13.000 nepaccounts ingezet om Brexit-campagne te beïnvloeden

Een groot deel van de tweets werd kort na het referendum verwijderd.

Foto Andy Rain/EPA

Tijdens de Brexit-campagne zijn naar schatting ruim 13.000 nepaccounts ingezet om grotendeels pro-Brexitberichten te verspreiden. Dat schrijft nieuwssite Buzzfeed op basis van een onderzoeksrapport door de City University London.

In de aanloop naar het referendum, dat in juni vorig jaar plaatshad, werden duizenden bots ingezet om de publieke opinie over de Brexit te beïnvloeden. Bots zijn programmaatjes die geautomatiseerd tweets uitsturen. Door specifieke boodschappen te tweeten, te retweeten of te liken kunnen ze de steun voor een bepaald standpunt op Twitter groter doen lijken dan het geval is. De 13.000 bots waar de onderzoekers over rapporteren, zouden deel uitmaken van eenzelfde netwerk.

De nepaccounts zouden gedurende vier weken in totaal zo’n 65.000 tweets hebben verstuurd, zeggen de onderzoekers. Een groot deel van die tweets en accounts werd kort na het referendum verwijderd. Het onderzoek is gepubliceerd door het gerenommeerde wetenschapsblad Social Science Computer Review.

Waterval van informatie

De bots zouden acht keer zo vaak pro-Brexit- als anti-Brexit-tweets hebben verstuurd. Volgens de onderzoekers laat de studie zien dat bots effectief kunnen worden ingezet om in korte tijd een “waterval” van informatie te verspreiden op sociale media.

In juni berichtte de krant The Independent over een zelfde soort onderzoek door wetenschappers van de Universiteit van Oxford. Daaruit zou ook blijken dat bots een “kleine doch effectieve rol” spelen in de beïnvloeding van de publieke opinie op Twitter. Tory-parlementariër Damian Collins zegt contact te hebben gezocht met Twitter om opheldering te krijgen over de bots:

Ook Donald Trump kreeg in aanloop naar de Amerikaanse presidentsverkiezingen hulp van bots. Tijdens het eerste verkiezingsdebat werd meer dan een derde van de positieve tweets over Trump door een programmaatje verstuurd. Onderzoekers vermoedden dat die programmaatjes werden ontworpen door fanatieke Trump-supporters.

De onderhandelingen over Brexit verlopen overigens zeer moeizaam. Donderdag en vrijdag sprak premier Theresa May opnieuw met de EU-top over de uittredingsvoorwaarden.