In Sierra Leone zijn ze gestopt met tellen van lijken

De aardverschuiving in Sierra Leone heeft aan veel meer dan het officiële aantal van duizend mensen het leven gekost. „We zullen nooit precies weten hoeveel.”

In Sierra Leone zijn ze opgehouden met het tellen van lijken: na de aardverschuiving twee weken geleden bij de hoofdstad Freetown worden er geen overlevenden meer onder de smurrie van modder en stenen verwacht. Het totaal aantal slachtoffers ligt vermoedelijk ver boven de duizend.

Wanhopige nabestaanden bleven de afgelopen dagen graven maar het heeft nu weinig zin meer. De zondvloed die de Sugar Loaf Mountain iets buiten Freetown deed instorten, heeft de slachtoffers meters diep en onbereikbaar begraven, of ze zijn met de stroom modder in de zee gesleurd. Een paar dagen terug spoelden nog enkele lijken aan bij Conakry, ruim honderd kilometer westwaarts in het buurland Guinee. „We zullen nooit precies weten hoeveel slachtoffers er zijn geweest”, zei een sociaal werker zondag op een van de vele begrafenissen in Freetown.

Zwaar regenseizoen

De opvang van overlevenden verliep de eerste dagen slecht. De overheid ontbrak het aan capaciteit om nabestaanden te verzorgen en de lijken stapelden zich op in het lijkenhuis van Freetown. Mede door hulp van buurlanden en internationale hulporganisaties is daarin nu verbetering gebracht. Bewoners van andere met water opgezwollen heuvels worden geëvacueerd en de overlevenden van de Sugar Loaf Mountain krijgen onderdak in weeshuizen of andere sociale centra. Het regent nog steeds zwaar in de West-Afrikaanse regio en ook in Burkana Faso, Guinee en Congo leidt dit zware regenseizoen tot landverschuivingen en doden.

Zware regenseizoenen betekenen altijd een ramp voor de armen, of ze nu worden weggevaagd door blubberstromen in sloppenwijken of van geërodeerde berghellingen. Illegale huizenbouw op de Sugar Loaf Mountain zorgde dat er geen goede afwatering meer was. Het hele land leidt onder grove ontbossing, mede als gevolg van het achterhaalde landbouwmodel waarbij aan de vooravond van het plantseizoen alle vegetatie in brand wordt gestoken.

Sierra Leone is een van de armste landen ter wereld en wordt al jaren geplaagd door humanitaire rampen. Tot rond de eeuwwisseling woedde er een van de meest gruwelijke burgeroorlogen op het continent. Drie jaar geleden brak er de hoogst besmettelijke ebola-epidemie uit met vierduizend dodelijke slachtoffers. „Zo erg als nu heb ik het echter nog niet meegemaakt”, vertelde het oudgediende hoofd van het lijkenhuis in Freetown aan de BBC, „opeens zo veel lijken tegelijk op mijn stoep is nieuw. Voor het eerst in mijn leven heb ik nachtmerries van stapels lijken”.