos einde voor twee sites die sinds 2009 maandelijks alleen al in New York samen ruim 9 miljoen lezers trokken. „Dit is een grote klap voor mensen die afhankelijk waren van het lokale nieuws op deze sites”, zegt Jere Hester van de faculteit journalistiek van City University New York.

„Ricketts is een boef”, zegt journalist Ross Barkan. De sluiting noemt hij een „vergelding”. Barkan, tevens Democratische kandidaat voor de Senaat van New York, schreef begin november een essay over de „vernietiging van de lokale journalistiek” in zijn stad. „Dezelfde economische krachten die elders in de VS inwerken op nieuwsmedia voelen we nu ook hier.”

Volgens het ministerie van Arbeid halveerde het aantal werknemers in de Amerikaanse journalistiek in vijftien jaar tot 206.000 (2016). Barkan: „Het is moeilijker voor lokale kranten en tijdschriften om geld te verdienen met abonnementen. Ook advertentie-inkomsten zakken in.” Online ondervindt de lokale pers grote concurrentie van advertentiesite Craigslist, Facebook en Google. In New York, de mediahoofdstad van de VS, zakte het aantal journalisten van 59.000 (in 2000) naar 44.000 (in 2016).

Meer bezuinigingen

De sluiting van Gothamist en DNAInfo staat niet op zich. Ook The Wall Street Journal, The New York Times en de New York Daily News bezuinigden op lokale journalistiek. New York kreeg eind september nog een klap, toen The Village Voice zijn laatste papieren editie drukte – met op de cover Bob Dylan. De publicatie gaat online verder, zoals lokale kranten als de New York Observer al eerder deden.

Weekblad The Village Voice werd in 1955 opgericht door onder anderen schrijver Norman Mailer. Beatniks en hipsters in Greenwich Village lazen de ‘alt weekly’ voor het alternatieve nieuws, de advertenties en recensies van de beste jazztenten. Financieel kwakkelde de krant, gratis mee te nemen op bijna elke straathoek, al decennia. In 2015 kocht miljardair Peter Barbey de titel voor een onbekend bedrag. De oplage was toen 120.000 (van 150.000 in 1984). Barbey noemt nu de stap naar online logisch, zei hij in The New York Times. „The Voice belichaamde de stem van elke nieuwe generatie. Dat moet zo blijven.” Dertien van de zeventien reporters aangesloten bij een vakbond kregen ontslag.

The Village Voice, Gothamist en DNAInfo steunden alle drie op miljardairs. „Die vinden het leuk een krant te bezitten”, zegt journalist-politicus Barkan. „Zolang ze er niet te veel geld aan verliezen. Maar laten we eerlijk zijn: dat economische model voor lokale journalistiek werkt niet meer.”