‘Superhelden als Spider-Man waren mijn kunstopleiding’

Interview Brian Elstak

Brian Elstak is veelzijdig kunstenaar, die tekent, filmt, schrijft en onlangs zijn eerste kinderprentenboek Tori uitbracht, in samenwerking met Karin Amatmoekrim: ‘Een echte hiphop chick.’

Foto Marc Haers Brian Elstak: invloeden van hiphop en comics in kinderboek.

Sommige mensen huilen bij het aanschouwen van een Rothko-schilderij, anderen krijgen een strakke borst wanneer ze de Mona Lisa in levende lijve zien. Voor iedere kunstliefhebber is een dergelijk moment anders: het ogenblik waarop je zo onder de indruk bent van een werk, dat het je leven verandert. Brian Elstak (37) had dat moment in een flat in Amsterdam Zuidoost, waar hij overdonderd werd door de verzameling Spider-Man comics van zijn neef. „Hij had ze allemaal netjes in mapjes naast elkaar aan de muur hangen. Dit was de early nineties: Jim Lee had net Gambit van X-Men bedacht en Todd MacFarlane tekende voor het eerst Venom van Spider-Man. Het was echt die spannende renaissancetijd waarin het tof was om comics te lezen.” Met de superheld als katalysator ging Elstak steeds meer tekenen. Nu is hij beeldend kunstenaar met een achtergrond in theater en hiphop. „Maar mijn kunstopleiding bestaat uit comics, cartoons en het hiphop-programma Yo! MTV Raps.”

Prenten en rappersstemmen

Onlangs bracht hij zijn eerste kinderprentenboek Tori uit bij uitgeverij Das Mag. De mensenkinderen Zi, Bones en Cel gaan op avontuur om hun vader, een reuzeschildpad genaamd Jean-Michel, uit de brand te helpen. De hoofdpersonen zijn gebaseerd op Elstaks eigen jonge kinderen, van wie de karakteristieken zijn uitvergroot in het boek: Cel is „wat feistier dan de andere twee”, terwijl Zia juist heel rustig en kalm is. Realiteit en fictie kruisen elkaar wanneer men aan het einde van het boek komt en daar foto’s ziet van de kleine Elstakjes, met op de achtergrond een reuzeschildpad die zijn poten om hun schouders heen slaat. „Een maat van mij is meester in photoshop,” lacht Elstak.

Elstaks animatie Lowrey. Tekst gaat door na video

Tori is deels gebaseerd op Elstaks 27-minuten-durende animatiefilm Lowrey uit 2014, die hij ook naar uitgeverij Das Mag stuurde. „Zij krijgen constant manuscripten van driehonderd pagina’s opgestuurd. Maar zo’n filmpje zet je gewoon aan en je hoeft er niet veel bij na te denken.” De uitgeverij reageerde meteen enthousiast op het kinderboek-idee en Elstak voelde snel een klik. „Bij Das Mag begrijpen ze wat ik bedoel. Ze luisteren net als ik ook naar rapper Cardi B, bijvoorbeeld.”

Bekende Nederlandse rappers zoals Sef, Akwasi, Jiggy Dje en Adje spraken de stemmen in voor Lowrey. Begeleid door hiphopbeats ontstaat er een interessante mix van muziek en kinderavonturen. Vrijwel alle artiesten zeiden ‘ja’, omdat Elstak al lange tijd in de Nederlandse hiphoptak opereert en albumcovers illustreerde voor rapper Hef.

Echte hiphop chick

„Hiphop is een sample-cultuur, waarbij je met minimale middelen iets tofs weet neer te zetten. Deze mindset is op heel veel dingen toe te passen.” Volgens de kunstenaar zijn veel mensen uit de hiphopscene actief in verschillende werelden: „Ze maken theater, of zitten in de architectuur zoals Afaina de Jong. Of ze beginnen hun eigen kledingmerk: kijk maar naar Patta en Daily Paper.” Schrijfster Karin Amatmoekrim, met wie hij samen Tori schreef, is volgens hem „ook echt een hiphop chick”. In Tori zijn samples te vinden van Elstaks andere grote liefde: Amerikaanse comics. Het driehoekige schild van Zi verwijst naar X-Men-personage Colossus; een ‘gespierd’ pak dat Bones aantrekt is een knipoog naar The Hulk; en de schurk op de cover is geïnspireerd door de tekenstijl in Batman: The Animated Series.

Elstak over zijn inspiratie voor Tori. Tekst gaat door na video

Zelf vinden Elstaks kinderen het geweldig om hun eigen prentenboek te hebben. „Ze zien zichzelf in een alternatief universum. Een soort Harry Potter.” Of er een tweede deel komt, durft hij nog niet te zeggen: „Zoals met elke sequel, komt dat alleen als het eerste deel een succes is. Trouwens, spoiler alert: Tori eindigt open.”