Orkaan Irma opgeschaald naar zwaarste categorie

Naar verwachting bereikt de orkaan woensdagochtend de Nederlandse eilanden Sint Maarten, Saba en Sint Eustatius.

Een satellietfoto van de orkaan Irma. Foto AFP/NASA/GOES Project

Het Amerikaanse weerinstituut NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration) heeft orkaan Irma ingedeeld in de vijfde en zwaarste categorie. Voorspeld wordt dat Irma woensdagochtend Nederlandse tijd over de Bovenwindse eilanden trekt, de Nederlandse eilandengroep waartoe ook Sint Maarten, Sint Eustatius en Saba behoren. Er zijn al Nederlandse militairen op de eilanden aanwezig.

De orkaanafdeling van het NOAA noemt Irma een “extreem gevaarlijke orkaan” en waarschuwt dat er haast worden gemaakt om de voorbereidingen te voltooien. De orkaan heeft inmiddels windsnelheden tot 280 km/u bereikt. Er zijn twee schepen met extra militairen en hulpgoederen onderweg van Curaçao en Aruba naar de Bovenwindse eilanden. Demissionair minister Ronald Plasterk van Binnenlandse Zaken en Koninkrijksrelaties (PvdA) heeft een weerimpactteam opgezet met vertegenwoordigers van verschillende ministeries om verdere hulpvragen snel op te kunnen pakken.

Het mogelijke pad van de orkaan Irma. Foto NRC

De militairen zijn maandag al naar de Bovenwindse eilanden gevlogen en assisteren daar de lokale autoriteiten bij het bemannen van schuilplaatsen en het ondersteunen van de politie. Na passage zullen ze de schade in kaart brengen en helpen bij het bewaken van de avondklok.

Het is nog steeds onzeker of de orkaan ook daadwerkelijk aan land komt op de Nederlandse eilanden, waar ruim 42.000 mensen wonen. Dinsdagavond bereikt de orkaan naar verwachting de Dominicaanse Republiek, Haïti en Cuba. Daarna trekt de orkaan verder in de richting van de Amerikaanse staat Florida. Hier heeft gouverneur Rick Scott de noodtoestand uitgeroepen vanwege de orkaan. “We kunnen het ons niet veroorloven slecht voorbereid te zijn”, zei de gouverneur in een statement.

Twitter avatar FLGovScott Rick Scott I have declared a state of emergency for every FL county to help state, federal and local governments work together as we prepare for #Irma.

Orkaan Harvey, die vorige maand aankwam in Texas, was categorie vier op de schaal van Saffir-Simpson, waarmee de sterkte van dergelijke stormen wordt aangegeven. Het was daarmee de hevigste orkaan in een decennium in de VS. Toen Harvey aan land kwam, nam de sterke al snel af naar niveau een. Ten minste 44 mensen zijn als gevolg van de orkaan omgekomen. Meer dan 1,7 miljoen mensen sloegen op de vlucht.

De kosten van de overstromingen die sinds Harvey het zuiden van Texas teisteren, worden geschat tussen de 150 en 180 miljard dollar.