Schatrijk en geplaagd in haar laatste jaren

Liliane Bettencourt (1922-2017)

De dochter van de oprichter van L’Oréal was de rijkste vrouw ter wereld. Ze raakte steeds meer verwikkeld in ruzies en schandalen.

De laatste jaren van Bettencourt waren vol conflicten en rechtszaken.Foto AFP

Hij wilde graag door haar geadopteerd worden. Hij: de destijds 60-jarige celebrity-fotograaf François-Marie Banier. Zij: de schatrijke 85-jarige Liliane Bettencourt, erfgenaam van de oprichter van het Franse cosmeticaconcern L’Oréal.

Het was 2007 en Bettencourt had haar vriend Banier al cadeautjes gegeven ter waarde van een paar honderd miljoen euro’s. Inclusief schilderijen van Picasso, Mondriaan en Matissse en een compleet Seychellen-eilandje. Dat ging allemaal niet geheel vrijwillig, verklaarden getuigen later. Als Bettencourt Banier iets weigerde, kreeg hij vreselijke woede-aanvallen, waarna ze alsnog toegaf. En nu waren er dus ook nog adoptieplannen.

Maar daar stak haar enige echte kind, Françoise Bettencourt-Meyers, een stokje voor. Banier maakte misbruik van de zwaktes van haar moeder, vond ze. Ook zou haar moeder aan Alzheimer lijden. De dochter kreeg uiteindelijk gelijk van de rechter. En zo werd vijf jaar geleden de allerrijkste vrouw ter wereld onder curatele gesteld.

Woensdagavond overleed Bettencourt. Ze zou volgende maand 95 jaar zijn geworden. Het Amerikaanse zakenblad Forbes schatte het vermogen van Bettencourt in 2017 op 39,5 miljard dollar (33 miljard euro). De familie heeft nog steeds 33 procent van het internationale haarlak- en shampoo-imperium in handen.

Geboren als Liliane Schueller ging ze op haar vijftiende aan de slag bij L’Oréal en trouwde in 1950 met de politicus André Bettencourt, die meerdere malen minister was.

In 1957 erfde ze het bedrijf van haar vader Eugène Schueller, een jonge chemicus die in 1909 was begonnen met een handeltje in haarverf. Bettencourt werkte de jaren erna aan het uitbouwen van het concern, dat in 1963 naar de beurs ging en het grootste cosmeticabedrijf ter wereld werd.

Rustige laatste jaren waren Bettencourt niet gegund. Ze botste regelmatig met haar dochter, onder meer dus over de gigantische erfenis. In 2007 wist ook een andere man geld uit haar zak te kloppen. Ze verloor 22 miljoen euro aan het piramidespel van de Amerikaanse belegger Bernard Madoff.

In 2010 werd de toen 87-jarige Bettencourt door de politie in Parijs verhoord over mogelijke belastingontduiking en illegale financiering van politieke partijen. Ze zou onder andere de oud-president Nicolas Sarkozy enveloppen met geld hebben toegestopt voor zijn campagne in 2007. In deze kwestie – die de affaire-Bettencourt zou gaan heten – werd zij verder niet vervolgd.

Rechtszaak

De relatie eindigde niet goed voor fotograaf Banier. Zeven jaar geleden verbrak Bettencourt het contact en schrapte hem uit haar testament. In 2015 oordeelde de rechter dat Banier 2,5 jaar de cel in moest en miljoenen aan schadevergoeding terug moest betalen. In hoger beroep werd dat vier jaar voorwaardelijk, maar met een hogere boete.