‘Sterk en stabiel’ is het kabinet-May in elk geval niet

Kopzorgen voor May

Premier May tobt met de ene na de andere misstap van haar ministers. Nu zijn het Boris Johnson en Priti Patel die blunders begaan.

De Britse minister van Buitenlandse Zaken Boris Johnson en zijn collega-minister Priti Patel raakten deze week beiden in opspraak. Fotro Daniel Leal-Olivas/AFP

Slechts vier maanden geleden beloofde Theresa May tijdens de verkiezingscampagne dat een stem op haar Tories een stem voor „een sterke en stabiele regering” was. Inmiddels is duidelijk dat May en haar ministers zwalken. De afgelopen week bleek al dat een crisis dreigt omdat de Brexitonderhandelingen, geleid door David Davis, muurvast zitten. Ook werd duidelijk dat het schandaal rondom ongewenste intimiteiten vice-premier Damian Green zijn baan dreigt te kosten. Nu komen daar blunders bij van Boris Johnson (Buitenlandse Zaken) en Priti Patel (Ontwikkelingssamenwerking).

Johnson zei dinsdag voor het eind van het jaar naar Iran af te reizen om aan de autoriteiten duidelijk te maken dat de 38-jarige Britse Nazanin Zaghari-Ratcliffe geen journalistiek doceerde op het moment dat zij werd gearresteerd. Die wens heeft Johnson overgebracht aan zijn Iraanse ambtgenoot Javad Zarif.

Zo probeert Johnson een rel te sussen die voor Zaghari-Ratcliffe grote gevolgen kan hebben. Ze werd in april 2016 gearresteerd op het vliegveld van Teheran. Zij zegt louter op familiebezoek te zijn. Iraanse autoriteiten beschuldigden Zaghari-Ratcliffe ervan mede een staatsgreep voor te bereiden. Ze werd veroordeeld tot vijf jaar gevangenisstraf. Vorige maand kreeg ze te horen dat zij verdacht wordt van meer misdrijven, zoals lidmaatschap van verboden organisaties en het bijwonen van een demonstratie bij de Iraanse ambassade in Londen. Bij een veroordeling kan Zaghari-Ratcliffe een celstraf van nog eens zestien jaar krijgen.

Wat wilde Johnson zeggen?

In het Lagerhuis wilde Johnson zeggen dat hij het onacceptabel vond dat Zaghari-Ratcliffe vastzit. „Zoals ik het begrijp, deed ze [in Iran] niets anders dan journalistiek doceren”, aldus Johnson vorige week. Drie dagen later werd Zaghari-Ratcliffe in Iran beschuldigd van „het bedrijven van propaganda tegen de staat”. De uitspraak van Johnson werd bijgevoegd als bewijs. Het is niet voor het eerst dat Johnson, die het imago heeft werkschuw te zijn, de precieze feiten niet op orde heeft.

Het gestuntel van Johnson staat niet op zich. Zijn collega-minister op het ministerie van Buitenlandse Zaken zit eveneens in de problemen. Priti Patel zei vorig jaar naar Israël te zijn afgereisd om vakantie te vieren. De BBC achterhaalde dat de rechts-conservatieve Patel twaalf werkafspraken had, inclusief een ontmoeting met premier Benjamin Netanyahu.

Toen Patel gevraagd werd over haar reis, zei ze dat minister Johnson en de regering op de hoogte waren. Dat bleek niet het geval: ze handelde zonder toestemming en op eigen initiatief, een vergrijp zwaar genoeg voor ontslag. Theresa May hoorde erover een dag nadat zij een ontmoeting had met Netanyahu, die in het Verenigd Koninkrijk was.