Als de laatste bel klinkt, gaat de zaal los voor Mayweather

In pubs, sportcafés en bioscopen in Nederland keken fans vannacht naar de ‘Money Fight’ in Las Vegas. NRC was erbij in Rotterdam – waar ook twee bezoekers elkaar aanvlogen.

Het publiek in de bioscoopzool van Pathé in Rotterdam. Foto Willem de Kam

Het echtpaar Billy en Marina Valentina heeft een echt uitje gemaakt van de ‘wedstrijd van de eeuw’ in Las Vegas. Hij is strak in pak, zij is op hakken gekomen, midden in de nacht in een bioscoopzaal in hartje Rotterdam waar ze het gevecht met enkele honderden anderen live op groot scherm volgen. “De kinderen zijn lekker thuis”, zegt Billy. “Wij maken er een lange nacht van.”

De show in de boksring in Las Vegas eindigt zondagochtend vroeg niet verrassend, maar duurt verrassend lang. Tien rondes houdt de Ierse wereldkampioen MMA (gemengde vechtsporten) Conor McGregor zich staande tegen oud-wereldkampioen boksen Floyd Mayweather. Dan maakt de scheidsrechter een einde aan het gehypte spektakel: de Amerikaan Mayweather wint met een technische knock-out.

Alleen al in de Verenigde Staten is vooraf gerekend op vijftig miljoen betalende tv-kijkers. In Nederland wordt het gevecht via Fox Sport live uitgezonden in pubs, sportcafés en ruim twintig grotendeels uitverkochte bioscoopzalen, van Alkmaar tot Den Bosch. Zoals in Pathé Schouwburg in Rotterdam, waar toeschouwers de nacht doorhalen óf midden in de nacht zijn opgestaan om het boksgala van drie uur tot zeven uur te zien.

Twitter avatar e_konig Eppo König Pathé Schouwburgplein op puntje van stoel: Mayweather-McGregor! https://t.co/F37MgCP7HS

Popcorn en tortillachips

In de foyer van Pathé staat een boksring waarin bezoekers selfies kunnen maken. Presentator Ray Martin zingt nachtclubliedjes om het „Las Vegas-gehalte” te verhogen en prijst de hot dogs aan. Nachtbrakers doden de tijd tot de bokswedstrijd met de voorwedstrijden, popcorn en tortillachips en een potje MMA-vechten op de spelcomputer. Speciale gasten zijn meervoudig wereldkampioen kickboxen Ilonka Elmont en oud-wereldkampioen boksen Don Diego Poeder.

Billy en Marina Valentina in Rotterdam dragen allebei een speldje van de Ierse vlag. „McGregor is de Ibrahimovic van de vechtsport”, zegt Billy. „Superzelfverzekerd en als hij winst voorspelt, komt het uit. En McGregor vecht met links, daar heeft Floyd altijd moeite mee.”

Oud-loodgieter

Vooraf kan niemand goed voorspellen hoe de wedstrijd gaat verlopen. Mayweather kan zijn vijftigste wedstrijd op rij winnen, maar is veertig jaar en in 2015 met pensioen gegaan.

McGregor, een oud-loodgieter uit Dublin, is elf jaar jonger en wereldkampioen in een mix van onder meer karate, worstelen en kickboxen. Hij vecht zijn allereerste bokswedstrijd.

McGregor tegen Mayweather is in Hollywoordtermen Batman versus Superman: een freak fight tussen twee ongelijke grootheden.

Om het gevecht hangt ook wat raciale spanning – kort na het geweld tijdens extreem-rechtse betogingen in Charlottesville. McGregor schoffeert zijn zwarte tegenstander eerder met de opmerking „Dance for me, boy”, Mayweather zegt dat hij vecht voor „alle zwarten”. Het theatrale gemannetjesputter voor de camera’s is allemaal onderdeel van de show.

Beide vechters verdienen véél geld met de wedstrijd. De totale opbrengst van de ‘Money Fight’ is geraamd op 700 miljoen dollar (587 miljoen euro), afhankelijk van het aantal betalende tv-kijkers. De boksers zouden in totaal zo’n 300 miljoen dollar (252 miljoen dollar) ontvangen, waarvan ongeveer driekwart naar Mayweather zou gaan.

De gepensioneerde wereldkampioen kan het geld goed gebruiken. Mayweather, in het verleden veroordeeld voor huiselijk geweld, zou een belastingschuld van mogelijk 30 miljoen dollar hebben. „Hij kan niet eens een pak betalen”, sneerde McGregor over Mayweather (in trainingspak) tijdens een internationale perstour.

Darth Vader-outfit

In Las Vegas verrast Mayweather het publiek bij binnenkomst met een soort Darth Vader-outfit. Dat McGregor geen bokser is, is al in de eerste ronde te zien. Wat houterig beweegt hij door de ring, in het heet van de strijd probeert hij een halve beenklem en lijkt hij te vergeten hij dat timmeren op het achterhoofd niet mag bij boksen. „Hij zit maar wat te kloten”, lacht een bezoeker in Pathé.

Maar met zijn gestrekte rechterarm houdt de Ier Mayweather steeds op afstand, terwijl hij met zijn beruchte linkervuist punten blijft maken. Tot ver in de wedstrijd blijft de Amerikaan licht incasseren en lijkt McGregor toch een kans te maken.

Mayweather herpakt zich, dwingt McGregor halverwege de wedstrijd achteruit en versuft hem met een paar frontale tikken. De MMA-vechter is niet gewend aan zoveel rondes, geeft zijn dekking op en na ruim een half uur is het gedaan met hem.

‘Een stunt’

Als de laatste bel klinkt, gaat in Rotterdam de hele bioscoopzaal los en wordt er geklapt, gejoeld en gefilmd. Het ontspannen sfeertje slaat even om als twee bezoekers elkaar in het gangpad aanvliegen – waarbij Don Diego Poeder een van de twee vechtersbazen in bedwang houdt.

Twitter avatar e_konig Eppo König Pathé gaat uit zijn dak: het is gedaan met de Ierse kooivechter! https://t.co/DstUj7WhO2

„Mooie wedstrijd”, is Poeders commentaar op de Money Fight. „Maar dit is geen boksen. Je moet dit gewoon zien als stunt. Dit is puur om geld te maken. Perfect uitgevoerd.”

„De hele wereld kijkt vannacht, als iemand in slaap is gevallen moet het per ongeluk zijn’’, zegt kickboxkampioene Ilonka Elmont. „Voor de vechtsport is dit super. En al dat prijzengeld – daarvoor wil ik ook wel een pak slaag krijgen, voor minder ook.”

Twitter avatar e_konig Eppo König Korte wedstrijdanalyse van oud-wereldkampioen zwaargewicht boksen Don Diego Poeder https://t.co/iaWVlyrTwG