Longreads

Bijna zes jaar gegijzeld door Al-Qaeda

De Zuid-Afrikaan Stephen McGown werd in 2011 samen met Sjaak Rijke gegijzeld in Mali. De BBC schreef in een longread zijn verhaal op.

De Zuid-Afrikaanse Stephen Malcolm McGown (M), de Zweed Johan Gustafsson (L), en de Nederlander Sjaak Rijke werden gegijzeld door een aan Al Qaeda gelinkte groepering Al-Din. Deze beelden werden in 2012 uitgezonden door de Arabische zender Al-Jazeera. Foto AFP/Al Jazeera

De Zuid-Afrikaanse Brit Stephen McGown zat op 25 november 2011 op de binnenplaats van een hotel in de Malinese stad Timboektoe toen militanten de poort binnenkwamen. Ze dwongen hem, de Nederlandse machinist Sjaak Rijke en de Zweed Johan Gustafsson naar buiten en in een auto. McGown (nu 42) hoorde hoe een andere hotelgast - een Duitser - tegenstribbelde. Diens verzet werd gevolgd door een schot. “Ik denk dat ze Martin hebben vermoord”, zei hij tegen de andere twee.

Na vijftien uur stopte de auto. Midden in de Sahara werd de drie verteld dat ze waren meegenomen door de terreurgroep Al-Qaeda in de Islamitische Maghreb (AQIM), die sinds 2003 al regelmatig buitenlanders ontvoerde, onder wie toeristen, hulpverleners en journalisten.

De BBC tekende het verhaal van McGown op. De bankier was in 2011 - geïnspireerd door de reisserie Long Way Down van acteur Ewan McGregor - vanuit Londen op de motor onderweg naar Zuid-Afrika. Het zou een laatste grote reis zijn, voordat hij zich met zijn vrouw Catherine zou vestigen in Johannesburg.

Uiteindelijk werd hij bijna zes jaar vastgehouden. Hij wist positief te blijven, ondanks de onzekerheid. Hij bekeerde zich tot de islam: “Ik was christen en veel verhalen in de islam zijn hetzelfde. Religie gaf mij steun in de woestijn.” Bovendien zorgde het ervoor dat de gijzelnemers hem beter behandelden.

Bevrijding

Rijke werd in 2015 door Franse militairen bevrijd. , Gustafsson werd in juni dit jaar vrijgelaten, McGown als laatste een maand later.

Lees over de ontvoering van Sjaak Rijke: Het was ‘toeval’, maar Rijke is vrij

Onduidelijk is of voor McGown losgeld is betaald. Volgens The New York Times is 3,5 miljoen euro betaald via de liefdadigheidsorganisatie Gift of the Givers die al eerder bij vrijlatingen hielp.