Overnamemachine Altice lijkt te zijn vastgelopen

Mediabedrijf Oprichter Patrick Drahi is terug aan de top van het in Amsterdam genoteerde Altice. Hij moet het bedrijf redden van de ondergang.

Altice-oprichter Patrick Drahi bij de beursgang van Altice USA. Altice USA werd in recordtijd de op drie na grootste kabelaar in de Verenigde Staten. Foto Justin Lane/EPA

Drie jaar terug was Patrick Drahi nog beleggerslieveling. De Frans-Israëlische oprichter van mediaconcern Altice had zijn bedrijf net in Amsterdam naar de beurs gebracht en slaagde er met goedkoop geleend geld in om de ene na de andere megaovername te financieren.

Hij kocht in 2014 voor meer dan 13 miljard euro het Franse telecombedrijf SFR, een jaar later betaalde hij 8,22 miljard euro voor zeggenschap bij het Amerikaanse kabelbedrijf Suddenlink en vorig jaar wist hij het eveneens Amerikaanse Cablevision voor 15,7 miljard euro binnen te slepen. Altice USA werd in recordtijd de op drie na grootste kabelaar van de VS en begint daar nu met mobiele telefonie.

Maar de enorme schuldenlast en geringe Europese inkomsten beginnen het concern op te breken. Het aandeel Altice zit sinds juni, ondanks een inkoopprogramma van eigen aandelen, in een neerwaartse spiraal. Na de presentatie van kwartaalcijfers op 2 november verloor Altice in vijf handelsdagen 34 procent aan beurswaarde.

Altice heeft inmiddels zo’n 51 miljard euro schuld opgebouwd, ongeveer vijf keer meer dan aan cash in een jaar binnenkomt. Dat vinden veel beleggers niet gezond. Uit cijfers over 2016 bleek al dat Altice 2,3 miljard aan negatief eigen vermogen heeft. „Ieder ander bedrijf met zulke cijfers zou worden beschouwd als firma op de rand van faillissement”, schreef analist Michel Albouy in Le Point.

Vervangingen aan de top

Donderdag kondigde het bedrijf ingrijpende maatregelen aan. Drahi keert terug als président, uitvoerend voorzitter. Hoewel hij met bijna 60 procent van de aandelen de touwtjes nog stevig in handen had, opereerde hij de laatste jaren op papier op de achtergrond. Topman Michel Combes, die ook SFR leidde, werd vervangen door de al jaren aan Drahi’s zijde werkende Amerikaanse ex-bankier Dexter Goei. Bij SFR neemt de in de telecomwereld onervaren mediaman Alain Weill de leiding. Nederlander Dennis Okhuijsen blijft CFO en wordt verantwoordelijk voor Altice Europe. Goei leidt ook de Amerikaanse tak.

Deze nieuwe structuur zou een „terugkeer” zijn „naar de kernorganisatie die het succes van de Altice Groep creëerde”. Maar de opleving van het aandeel was heel kortstondig.

Dat komt vooral door problemen bij SFR. Drahi’s methode is simpel: met een lening koopt hij in zijn ogen ondergewaardeerde bedrijven, waar hij snijdt in de kosten. Het idee is dat de lening op termijn uit extra omzet en winst terugbetaald kan worden. In die laatste etappe gaat het bij SFR mis. Het bedrijf heeft 5.000 van de 15.000 banen geschrapt en ook veel andere kosten zijn teruggebracht. Maar de groei blijft uit. In het derde kwartaal van dit jaar zijn de inkomsten opnieuw met 1,3 procent gedaald.

Drahi is een in de Franse context atypische zakenman. Hij is ongewoon optimistisch en zegt publiek dat het altijd zijn droom was miljardair te worden – een ambitie die je in Frankrijk beter voor jezelf kunt houden. Hij heeft „altijd meer geschitterd door financiële kennis dan door commerciële begaafdheid”, sneerde Libération laatst. Ofwel: het dagelijks draaiend houden van een bedrijf behoort niet tot de grootste kwaliteiten van de overnamemachine die Altice geworden is.

Vrije val klantenbestand SFR

Nu is Libération normaal geen krant die je voor zakennieuws erg serieus moet nemen. Maar in dit geval wel: niet geheel van harte is het linkse dagblad zelf onderdeel geworden van de mediatak van Altice, SFR Media. Het was met Drahi’s weekblad L’Express een van de eerste titels die SFR-abonnees gratis konden downloaden.

Dat extraatje heeft het vertrek van klanten echter niet weten te stoppen. De provider, die onder de vorige eigenaar Vivendi volgens de Franse consumentenbond al bekend stond als de „onbetrouwbaarste” van het land, verloor tussen eind 2014 en afgelopen zomer liefst 514.000 (van de 8 miljoen) abonnees van vaste (internet)lijnen, rapporteerde Libération. Uit nieuwe cijfers blijkt dat die vrije val nog niet gestopt is.

Toch gelooft Altice nog steeds in zijn „convergentiestrategie”, het in één concern samengaan van content en techniek. Dat is, zei de nu vertrokken Combes deze zomer nog tegen Le Monde, „de strategie van de grote winnaars” in vooral de VS, waar bijvoorbeeld telecombedrijf AT&T bezig is samen te gaan met Time Warner.

Zo heeft SFR een belang genomen in NextRadioTV, het door Alain Weill opgezettte moederbedijf van 24-uurzender BFMTV. Vanaf volgend jaar heeft SFR in Frankrijk de rechten voor de Champions League en de Britse Premier League. Daarnaast is een studio voor films en series in oprichting.

Ondertussen heeft het bedrijf aangekondigd zwaar te gaan investeren in het netwerk. Vanaf 2025 zou Frankrijk „voor 100 procent” van SFR-glasvezelkabels voorzien moeten zijn om niet meer afhankelijk te hoeven zijn van marktleider Orange. Maar dat kost minstens 15 miljard euro. En beleggers vragen zich af waar dat geld vandaan moet komen.