Nog een Akzo-topmanager ziek thuis

Verf-en chemiebedrijf

Een tweede zieke topmanager in amper twee maanden tijd én minder winst: het blijft onrustig bij verfbedrijf AkzoNobel.

Dat nu ook financieel directeur Maëlys Castella met ziekteverlof gaat is volgens de Akzo-top „bizar” toeval. Foto Chris Ratcliffe/Bloomberg

Een buitengewoon ongelukkige timing. Vrijdagochtend moest AkzoNobel aankondigen dat financieel directeur Maëlys Castella terugtreedt om gezondheidsredenen. En ook dat het verf- en chemiebedrijf (14,2 miljard euro omzet, 46.000 werknemers) de verwachte winststijging van 100 miljoen niet zal gaan halen. Er zal in 2017 wel meer winst worden gemaakt dan in 2016, is de voorspelling, maar minder dan gehoopt.

Het zal de buitengewone aandeelhoudersvergadering die voor dezelfde middag gepland staat op scherp zetten. Castella is de tweede topmanager van AkzoNobel in amper twee maanden die om gezondheidsredenen terugtreedt. Halverwege juli vertrok bestuursvoorzitter Ton Büchner. Het leek er sterk op dat Büchners afscheid te maken had met de hoge druk waaronder de Akzo-top de laatste maanden staat, door de overnamepogingen van de Amerikaanse concurrent PPG, en opstandige aandeelhouders. President-commissaris Antony Burgmans wilde niet veel kwijt, maar zei wel tegen NRC dat de topman „zijn gezondheid in gevaar zou brengen als hij zich nog langer zou blootstellen aan de druk die zijn baan met zich meebrengt”.

En nu dus een tweede zieke. En minder winst. In een toelichting aan de media benadrukte Burgmans vrijdagochtend dat het toeval dat twee topmensen ziek worden inderdaad „bizar” is, maar dat er geen verband is. Castella wordt voorlopig waargenomen door Hans de Vriese, die eerder onder haar werkte. Akzo gaat op zoek naar een vaste vervanger. Wel „verwacht” Akzo dat Castella „zal herstellen”, waarna ze weer een „hogere managerspositie” zal bekleden.

De onrust bij Akzo begon in maart, toen het een ongevraagd overnamebod van PPG afwees. Dat deed Akzo nog twee keer, tot onvrede van sommige aandeelhouders. Hedgefonds Elliott probeerde via de rechter af te dwingen dat aandeelhouders mochten stemmen over de positie van Burgmans. Zijn ontslag zou de deur naar gesprekken met PPG kunnen openen. De rechter wees de eis af. De twee partijen sloten een wapenstilstand.

De beste verdediging tegen activistische aandeelhouders is ontzettend goed presteren. Dat blijkt nu moeilijk. AkzoNobel wijt de getemperde winstverwachting aan hogere grondstofprijzen, problemen in China, ongunstige valuta-effecten en productiestoringen. Ook de tak voor scheepscoatings heeft het moeilijk.

Om de morrende aandeelhouders tevreden te houden, kondigde Akzo in april aan dat het zijn chemicaliëntak zal afstoten. De opbrengst gaat voor een groot deel naar de aandeelhouders. Ook krijgen zij, onder meer door een dividendsverhoging, 1,6 miljard euro extra. Nu gaat Akzo nog meer kosten besparen en prijzen verhogen om de verwachting voor 2020 te halen. Of dat genoeg is om de rust te bewaren, moet blijken.