‘Met zo’n ploeg is de Groninger snel klaar’

Eredivisie

Groningen staat veertiende in de eredivisie, zaterdag wacht het uitduel tegen Heracles. „Het is een lamgeslagen geheel.”

Een boze supporter van FC Groningen na het verloren duel met Willem II (0-1). Het aantal toeschouwers dat nog naar thuiswedstrijden komt kijken, daalt al twee jaar. Foto ANP Pro Shots

Hans Nijland, ruim twintig jaar algemeen directeur van FC Groningen, is na een thuiswedstrijd zelden in de bestuurskamer te vinden. Bij voorkeur drinkt hij een biertje in het supportershome van de club. Zo hoort hij wat er leeft. Beantwoordt hij vragen. En biedt hij troost aan de bezorgde fan van FC Groningen, dat dit seizoen is afgezakt naar de veertiende plaats in de eredivisie.

Nijland koestert die momenten. Vaak wordt hij geconfronteerd met de nostalgie van het verleden. Dan wordt hij door supporters op de schouders geklopt met de vraag: Waar blijft de nieuwe Luis Suárez? Wanneer komt de nieuwe Dusan Tadic? Of de nieuwe Marcus Berg? Die voormalig topspitsen herinneren aan het recente, succesvolle verleden van de Trots van het Noorden. Nijland (57) zou de supporters graag een nieuwe topschutter schenken. Maar dat is bijna onmogelijk geworden voor de club.

FC Groningen heeft last van de veranderde markt. Toen Nijland in 2006 samen met scout Henk Veldmate (sinds vorig jaar in dienst van Ajax) een bezoek bracht aan Montevideo, waar de Uruguayaan Suárez werd getraceerd, was FC Groningen de enige Europese club op de tribune. Suárez had nog nooit van FC Groningen gehoord. Nederland kende hij evenmin. „Maar als u kampioen van Nederland wilt worden, moet u mij kopen”, blufte Suárez. Zo geschiedde. FC Groningen betaalde anderhalf miljoen euro voor Suárez – om hem veertien maanden later voor acht miljoen euro te verkopen aan Ajax.

Investeren in eigen opleiding

Zo’n transactie is nu ondenkbaar geworden. Toen Veldmate in 2015, in zijn laatste dienstjaar bij FC Groningen, opnieuw een bezoek bracht aan Montevideo, belde hij ontdaan naar Nijland. „Hans, je wilt het niet weten”, zei Veldmate. „Half Europa zit hier op de tribune.” Waarmee de instroom van buitenlands talent – en transfersommen bij verkoop – vrijwel onmogelijk is geworden. Ook in Scandinavië en Oost-Europa, twee andere scoutingsgebieden van FC Groningen, proeven de noorderlingen concurrentie van andere clubs.

FC Groningen probeert dat te ondervangen door de eigen opleiding te intensiveren. Volgend jaar zomer wordt het Topsportzorgcentrum opgeleverd (kosten circa acht miljoen euro), zodat (jeugd)spelers optimale faciliteiten genieten. Oud-schaatscoach Gerard Kemkers, werkzaam als manager topsport en talentontwikkeling, zal daar over waken.

„De toekomst ziet er goed uit”, beaamt Nijland. „Er zijn tal van goede initiatieven bij FC Groningen. Maar feit is dat je wordt afgerekend door wat er op het veld gebeurt. En dat is op dit moment niet goed.”

FC Groningen beleefde een teleurstellende competitiestart. In tien speelronden behaalde de club slechts negen punten, waarmee het de veertiende plaats in de eredivisie bezet. Tevens werd de club uitgeschakeld in de KNVB-beker. „Ik vind dit de lastigste periode”, zegt Nijland. „Ik heb de degradatie meegemaakt in het seizoen 1997/1998. Toen kreeg ik zeven faxen en een briefkaart. Nu gaat het de hele dag door met berichten via sociale media. Na de nederlaag bij Sparta (2-1, afgelopen zondag, red.) ontvingen we driehonderd e-mails.”

Om supporters een platform te geven bestaat de rubriek ‘Vraag het Faber’, waarin trainer Ernest Faber antwoord geeft op vragen. Deze week wilde een bezorgde fan, Henk Janssen, weten waar het fout zit in de selectie en hoe Faber denkt dat te kunnen bijsturen. Faber zei dit: „Het gaat erom dat je elkaar waardeert en accepteert. Dat is heel belangrijk. We zijn allemaal verschillend. Dat biedt ook mogelijkheden. Als je gebruik maakt van elkaars kwaliteiten, kom je al een heel eind. Ego’s opzij voor hetzelfde doel. Daar kunnen wij nog veel winst in behalen.” Faber zette eerder Mimoun Mahi en Oussama Idrissi uit de selectie vanwege ontoelaatbaar gedrag. Maandag sloten zij zich weer aan, waardoor het tweetal zaterdagavond in actie kan komen als FC Groningen op bezoek gaat bij Heracles Almelo.

Minder tv-gelden en supporters

Hoewel de aandacht nu uitgaat naar de prestaties van het eerste elftal, zijn er nog andere zorgelijke ontwikkelingen. FC Groningen moest de begroting bijstellen van achttien naar 16,5 miljoen euro. Voornaamste reden was de verminderde tv-inkomsten. FC Groningen werd vanwege het slechte presteren op de tv-ranking ingehaald door FC Utrecht en Vitesse, waardoor de televisiegelden met anderhalf miljoen terugliepen.

Ook de toeschouwersaantallen lopen terug bij FC Groningen. In het seizoen 2015/2016 kwamen er nog gemiddeld 21.090 bezoekers naar thuiswedstrijden in de Euroborg, een jaar later was dat gedaald naar een moyenne van 19.527 bezoekers. Dit seizoen daalde het verder. Bij de zes thuiswedstrijden van dit seizoen waren gemiddeld 17.551 toeschouwers. „Een Groninger heeft zo veel mogelijkheden”, weet Nijland. „Er is basketbal, volleybal en een museum in onze stad. Daarnaast is er Fox Sports. Ik snap best dat als het koud en regenachtig is een supporter liever thuis voor de buis zit.”

Oud-speler Jan van Dijk, bijgenaamd Mister FC Groningen (485 wedstrijden), vindt de verminderde belangstelling begrijpelijk. „Dat je geen goede ploeg hebt, is één. Maar als je er niet alles aan doet om te willen winnen, dan is de Groninger er snel klaar mee.” Van Dijk mist visie in het spel van FC Groningen. „Er valt geen lijn in te bespeuren”, zegt hij. „Het is een lamgeslagen geheel. Dat doet mij pijn. Het is mijn club, mijn supporters.”

Nijland belooft beterschap. „We zijn er 24 uur per dag mee bezig”, benadrukt hij. „De situatie grijpt mij ook aan. Want behalve algemeen directeur ben ik ook een enorme supporter van deze club.”