Chengdu: een van de meest relaxte steden van China

Reizen Ben je net na de vakantie al aan het broeden op de volgende bestemming? NRC tipt steden en leert je daar te leven als een local. Deze week: Chengdu, China.

De Anshunbrug over de Jinjiang-rivier in Chengdu.

In een vreemde stad wil je soms geruisloos opgaan in het lokale leven. ‘When in Rome, do as the Romans do.’ Aflevering 14 van deze gids leert je leven als een local in Chengdu.

Stadskarakter: Vernieuwende metropool

Chengdu, de 4.000 jaar oude hoofdstad van West-China én van de grote panda’s, is een reusachtige, stoffige, zich razendsnel vernieuwende metropool met voor Chinese begrippen excessieve winkelcentra. Het Nieuwe Eeuw Wereldcentrum met daarin een groot overdekt strand, dat gekscherend de ‘Chengdu Riviera’ wordt genoemd, is daar het bekendste voorbeeld van. De bouwwoede na de grote aardbeving van 2008 is hier nog lang niet uitgeraasd, als dat al ooit gebeurt. En toch is de stad met 14,5 miljoen inwoners in het hart van Sichuan een van de meest relaxte en gezelligste steden van China, ondanks het feit dat alle grote Chinese en westerse multinationals (van Apple tot de ABN en KLM) hier kantoor houden. Mogelijk is dat te danken aan de vele boeddhistische en taoïstische tempels, of allicht aan de vele hiphop- en rock-’n-rollclubs.

Soms lijkt het wel of iedereen hier aan het mahjongen (beroemd Chinees spel), dansen of kletsen is; Chengdu is een bakermat voor fundamenteel onderzoek (met name op het gebied van IT- en gentechnologie), maar je krijgt al snel de indruk dat dit ‘fake news’ is. Chengdu is ook de hoofdstad van de Sichuanese opera en de eeuwenoude cultuur van oren reinigen.

Breeders hold baby giant pandas as they pose for pictures ahead of the Spring Festival in Chengdu, Sichuan province, China, January 20, 2017. China Daily/via REUTERS ATTENTION EDITORS - THIS IMAGE WAS PROVIDED BY A THIRD PARTY. EDITORIAL USE ONLY. CHINA OUT. NO COMMERCIAL OR EDITORIAL SALES IN CHINA. - RTSWDJR
Giant Budha of Leishan,, world’s biggest Budha,, 70m high
Boven: baby reuzenpanda’s tijdens het Spring Festival,’s avonds ontspannen in een theehuis. Onder: De Budha van Leishan

Eten en drinken: Pittig met pinda’s

Geen stad in de wereld met zoveel restaurants als Chengdu, officieel een ‘UNESCO-stad van de gastronomie’. De buitenlander, die in een van de talrijke restaurants stukjes kip, varkensvlees of groente uit de dampende potten met gekruide bouillon vist, moet erop rekenen dat de staf en omringende gasten hem scherp in de gaten houden. Geen van de acht Chinese keukens is zo scherp en geurig als Sichuanees. Wie heet en pittig op zijn Chengdu’s aan kan zonder een gezichtspier te vertrekken, mag rekenen op applaus. Beroemde lokale gerechten zijn: huo guo (hotpot), gong bao ji ding (kip met pinda’s), gan bian si ji dou (groene boontjes met Sichuanese peper) en mapo doufu, gekruide tofu met varkensgehakt in olie. Wie graag milder eet, gaat naar een van de honderden Tibetaanse restaurants.

Achter de muren: in het theehuis

De middelbare en oude inwoners van de stad gaan naar theehuizen. In de meeste steden aan de oostkust hebben deze plaatsgemaakt voor wijn-, koffie- of gezonde-

sapjesbars, maar hier beslist niet. Uiteraard wordt hier ook veel mahjong gespeeld, of een boek gelezen. De belangrijkste klassieke literatuur van China komt uit Chengdu en ook vandaag nog telt de stad een groot aantal schrijvers. Jonger Chengdu gaat naar de muziek- en dansclubs langs de Jin Rivier, in het centrum van de stad bij de antieke Anshunbrug. Het jaarlijkse hiphop-festival (gochengdoo.com) trekt inmiddels rappers uit de hele wereld aan.

Levenshouding: Volle tempels

Er is geen stad in China waar zo veel tempels de vernietigingswoede van de Culturele Revolutie hebben overleefd. Sommige van deze taoïstische en boeddhistische tempels zijn 2.500 jaar of ouder en zitten iedere dag vol. Er is in China sprake van een religieuze wedergeboorte en dat is niet alleen in deze tempels te merken, maar ook in het snel groeiende aantal protestantse kerken. De Vroege Regenkerk van dominee Wang Yi bijvoorbeeld telde in 2008 twintig gelovigen en nu meer dan 2.000. „De bergen zijn hoog en de keizer is ver weg” is niet voor niets een Chengdu’s gezegde.