Europa League lonkt voor FC Utrecht

Voetbal

FC Utrecht verrast met een zege in het eerste duel tegen FK Zenit, de Russische miljoenenploeg. Utrecht ziet zich al Europa ingaan.

Spelers van FC Utrecht na de 1-0 van middenvelder Zakaria Labyad (nummer 10). Foto ANP Pro Shots

In pak en met witte sneakers staat hij voor de dug-out, de zon weerkaatst op zijn kale hoofd. Erik ten Hag (47) is niet het type trainer dat gaat zitten in zijn stoel. Hij staat, de hele wedstrijd. Vol drift en fanatisme – zijn geestestoestand is makkelijk van hem af te lezen.

Zijn FC Utrecht verrast woensdagavond met een 1-0 zege op de Russische topclub FK Zenit in de play-offs voor de Europa League, door een goal van Zakaria Labyad een kwartier voor tijd. De return is volgende week donderdag in Sint Petersburg; als Utrecht daar overleeft, bereikt het voor het eerst sinds 2010 weer de groepsfase van de Europa League.

Etenstijd

Alles was in het werk gesteld voor een memorabele avond – met een voor Europees voetbal ongebruikelijk vroeg aanvangspunt, rond etenstijd. Een ereronde van sprintkampioene Dafne Schippers als opwarmertje, de confetti die over het publiek wordt afgevuurd, een blauw-rode zee van sjaals. Het geheel klopte, de avondvullende show, met spectaculair, aanvallend voetbal.

De zege voelde zoet: FK Zenit haalde onder de Italiaanse topcoach Roberto Mancini voor ruim 50 miljoen euro aan nieuwe spelers, FC Utrecht investeerde slechts één miljoen, met meerdere koopjes uit de eerste divisie.

Ten Hag staat als een soort twaalfde speler langs het veld. Je ziet hem roepen: geen verslapping, taken uitvoeren, discipline houden. In de negentigste minuut, als Zenit een aanval wil opzetten, schreeuwt hij naar zijn buitenspelers: vang de backs op!

Het is de professor ten voeten uit – Ten Hag de perfectionist, hij die regelmatig de trainingen stillegt voor tactische aanwijzingen.

Mooi moment langs de lijn in de tweede helft met Ten Hag en Mancini, beiden de grenzen opzoekend. Als aanvoerder Mark van der Maarel een speler van FK Zenit van achteren tackelt, vraagt Mancini om een gele kaart. Je ziet de opwinding in Ten Hag, het wijsvingertje gaat opgefokt in de richting van de Italiaan. Gebaren volgen over en weer.

Utrecht speelt offensief, jaagt op de Russen, met een verdediging die ‘hoog’ op de eigen helft staat. Risicovol voetbal. „We hadden bij fases het lef om zo hoog te verdedigen. Daarmee brachten we ze in de problemen”, zegt Ten Hag. „Dat is in bepaalde situaties buitengewoon goed gelukt, de pressing die we daar uitoefenden.”

Het is Ten Hags derde seizoen bij FC Utrecht; zijn voornaamste wapenfeiten zijn het halen van de bekerfinale van 2016 en de vierde plaats in de competitie vorig seizoen. Belangrijke namen zijn vertrokken – Sébastien Haller, Sofyan Amrabat, Nacer Barazite en doelman Robbin Ruiter. Deze avond stonden nieuwe namen op – Yassin Ayoub, Zakaria Labyad, Gyrano Kerk, Sean Klaiber.

Rommelig

Het is soms nog wat naïef en rommelig, dit Utrecht. En onzuiver in de afwerking. Maar het geraamte staat, de intenties zijn helder. Ze bleven maar gaan. Zo ook nieuwe spits Cyriel Dessers, overgekomen van NAC. Hij is de ontdekking van dit FC Utrecht, al miste hij een enorme kans in de eerste helft – en vervolgens in de rebound. Nog niet genoeg killer.

Ten Hag spreekt over een „uitstekende prestatie” tegen een „Europese topploeg”. Grote winst is dat Utrecht vroeg in het seizoen op oorlogssterkte is, waar het vorig jaar worstelde in de eerste fase van het seizoen. Vrijdag won het met 3-0 bij ADO. Vorig seizoen behaalde Utrecht in de eerste zes speelrondes drie punten.

Een jaar geleden vertrokken sleutelspelers aan het eind van de voorbereiding, zoals spelmaker Bart Ramselaar, die naar PSV ging. Ten Hag: „Nu hebben we een veel beter fundament, daardoor zijn we sterker. We kunnen nieuwe spelers makkelijker inpassen.”

Utrechts seizoen begon al ruim een maand geleden, op 13 juli op Malta tegen FC Valletta – het EK voor vrouwen moest nog beginnen. Utrecht doorstond de eerste proef en schakelde vervolgens het Poolse Lech Poznan uit. En nu, Zenit? ‘We gaan Europa in’, klinkt het al. Een zware klus wacht nog, volgende week. Ten Hag: „We moeten niet euforisch worden.”