Hudson’s Bay komt niet zonder problemen naar Nederland

Activistische aandeelhouder

Hedgefonds Land & Buildings maakt al maanden lawaai over de in zijn ogen te lage beurskoers van het concern.

In Amsterdam worden de laatste voorbereidingen getroffen voor de opening van dinsdag. Foto’s Olivier Middendorp

De timing is ongelukkig. Een warenhuis lanceren in Nederland is al moeilijk genoeg: V&D overleefde het niet, vele andere winkelketens vielen ook om of raakten in moeilijkheden. Het Canadese Hudson’s Bay zet desondanks alles op alles om Nederland te veroveren, maar tegelijkertijd stapelen de problemen bij het bedrijf zich op.

Het begon deze zomer in juni met een brief van een activistische aandeelhouder, met een belang van bijna 5 procent. Zo’n brief die heel beleefd begint met „Dear members of the board”, gevolgd door allerlei dreigementen.

Hudson’s Bay bezit „de meerderheid” van het vastgoed waar het winkels heeft, schrijft hedgefondsbaas Jonathan Litt. Die panden zijn veel geld waard, terwijl de beurskoers Litt teleurstelt. Om deze teleurstelling goed te maken – in jargon „de waarde voor aandeelhouders te maximaliseren” – moet Hudson’s Bay alle mogelijkheden onderzoeken, vindt Litt. Bijvoorbeeld: dat dure vastgoed verkopen of er in ieder geval meer uithalen dan nu gebeurt.

Litt doet vast een suggestie. Neem het warenhuis Saks Fifth Avenue van Hudson’s Bay in New York. Dat heeft „waarschijnlijk niet alleen één van de meest waardevolle locaties in Manhattan, maar in de hele VS”. Misschien levert dat pand wel meer op als het eigen warenhuis plaatsmaakt voor „een hotel”? Of, oppert Litt, „een boetiekwinkel van Apple of Gucci”?

De brief volgde kort na teleurstellende eerstekwartaalcijfers: het verlies van 221 miljoen Canadese dollar (150 miljoen euro) was groter dan verwacht. De keten kondigde ook aan 2.000 werknemers in Noord-Amerika te ontslaan.

In juli volgde onheilspellend nieuws uit Duitsland, waar Hudson’s Bay sinds 2015 warenhuisketen Kaufhof bezit. Kredietverzekeraar Euler Hermes wil leveranciers van Kaufhof niet meer volledig dekken, meldde persbureau Reuters op basis van ingewijden. Een kredietverzekeraar verzekert leveranciers voor het risico dat een afnemer – in dit geval Hudson’s Bay – niet betaalt. Hudson’s Bay ontkende noch bevestigde tegen Reuters. Het b zei alleen: „Onze leveranciers kunnen gerustgesteld zijn.”

Terwijl de verbouwing van de nieuwe Nederlandse Hudson’s Bay-panden in volle gang was, kwam Litts hedgefonds Land & Buildings eind juli weer met een brief. Ditmaal gericht aan alle mede-aandeelhouders, om hen ervan te overtuigen dat er echt iets moet gebeuren. Samen sta je sterker. Weer somt Litt een paar ideeën op voor „het maximaliseren van aandeelhouderswaarde”. „Exit Europe”, is een van de opties die hij ziet – bepaald geen aanmoediging voor de expansie naar Nederland.

Alle opties onderzoeken

Het hedgefonds noemt ook weer het eigen vastgoed van Hudson’s Bay en schat dat dit inmiddels drie keer zoveel waard is als de totale beurswaarde van het bedrijf, die in het afgelopen jaar fors is teruggelopen. Als er niks verandert, is het „noodzakelijk” om een aandeelhoudersvergadering te organiseren om het bestuur te ontslaan, dreigt het hedgefonds.

Onder deze druk is Hudson’s Bay samen met een zakenbank zelf ook alle opties aan het onderzoeken, meldde Reuters eind augustus. Van het van de beurs halen van het bedrijf tot verkoop van bedrijfsonderdelen of – jawel – vastgoed. De warenhuisketen laat aan NRC via een woordvoerder weten niet in te gaan „op geruchten of speculatie”.

Bij Hudson’s Bay staat dinsdag behalve de opening in Amsterdam nog iets anders op de agenda: de presentatie van nieuwste kwartaalcijfers. Daar zullen de aandeelhouders meer interesse in hebben dan in de feestelijke lancering op het Rokin.

Opening eerste 15 vestigingen van Hudson’s Bay in Nederland:
(beweeg over een punt voor locatie & openingsdatum, zoom in voor het adres)