Kaaiman/-vrouw

Foto: Wildlife Conservation Society and Fisheries Administration via AP

Iets klopt er niet bij de krokodillen in het Costa Ricaanse nationale park Palo Verde. Onderzoekers ontdekten dat er vier keer zo veel mannelijke als vrouwelijke exemplaren zijn. Ook opmerkelijk: veel van de dieren hadden steroïden in hun lijf. Wetenschappers veronderstellen dat het een tot het ander heeft geleid.

Ecoloog Chris Murray bracht drie jaar door in het park, waar hij het geslacht van bijna vijfhonderd krokodillen vaststelde. Hoe? Eerst vang je het beest en „dan steek je een vinger in de cloaca”, legde hij uit aan Science. „Als zich daar een structuur bevindt, is het een jongen”. Zo niet, dan een meisje.

Bekijk hier een uitlegvideo van Science:

Onderzoekers vermoeden dat een nabijgelegen viskwekerij de boosdoener is. Daar wordt visvoer met het hormoon methyltestosteron (MT) gebruikt om tilapiavrouwtjes te transformeren in sneller groeiende en winstgevendere mannetjes. MT kan ook de voortplanting van krokodillen beïnvloeden, waardoor meer mannen geboren worden.

De wetenschappers brachten het hormoon in drie verschillende concentraties aan op krokodilleneitjes en bewaarden die op een temperatuur waarop hier alleen vrouwtjes uit zouden moeten komen (temperatuur bepaalt het geslacht). Uit tweederde van de eitjes met de twee hoogste concentraties MT kwamen tóch mannetjes. Toen de steroïden ook in bloed en eitjes van de krokodillen werden gevonden, was duidelijk dat ze aan het hormoon bloot hadden gestaan.

Hoe, is nog onduidelijk. Murray vermoedt dat tilapia’s zijn ontsnapt en opgegeten door krokodillen. Andere onderzoekers denken dat de oorzaak gelegen is in vervuiling in de hoofdstad San José, die via waterlopen in het nationaal park eindigt.