Saoedische koning laat ministers en prinsen oppakken

Onder de arrestanten zou Alwaleed bin Talal zijn, een van de rijkste mannen van het land en een invloedrijke figuur in de Saoedische elite.

De Saoedische koning Salman bij een VN-vergadering. Foto Reuters

De Saoedische koning Salman heeft zaterdag vier ministers uit zijn regeringsploeg gevangen laten nemen in een grote anticorruptieoperatie. Ook maar liefst elf prinsen zouden zijn opgepakt, zo meldt persbureau Reuters op basis van het Saoedische station Al Arabiya TV.

Of het gaat om één corruptiezaak of waar de aantijgingen om draaien, is nog niet bekend. Er zouden ook tientallen oud-bewindslieden bij betrokken zijn. Wie dat zijn is eveneens nog onbekend. De arrestanten zouden vastzitten in vijfsterrenhotels in hoofdstad Riad.

‘Rijkste man Saoedi-Arabië onder arrestanten’

Tot de arrestanten behoort volgens persbureau AP prins Alwaleed bin Talal, die met een geschat vermogen van 18 miljard dollar (15,5 miljard euro) de rijkste man van Saoedi-Arabië is. Bin Talal, investeerder in onder meer Twitter en Apple, heeft geen politieke functies. Door zijn succesvolle bestaan als zakenman is hij echter toch een invloedrijk figuur binnen de Saoedische elite.

Begin dit jaar werd Bin Talal in verband gebracht met een corruptieaffaire rondom het Nederlandse Ballast Nedam. Dat bouwbedrijf betaalde tussen 1996 en 2003 bijna een half miljard dollar aan smeergeld in Saoedi-Arabië. Bin Talal was de grootste ontvanger, onthulde de documentaire Inzake Saoedi-Arabië afgelopen februari.

Bin Talal staat ook bekend als voorvechter van vrouwenrechten. Zo verkondigde hij eind vorig jaar dat het tijd werd dat Saoedi-Arabië vrouwen ging toestaan auto te rijden. “Het verbod voor vrouwen om auto te rijden is een onrechtvaardige handeling van een traditionele samenleving”, zei hij toen. Afgelopen september hief koning Salman het rijbewijsverbod voor vrouwen op.

‘Nieuw tijdperk van transparantie’

Het Saoedische ministerie van Financiën heeft de anticorruptieoperatie in een persverklaring bevestigd, zonder op details in te gaan over het aantal arrestanten of hun identiteit. Volgens het ministerie luidt het onderzoek “een nieuw tijdperk van transparantie en verantwoording” in. Het investeringsklimaat en de rechtsstaat zouden gebaat moeten zijn bij de operatie.

Eerder al berichtte Al Arabiya TV dat prins Miteb bin Abdullah ontheven wordt uit zijn taak als hoofd van de nationale garde. Dat is opvallend, want Abdullah werd gezien als een van de kanshebbers om Salman op te volgen als koning van Saoedie-Arabië. Hij was bovendien de laatste uit van de Abdullah-Shammar-tak van de koninklijke familie die nog deel uitmaakte van de regeringsploeg. Abdullah wordt vervangen door Khalid bin Abdulaziz bin Ayaf .

Of Abdullah is opgepakt, is nog niet duidelijk. Evenmin wat de status is van de minister van Economische Zaken en Planning Adel Fakeih. Die is door Salman vervangen zijn door de onderminister op het departement.

Hervormingen

Onder aanvoering van kroonprins Mohammed bin Salman is Saoedi-Arabië bezig hervormingen door te voeren. Zo zei hij onlangs dat het land “terug keert naar de gematigde islam, die open is tegenover de wereld en alle religies”. Ook kondigde Bin Salman de bouw aan van een 425 miljard euro kostende ‘economische zone’ met steden en industrie. Daar zou het er een stuk liberaler aan toe moeten gaan dan in de rest van het oerconservatieve koninkrijk.

Lees ook de column van Midden-Oosten-specialist Carolien Roelants over de Saoedische hervormingen: Zou Saoedi-Arabië werkelijk gematigd worden?

Dat de anticorruptie-actie van zaterdag zoveel hoogwaardigheidsbekleders en leden van de koninklijke elite treft, is uniek in de geschiedenis van Saoedi-Arabië. De steenrijke royals trekken zich doorgaans weinig aan van de wet. Zij bedienen zich van een weelderige levensstijl die voor de gewone burgers in het strengreligieuze Saoedi-Arabië onbereikbaar is.