Belgische staat duikt op in Paradise Papers

Dat onthullen Belgische media De Tijd, Le Soir en Knack vandaag op basis van de Paradise Papers.

Voor fotoproject The Heavens bezochten de Italiaanse fotografen Gabriele Galimberti en Paolo Woods bekende belastingparadijzen (ja, ook Nederland) om de banale kant van belastingontwijking te tonen. Foto Gabriele Galimberti en Paolo Woods

De Belgische staat is betrokken bij een postbusconstructie op de Britse Maagdeneilanden, onthullen de Paradise Papers. In de miljoenen uitgelekte documenten, waartussen zo’n vijfhonderd Belgische bedrijven en personen zaten, troffen journalisten een opvallende naam aan: de Belgische Maatschappij voor Internationale Investering. Dat is een investeringsmaatschappij die voor 64 procent in handen is van de Belgische staat.

BMI is al twintig jaar betrokken bij de constructie, schrijven De Tijd, Le Soir en Knack, via een postbusvennootschap die alleen op papier bestaat. De vennootschap kreeg op het eiland Tortola het adres van advocatenkantoor Appleby, van waaruit de Paradise Papers zijn gelekt. De BMI verzweeg de constructie al die tijd in haar jaarrekeningen. In een reactie tegenover De Tijd noemt het bedrijf dat “een vergissing”.

Sinds een aantal jaar werd bovenop de Maagdeneilanden-constructie nog een vennootschap opgericht in Hongkong, dat sinds vorig jaar ook als belastingparadijs bestempeld wordt door de Belgische staat.

Nog opvallender: Hans D’Hondt, hoofd van de Belgische fiscus en dus mede verantwoordelijk voor het jagen op belastingparadijsconstructies, was lang bestuurder bij de BMI. Hij zat ruim tien jaar in de raad van bestuur, tot zomer vorig jaar. Hij zegt niet op de hoogte te zijn geweest.

In kaart brengen

De Belgische minister van Financiën Johan Van Overtveldt (N-VA) zei woensdagmorgen op de Belgische radio te gaan uitzoeken “hoe dit heeft kunnen gebeuren”. Zijn diensten gaan de komende tijd in kaart brengen hoe de BMI betrokken raakte bij de postbusconstructie, hoe het zo lang onzichtbaar kon blijven en wie ervoor verantwoordelijk is.

De minister wees ook de journalisten op hun “verantwoordelijkheid” en riep op om hun documenten openbaar te maken. “Men vraagt aan politici om actie te ondernemen. Mijn vraag is: geef ons bewijsstukken die circuleren maar die we vandaag niet in handen hebben.”

De beschuldiging van collega-politicus Meyrem Almaci (Groen) in hetzelfde programma dat de minister fiscale fraude “met slepende voeten en een degelijke rem”, en met te weinig personeel aanpakt, sprak Van Overtveldt tegen. Hij spreekt over een “historische hoogte” van geïnde bedragen en zegt dat er bij de Bijzondere Belastinginspectie de laatste jaren al honderd mensen bij zijn gekomen.

De Paradise Papers zijn het tweede grote journalistieke onderzoek naar belastingontwijking door grote bedrijven in de afgelopen anderhalf jaar. Vorig jaar onthulden de Panama Papers veel informatie over de belastingpraktijken van rijke bedrijven en particulieren.