Cultuur

Interview

Geoff Caddick/AFP

De eerste veganistische voetbalclub van Engeland

Engels voetbal

Forest Green Rovers is de eerste profclub in het Engelse voetbal die volledig duurzaam opereert. Het veld wordt bemest met zeewier, alle snacks zijn vegan.

De Cotswolds zijn een van de fraaiste natuurgebieden van Engeland. De streek in de buurt van de grens met Wales strekt zich – grofweg – uit van Bath aan de zuidkant tot Stratford-upon-Avon, de geboorteplaats van William Shakespeare, in het noorden. Het is een weids heuvellandschap, waarin talloze kleine dorpen verscholen liggen. Veel huizen zijn opgetrokken uit Cotswold Stone, het gele kalksteen dat in de regio wordt gewonnen. In de Cotswolds – om precies te zijn: in Kemble – ontspringt de Theems.

Het laatste wat je in dit gebied verwacht, is een Engelse profvoetbalclub, maar sinds deze zomer is er toch echt een te vinden: in Nailsworth, een dorpje met nog geen 6.000 inwoners. Forest Green Rovers promoveerde in mei van dit jaar naar League Two, de laagste Engelse profdivisie. Nailsworth is nu de kleinste plaats in Engeland met een profclub.

Maar Forest Green Rovers is ook om een andere reden een vreemde eend in de bijt. De club besloot enkele jaren geleden op initiatief van eigenaar Dale Vince (55), een voormalige hippie die jarenlang woonde in een omgebouwde legertruck, een volledig veganistisch beleid te gaan voeren. Vince heeft inmiddels een zeer succesvol bedrijf in duurzame energie, Ecotricity, waarmee hij een vermogen verdiende. Een deel van zijn geld stopte hij in de voetbalclub.

Eigenaar een voorzitter van Forest Green Rovers Dale Vince.
Geoff Caddick/AFP
Geoff Caddick/AFP
Geoff Caddick/AFP

Veel werk

Vince, die zijn bedrijf runt in Stroud, vlakbij Nailsworth, raakte in 2010 betrokken bij Forest Green Rovers, dat sinds de oprichting in 1889 altijd een rol in de marge had gespeeld. Van sponsor werd hij al snel voorzitter. „Ik zat daar eigenlijk helemaal niet op te wachten”, vertelt Vince, „maar al snel bleek dat de club zou omvallen als ik het niet zou doen. Ik had toen eerlijk gezegd nog geen idee hoeveel werk het zou zijn. Wel dachten wij met Ecotricity al snel: als we het doen, laten we het dan goed doen. Via de club kunnen we een nieuw publiek bereiken en proberen aandacht te krijgen voor de dingen waar we voor staan: groene energie en duurzaamheid.”

De nieuwe baas drukte snel zijn stempel op de club. In 2011 verbande Vince al het vlees uit de kantine en spelersmaaltijden. Vier jaar later werden ook vis en zuivelproducten op de zwarte lijst gezet.

Sindsdien gaat Forest Green Rovers door het leven als veganistische voetbalclub. De club gaat daarin nogal ver. Niet alleen zijn alle pies – een hit in de rust van Engelse voetbalwedstrijden – tegenwoordig vegetarisch, ook het bier, de friet en de burgers worden veganistisch bereid. Spelers krijgen alleen veganistisch voedsel voorgeschoteld – ook als voor een uitwedstrijd een hotel in een andere stad wordt aangedaan. Het hele stadion van Forest Green Rovers draait op wind- en zonne-energie, evenals een robot die dienst doet als grasmaaier. Het gras wordt bemest met zeewier en is dus volledig natuurlijk. De doelnetten zijn biologisch afbreekbaar en al het regenwater wordt gerecycled. Op de parkeerplaats staan, uiteraard, vele oplaadpunten voor elektrische auto’s. Geen half werk dus.

Geoff Caddick/AFP
Geoff Caddick/AFP
Geoff Caddick/AFP

Publiciteit door goede resultaten

Het beleid van Vince en Forest Green Rovers levert veel publiciteit op, mede door de goede resultaten van het team. Vince: „Doordat de ploeg goed presteerde, kreeg Forest Green Rovers meer aandacht in de pers. En daardoor konden we onze boodschap makkelijker overbrengen. Maar we wisten dat dat alleen zou lukken als alles wat we doen perfect zou zijn. Een voorbeeld: ons speelveld is volledig natuurlijk, maar het is tevens een van de beste velden in League Two. Stel nu dat het een heel slecht veld was geweest, dan had iedereen geroepen: ‘Ga toch weg met je natuurlijke veld!’ Zo is het ook met ons voedsel. Als het niet te eten is, of als de spelers zouden klagen, dan keren de mensen zich ervan af. Nu is dat niet zo: het wordt steeds meer gewaardeerd en dat levert weer meer aandacht van de media op.”

Forest Green Rovers krijgt veel lof, maar het beleid leidt soms ook tot scheve gezichten in de conservatieve Engelse voetbalwereld. Veel supporters, doorgaans niet vies van een cheeseburger voor een wedstrijd, kunnen de alternatieve zienswijze van Vince niet erg waarderen. Het kwam zelfs tot enkele kleine opstootjes in stadion The New Lane, nadat supporters van bezoekende clubs luidruchtig om ‘sausage rolls’ hadden geroepen. „Ik moet daar alleen maar hartelijk om lachen”, zegt Vince. „, en hij voegt de daad bij het woord. “Haha. Zo zijn voetbalfans nu eenmaal. Ze zeggen alleen maar negatieve dingen over de tegenstander, zo gaat dat.”

De groundsman aan het werk op het organische veld van Forest Green Rovers. Zelfs de netten van de doelen zijn van biologisch afbreekbaar materiaal gemaakt.Geoff Caddick/AFP

Niet alle profvoetballers staan direct te popelen om bij Forest Green Rovers te gaan voetballen. Maar geld doet veel: als Vince met zijn portemonnee gaat zwaaien, blijken plots toch veel spelers bereid een verhuizing naar de Cotswolds op de koop toe te nemen. Soms heeft dat een compleet andere levenswijze tot gevolg, openbaarde Forest Green-speler Dale Bennett net voor de competitiestart in The Times: „Ik at altijd gewoon vlees, dacht eigenlijk verder nergens over na. Maar nu zijn mijn ogen geopend, het heeft mij echt veranderd.” Bovendien: in hun vrije tijd mogen de spelers eten wat ze willen. Dat dan weer wel.
Dale Vince denkt dat zijn filosofie makkelijk overgenomen kan worden door andere clubs. „Zeker door clubs met meer geld. Voor een club uit de Premier League is ons beleid eigenlijk makkelijker te implementeren dan bij ons. Ik weet niet of het zo ver gaat komen. Ik ben onlangs wel benaderd door de Premier League omdat ze zich wilden laten informeren over het gebruik van groene energie. En sommige clubs uit League Two hebben al interesse getoond in onze robot die het gras maait.”

De boodschap van Dale Vince en het bescheiden clubje gaat inmiddels de wereld over: Forest Green Rovers verkocht al shirtjes aan sympathisanten in onder meer de VS, Canada en Australië en kreeg op alle continenten aandacht in de pers.
Doel is, over een paar jaar, een plek in de Championship, de hoogste klasse onder de Premier League. Met als gevolg nóg meer aandacht voor veganisme, groene energie en het nut van duurzaamheid.

En er zijn vergevorderde plannen voor een nieuw stadion nabij Nailsworth. Een soort groot vogelnest, volledig gemaakt van duurzaam hout. „We wachten op een bouwvergunning”, zegt Vince. „Het moet komen op een terrein waar bedrijven in duurzame energie zich kunnen vestigen: het Eco Park. De capaciteit van het stadion dat we daar willen creëren moet voldoende zijn voor het spelen in de Championship. De Premier League? Ja, dat zou kunnen, maar dat zien we dan wel weer. Nee, uitsluiten doen we niets.”

En zeg niet dat het Dale Vince niet gaat lukken.