Florida zet zich schrap voor Irma

Florida

Sinds de laatste grote orkaan Florida trof in 1992, is het kustgebied alleen maar dichter bebouwd. Miljoenen mensen moeten vluchten.

Een basisschool in Florida is ingericht als schuilplaats voor de oprukkende orkaan. Foto Will Dickey/AP

„Maak dat je wegkomt. Nu.” De gouverneur van Florida, Rick Scott, liet er donderdag geen misverstand over bestaan. Voor het eerst sinds 1992, toen orkaan Andrew over Zuid Florida raasde, krijgt de staat de volle kracht van een reuze-orkaan te verduren.

En hoewel Irma vrijdag werd afgezwakt van categorie vijf naar vier, is zij nog altijd een van de sterkste orkanen ooit op de Atlantische Oceaan en daarom „extreem gevaarlijk”, aldus Scott.

Laat op de dag, donderdag, werd duidelijk dat Irma recht over de staat zal trekken. Florida – 20 miljoen inwoners en qua bevolkingsdichtheid de achtste staat van de VS – kan vanaf zondag windsnelheden tot 250 km per uur verwachten, plus een metershoge stormvloed aan de zuid- en oostkust. Steden als Miami, Fort Lauderdale, Orlando, Palm Beach en Jacksonville liggen op Irma’s pad.

Brock Long, de directeur van de federale rampenbestrijdingsorganisatie FEMA, de dienst die nog volop bezig is met de nasleep van orkaan Harvey in Texas, zei dat het zuidoosten van de VS en Florida rekening moeten houden met „verwoesting”.

Irma’s regens en windstoten zullen in Florida vanaf zaterdagnacht gevoeld worden. Zondagochtend lokale tijd komt ze in Zuid-Florida aan land. Woensdag zal de storm, dan afgezwakt tot categorie drie, naar verwachting over Georgia razen.

Walt Disney dicht

Het bevel te evacueren was vrijdag van kracht voor grote delen van de oostkust – van de drie zuidelijkste districten van de staat, Miami-Dade, Broward en Palm Beach, die samen een bevolking hebben van 6 miljoen mensen, tot de lager gelegen delen van Jacksonville aan de noordgrens. Scholen in Florida zijn dicht, twee kerncentrales aan de Atlantische kust werden stilgelegd. Wereldberoemde pretparken als Orlando Sea World en Walt Disney World sloten geheel of gedeeltelijk. President Trumps bezittingen in Florida, zoals zijn landgoed Mar-A-Lago en enkele golfclubs, hebben hun deuren gesloten.

De burgemeester van het district Miami-Dade (2,7 miljoen mensen in Miami en omstreken) sprak van een „evacuatie zonder precedent” toen hij 650.000 mensen in de lager gelegen gebieden, soms tot zestien kilometer landinwaarts, beval meteen te vertrekken.

Was het bij orkaan Harvey, die twee weken geleden over Texas trok, de overstroming door de ongehoorde hoeveelheid regen die voor de grootste verwoesting zorgde, bij Irma zullen vooral de kracht van de windstoten en de stormvloed gevaar opleveren. Daarnaast is Irma breder dan Florida, zodat beide kusten gevaar lopen, waarschuwde gouverneur Scott. „Aan welke kust je ook woont, bereid je voor op evacuatie.”

Florida weet dat je orkanen uiterst serieus moet nemen. In 1992 raasde Andrew, ook een orkaan van de categorie vijf, over zuidelijk Florida. Er vielen 65 doden, 25.000 huizen werden vernield en er werd voor miljarden dollars schade aangericht. Zo enorm was het trauma dat de Wereld Meteorologische Dienst in Genève, die orkanen doopt, besloot de naam Andrew nooit meer te gebruiken.

Twee jaar na Andrew werden de bouwvoorschriften in Florida flink aangescherpt – die van Zuid-Florida behoren tot de strengste in het land. Daken moeten nu stormbestendig vast zitten op de huizen, ramen moeten beschermd kunnen worden, wolkenkrabbers moeten bestand zijn tegen hoge windsnelheden.

Bouwwoede

Toch waarschuwen experts dat Florida slecht is voorbereid op een nieuwe directe klap door een orkaan. Sinds 2005 heeft geen orkaan van meer dan categorie 3 de staat nog geraakt. De bevolking is er sinds Andrew met 6 miljoen mensen toegenomen, met de bijbehorende bouwwoede tot gevolg. De kuststrook is steeds dichter bebouwd - Florida steunt op onroerendgoed belasting omdat het geen inkomstenbelasting heeft.

Ten slotte is de zeespiegel rondom Miami door klimaatverandering gestegen, waardoor de overstromingskans sterk is toegenomen. En daarbij is Irma, zo zei gouverneur Scott „groter, sneller en sterker dan Andrew”.