Verf- en chemiebedrijf

AkzoNobel en grootaandeelhouder Elliott leggen voorlopig de wapens neer

AkzoNobel heeft vrede gesloten met zijn grootste aandeelhouder Elliott. In ruil voor uitbreiding van de raad van commissarissen is het activistische hedgefonds uit New York bereid zijn verzet tegen de top van het verfbedrijf voor tenminste drie maanden te staken.

Dat hebben de twee partijen woensdagochtend in een gezamenlijk persbericht bekendgemaakt. Na „constructieve gesprekken” zijn Akzo en Elliott, dat bijna 10 procent van de aandelen heeft, een „standstill” overeengekomen. Dat betekent concreet dat de Amerikanen de door hun verguisde president-commissaris Antony Burgmans voorlopig met rust laten. Ook begraaft Elliott een verzoek aan de Ondernemingskamer om onderzoek te doen naar wanbeleid bij het verfbedrijf tijdens de overnamestrijd met PPG.

Akzo op zijn beurt benoemt drie nieuwe commissarissen. Twee van hen, de Britten Sue Clark en Patrick Thomas, zijn woensdag al bekendgemaakt en hebben de steun van Elliott, hoewel ze geen banden zouden hebben met het hedgefonds. Voor de selectie van de derde zegt Akzo toe zijn grootaandeelhouders „te raadplegen”. Vrij vertaald: Elliott krijgt een bevriende commissaris.

De wapenstilstand maakt een voorlopig einde aan een bittere machtsstrijd die bijna een half jaar heeft geduurd en een landelijke discussie heeft losgemaakt over bescherming van Nederlandse topbedrijven. Akzo (46.000 werknemers) is aangeschoten wild sinds ze in maart van dit jaar te maken kreeg met de avances van branchegenoot PPG. Gesteund door politici en bedrijfsleven, die vrezen voor een uitverkoop van Nederlandse multinationals, wist Akzo zijn belager op afstand te houden. Maar daarmee haalde het de woede van zijn aandeelhouders op de hals, Elliott voorop.

Onlangs stond Elliott nog tegenover Akzo in de rechtszaal om een stemming te eisen over het ontslag van Burgmans. Tevergeefs, de rechter vond dat de bedrijfstop op een aandeelhoudersvergadering op 8 september eerst de kans moet krijgen om vrijblijvend verantwoording af te leggen. Daarna was Elliott dan weer aan zet.

Een eindeloze strijd dreigde – voor beide partijen blijkbaar reden om concessies te doen. Er is dan ook genoeg werk. Onder leiding van de nieuwe topman Thierry Vanlancker – voorganger Burgmans stapte om gezondheidsredenen op – wil Akzo zijn chemietak afstoten. Daarbij krijgt het de steun van de aandeelhouders, óók Elliott. Sterker nog, het plan is min of meer geboren onder druk van de aandeelhouders. Elliott zou nu hebben bedongen dat de splitsing volledig zal zijn, dus geen verzelfstandiging waarbij Akzo een deel van de aandelen houdt.