Messi is met Argentinië nog lang niet zeker van het WK

WK-kwalificatie Zuid-Amerika

Voetbalgrootmacht Argentinië moet vrezen voor WK-deelname. Het laatste kwalificatieduel is cruciaal, op 2.800 meter hoogte in Ecuador.

Lionel Messi in duel met Feyenoorder Renato Tapia (rechts), vorige week in het WK-kwalificatieduel tussen Argentinië en Peru. Foto Marcos Brindicci/Reuters

Wanhopig keek Lionel Messi naar de hemel, de handen gevouwen voor een gebed. Bijna 50.000 Argentijnse fans in de heksenketel van La Bombonera in Buenos Aires konden niet geloven wat ze zojuist hadden gezien. Bal op de paal, onmogelijke reddingen van de keeper van de tegenpartij. Maar Argentinië-Peru was en bleef vorige week 0-0. Weer een afgang voor het sterrenensemble van de ‘Albicelestes’. De kans is niet denkbeeldig dat de voetbalgrootmacht uit Zuid-Amerika voor het eerst sinds 1970 ontbreekt op het WK.

Dinsdagavond is het alles of niets in de laatste kwalificatiewedstrijd, in de ijle lucht van Quito op 2.850 meter hoogte, uit tegen Ecuador. Uitgerekend het land waartegen de WK-finalist van 2014 deze kwalificatiereeks dramatisch begon met een 2-0 thuisnederlaag. Tijd genoeg voor herstel? Ondanks een surplus aan topspelers – met naast Messi onder anderen Angel Di Maria, Paolo Dybala, Gonzalo Higuaín en Sergio Agüero – staat Argentinië na 17 wedstrijden nog altijd pas op de zesde plaats in de Zuid-Amerikaanse zone.

Aartsrivaal Brazilië is als groepswinnaar al geplaatst voor het WK in Rusland. Nummer twee Uruguay heeft thuis aan een gelijkspel genoeg tegen het al uitgeschakelde Bolivia. Ook de nummers drie en vier gaan naar het WK, de nummer vijf moet play-offs spelen tegen Nieuw-Zeeland. Alleen bij een overwinning op Ecuador houdt Argentinië uitzicht op het WK, door rechtstreekse plaatsing of via een herkansing tegen Nieuw-Zeeland. Maar de laatste vier duels heeft de tweevoudig wereldkampioen niet meer gewonnen.

Stilzwijgen

„De situatie is niet comfortabel”, gaf de Argentijnse bondscoach Jorge Sampaoli toe na het echec thuis tegen Peru. Zijn spelers hullen zich in stilzwijgen in de aanloop naar het allesbeslissende duel tegen Ecuador. De ploeg trainde zondagochtend tegen het nationale team van spelers onder de 20 jaar, en stapte zonder met de pers te praten in het vliegtuig naar het hoog gelegen Quito.

Vier jaar geleden kwamen de Argentijnen in de hoofdstad van Ecuador in de WK-kwalificatie niet verder dan een gelijkspel: 1-1. In 2009 en 2005 werd in de zuurstofarme lucht in het Andesgebergte met 2-0 verloren. Het enige voordeel lijkt nu dat Ecuador zelf al is uitgeschakeld voor WK-deelname. „We hebben de kwalificatie nog steeds in eigen hand”, stelt de Argentijnse coach.

Sampaoli maakte naam als coach van Chili en de Spaanse topclub Sevilla, waarmee hij zich onderscheidde door een aanvallende manier van spelen. In mei 2017 stelde de Argentijnse bond hem aan als opvolger van Edgardo Bauza, de tweede bondscoach al die tijdens deze WK-kwalificatie werd ontslagen. Maar ook Sampaoli krijgt de wereldkampioen van 1978 en 1986 niet aan het winnen. In totaal scoorde Argentinië in de 17 wedstrijden pas 16 keer, alleen Bolivia maakte minder goals. Onder Sampaoli kwam de ploeg alleen tot scoren door een eigen doelpunt van het nietige Venezuela (eindstand 1-1).

De Argentijnse coach moet het de laatste twee beslissende duels stellen zonder Manchester City-spits Agüero, die in Amsterdam gewond raakte bij een verkeersongeluk. Sampaoli besloot verder om Juventus-aanvaller Higuain buiten de selectie te houden. Ook diens ploeggenoot Dybala, gewaardeerd spelmaker bij de Italiaanse topclub, speelde niet tegen Peru. De coach gokt volledig op de uitzonderlijke klasse van Messi, hoewel die in het Argentijnse elftal tot nu toe zelden zijn niveau van Barcelona haalt. „Messi heeft gestreden voor wat hij waard is”, zei Sampaoli na de 0-0 tegen Peru. „Hij heeft het ware gezicht van Argentinië laten zien. Als we van Ecuador winnen, gaan wij gewoon naar het WK.”