Verwoestende kracht in Florida

Megastorm

Anders dan voorspeld zette orkaan Irma koers naar de westkust van Florida. Zes miljoen mensen moesten hun huis verlaten.

Havana, nadat het is getroffen door orkaan Irma. Foto YAMIL LAGE/AFP

De Amerikaanse staat Florida werd zondag geteisterd door de naderende orkaan Irma. Zware wind, regen en overstromingen konden gelden als voorbodes van de directe botsing op de westkust van de staat door het oog van de gevreesde megastorm. Irma verloor zondag aan kracht boven de Straat van Florida, na een spoor van verwoesting te hebben achtergelaten in Cuba en het Caribisch Gebied. De storm kwam aan land bij de stad Naples als een orkaan in categorie 3.

Miljoenen inwoners van Florida zetten zich schrap voor de zwaarste megastorm sinds de catastrofale orkaan Andrew grote schade aanrichtte in de zuidelijke staat in 1992. Tot nog toe is wegens het noodweer zeker een persoon omgekomen. Zes miljoen mensen is opdracht gegeven hun huizen te verlaten, uit vrees voor overstromingen aan de kust. Er wordt gewaarschuwd voor overstromingen in laag gelegen gebieden van plaatselijk mogelijk tot zes meter water.

Autoriteiten kozen harde woorden om mensen het onheil van de naderende orkaan duidelijk te maken, die wegens zijn omvang en de schade op eilanden als Sint-Maarten en Barbuda met grote vrees wordt geanticipeerd. Inwoners die het bevel tot evacuatie negeerden, riskeerden de dood, zei gouverneur Rick Scott van Florida zaterdag. „Als je in een evacuatiezone zit, moet je naar een opvangcentrum gaan”, aldus Scott.

Het oog van de storm passeerde zondagochtend de zuidelijke eilandengroep Florida Keys. Het eerder voorspelde directe pad naar de miljoenenstad Miami bleef echter uit; in plaats daarvan trok Irma zondag met snelheden van boven de tweehonderd kilometer per uur naar de westkust van de staat. Hoewel de gedachte eerst was dat mensen van de oostkust van Florida hun toevlucht zouden moeten zoeken aan de westkust, werd dit scenario tijdens het weekeinde omgedraaid.

Inwoners van Fort Myers, Naples en Tampa maakten zich op voor de klappen van Irma. Voor de steden Tampa en St. Petersburg, die wegens hun ligging aan een baai kwetsbaar zijn voor overstromingen, zou het de eerste keer zijn in bijna honderd jaar dat ze direct worden getroffen door een orkaan.

Wegens de enorme diameter van Irma, ongeveer tweemaal zo groot als Andrew een generatie geleden, kreeg het zuidoostelijk gelegen Miami het evenwel ook flink te verduren. Het financiële district in het centrum stond zondagmiddag blank met enkele tientallen centimeters water. Driekwart van de huishoudens in en rond Miami zat zonder elektriciteit. In het centrum viel een bouwkraan om.

Tienduizenden mensen zijn opgevangen in opvangcentra, waaronder scholen en sportcomplexen. Vele anderen zijn op de vlucht geslagen. Op snelwegen stonden dit weekeinde lange files noordwaarts. Op sommige wegen werden de zuidwaartse rijstroken opengesteld voor noordwaarts verkeer. Zondagochtend was het volgens autoriteiten te laat om te vluchten.

President Donald Trump omschreef Irma als „een storm van enorme verwoestende kracht”. De president, die zelf het opulente buitenverblijf Mar-a-Lago bezit in Palm Beach, aan de Atlantische kust van Florida, riep de staat op de waarschuwingen van de autoriteiten serieus te nemen. Zaterdag hield Trump een kabinetsbijeenkomst in Camp David over de situatie. Volgens het departement van Binnenlandse Veiligheid heeft de federale regering geen moeite om gelijktijdig te reageren op Irma en de nasleep van orkaan Harvey, die grote schade heeft aangericht in Texas.

In de Florida Keys kwam Irma aan land bij Cudjoe Key als een orkaan in categorie 4, met windstoten tot 200 kilometer per uur. Over de schade daar bestond zondag nog geen duidelijkheid. Al zwakte Irma zondag af tot categorie 3, volgens het National Hurricane Center is nog steeds sprake van een „levensbedreigende situatie” voor de inwoners van Florida.