Musks ruimtepak functioneert ook goed op Instagram

Het nieuwe ruimtepak van SpaceX biedt astronauten bescherming, maar doet het ook goed op ruimtetoeristische kiekjes.

De landing van SpaceX' Falcon 9-raket. Foto Florida Today/AP

Het was “ongelofelijk moeilijk” om een ruimtepak te maken dat niet alleen goed werkt, maar er ook nog eens goed uitziet. Toch lijkt die balans gevonden te zijn in het nieuwe pak waarvan SpaceX-oprichter Elon Musk woensdag een foto op internet zette. Voor marswandelingen is het niet geschikt, maar voor ruimtetoeristische foto’s op Instagram des te meer.

Musk heeft met zijn ruimtevaartprogramma SpaceX al meerdere keren met succes bevoorradingsmissies naar het internationale ruimtestation ISS uitgevoerd. De hoop is dat diezelfde Dragon-module op een Falcon 9-raket nog komend jaar een bemande missie kan uitvoeren. Voor het eind van het jaar staat zelfs een rondje rond de maan op het programma, met aan boord twee particulieren die daarvoor al een “aanzienlijke aanbetaling” hebben gedaan. Om die bemande missies mogelijk te maken, moest het bedrijf ook een ruimtepak ontwikkelen.

De tekst gaat verder onder de foto.

Ruimtewandelingen

Het pak op de Instagram-foto van Musk is niet bedoeld om ruimtewandelingen mee te maken, vertelt Michel van Baal van de TU Delft. “Je hebt twee soorten ruimtepakken. Dit is het soort dat ze aan hebben voor de lancering en de terugkeer, voor als de druk in de capsule wegvalt. Heel anders dan het soort ruimtevaartpakken dat gebruikt werd op de maan, of om ruimtewandelingen te maken bij het International Space Station.”

Directeur Rob van den Berg van de Space Expo in Noordwijk deelt die analyse. Zijn museum heeft een Sokol-pak in de collectie dat werd gedragen door de Nederlandse astronaut André Kuipers. “Officieel is dit geen ruimtepak, maar een overlevingspak”, zegt Van den Berg. “Precies zoals het pak van Kuipers dat wij hebben.” Ze zijn wat dat betreft vergelijkbaar met de pakken die medewerkers van boorplatforms dragen, waarmee ze in noodsituaties kunnen overleven in de koude zee: ze stellen astronauten in staat te overleven in het vacuüm van de ruimte.

Instagram-kiekjes

Het SpaceX-pak zal gedragen worden op de bemande missies met de Dragon-capsule. Daarbij gaat het om NASA-astronauten op weg naar het ISS, maar in de toekomst ook om ruimtetoeristen te beschermen. Daarom benadrukte Musk ook de esthetiek van het pak, denkt Michel van Baal:

“Het ziet er natuurlijk cool uit, en dat is wel belangrijk als je veel geld voor een ruimtereis betaalt.”

Misschien had NASA meer behoefte aan pakken waarmee astronauten ruimtewandelingen kunnen maken. In april waarschuwde de Inspecteur Generaal van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie dat een tekort dreigt te ontstaan aan de zogenoemde Extravehicular Mobility Units, of EMU’s. Dat zijn de veel gecompliceerdere pakken waarmee relatief veilig urenlange ruimtewandelingen worden uitgevoerd. “Eenpersoons ruimtescheepjes”, volgens Van den Berg.

De EMU’s zijn al ruim 35 jaar in gebruik, en al lang aan modernisering en vervanging toe. De Inspecteur Generaal zei te betwijfelen of de elf overgebleven pakken het nog wel volhouden tot het ISS in 2024 met pensioen gaat.