Amerikaanse vlootcommandant uit functie na aanvaring

Begin deze week botste voor de tweede keer in korte tijd een Amerikaanse torpedobootjager met een commercieel schip.

De commandant van de Amerikaanse vloot tijdens een toespraak eerder deze week naar aanleiding van de laatste aanvaring onder zijn bevel. Foto Toru Hanai/Reuters

De commandant van de Amerikaanse Zevende Vloot is woensdag uit zijn functie gezet vanwege de laatste aanvaring in de Stille Oceaan. De Amerikaanse marine schrijft in een verklaring dat er sprake is van een “verlies van vertrouwen” in viceadmiraal Joseph Aucoin.

Eerder deze week botste de torpedobootjager USS John S. McCain met een olietanker ten oosten van Singapore. Bij het ongeval zijn waarschijnlijk tien bemanningsleden om het leven gekomen. Het was de tweede aanvaring van een jager in een paar maanden tijd en het vierde incident van de Pacifische vloot dit jaar.

De Zevende Vloot bestaat uit meer dan vijftig schepen en onderzeeërs, 140 vliegtuigen en ongeveer 20.000 militairen. Samen zijn zij onder meer verantwoordelijk voor de verdediging van Zuid-Korea, een belangrijke taak gezien de voortdurende spanningen tussen de VS en Noord-Korea.

Aucoin is de eerste hoge militair die ontslagen wordt sinds het laaste incident. Philip Sawyer is per direct aangesteld als de nieuwe bevelhebber van de Zevende Vloot. Eerder was al bekend dat Aucoin door hem zou worden opgevolgd, maar het was nog niet duidelijk wanneer. Sawyer had eerder als schout-bij-nacht het bevel over alle onderzeeërs van de Zevende Vloot.

Inmiddels zijn drie slachtoffers geïdentificeerd op de USS John S. McCain. Stoffelijk overschot werd aangetroffen in de scheepsruimtes die na het ongeluk waren afgesloten om te voorkomen dat het schip zou zinken. Een overleden bemanningslid is vermoedelijk door de Maleisische marine teruggevonden op zee.

Reeks incidenten

In juni botste de USS Fitzgerald, een zusterschip van de USS John S. McCain, met een containerschip. Daarbij kwamen zeven mensen om het leven. Uit onderzoek bleek dat er grove fouten waren gemaakt. Meerdere hooggeplaatste officieren werden uit hun functie gezet.

De reeks incidenten heeft geleid tot vragen over het functioneren van de Amerikaanse marine. Na het laatste ongeluk kondigde de bevelhebber van de zeestrijdkrachten John Richardson een wereldwijde “operationele pauze” aan. De aanvaring van de USS John S. McCain wordt ook onderzocht.