Akkoord AkzoNobel en Elliot over conflict

De partijen ruzieden de afgelopen maanden over de overnamepoging door branchegenoot PPG. Elliot staakt zijn juridische strijd voorlopig en krijgt in ruil een commissaris.

Foto Lex van Lieshout/ANP

AkzoNobel en de activistische aandeelhouder Elliot hebben in ieder geval voor even hun conflict bijgelegd. Het chemie- en verfconcern maakte woensdagochtend bekend dat beide partijen een akkoord hebben bereikt in een al maanden durend conflict. Hedgefonds Elliot steunt de voordracht van de nieuwe topman Thierry Vanlancker terwijl het bedrijf de afsplitsing van de chemicaliëntak gaat doorzetten. Daarnaast worden alle juridische procedures die Elliot heeft lopen tegen AkzoNobel voor minstens drie maanden opgeschort.

Akzo op zijn beurt benoemt drie nieuwe, extra commissarissen. De namen van twee van hen, de ervaren Britten Sue Clark en Patrick Thomas, zijn woensdag al bekendgemaakt en hebben de steun van Elliott, hoewel ze geen banden zouden hebben met het hedgefonds. Voor de selectie van de derde zegt Akzo toe zijn grootaandeelhouders „te raadplegen”. Vrij vertaald: Elliott krijgt een bevriende commissaris.

Dat hebben de twee partijen woensdagochtend in een gezamenlijk persbericht bekendgemaakt. Na „recente en constructieve gesprekken” zijn Akzo en Elliott, dat bijna 10 procent van de aandelen heeft, een „standstill” overeengekomen.

Machtsstrijd

De onverwachte wapenstilstand maakt een voorlopig einde aan een bittere machtsstrijd die bijna een half jaar heeft geduurd en een landelijke discussie heeft losgemaakt over bescherming van Nederlandse topbedrijven tegen ongewenste belagers én agressieve aandeelhouders.

De verfonderneming (46.000 werknemers, waarvan 5.000 in Nederland) is aangeschoten wild sinds ze in maart van dit jaar te maken kreeg met de avances van branchegenoot PPG. Een laatste bod de Amerikanen, van 96,75 euro per aandeel, werd eind mei door Akzo van de hand gewezen. De koers van het aandeel schommelde op dat moment rond de 75 euro. PPG gaf aan de strijd daarom op te geven.

Gesteund door politici en bedrijfsleven, die vrezen voor een uitverkoop van Nederlandse multinationals, wist Akzo zijn belager op afstand te houden. Maar daarmee haalde het de woede van zijn aandeelhouders op de hals, Elliott voorop. De aandeelhouder had een forse winst kunnen maken op de beleggingsportefeuille als gevolg van de overname.

Rechtszaken

Akzo had eerder al de chemicaliëntak in de etalage gezet om de beleggers tegemoet te komen. Dat was voor Elliot onvoldoende: het hedegefonds spande samen met enkele andere grotere aandeelhouders meerdere rechtszaken aan tegen het Nederlandse concern.

De Ondernemingskamer wees echter een eis om Akzo te dwingen alsnog met PPG om tafel te gaan af. Eind juli stonden beide partijen opnieuw tegenover elkaar in de rechtszaal: ditmaal ging het over de vraag of de aandeelhoudersvergadering zou moeten stemmen over de positie van commissaris Anthony Burgmans. Dat verzoek werd enkele dagen terug door de voorzieningenrechter “prematuur” en “voorbarig” genoemd. Ondertussen stapte wel topman Ton Büchner op wegens gezondheidsredenen.

Een eindeloze strijd dreigde – reden blijkbaar voor beide partijen om concessies te doen. Er is dan ook genoeg te doen. Onder leiding van de nieuwe topman Thierry Vanlancker wil Akzo in de komende maanden zijn chemietak afstoten. Daarbij krijgt het de steun van de aandeelhouders, óók Elliott. Sterker nog, het plan is min of meer geboren onder druk van de aandeelhouders en Elliott zou nu hebben bedongen dat de splitsing volledig zal zijn, dus geen verzelfstandiging waarbij Akzo een deel van de aandelen houdt.

De Ondernemingskamer concludeerde al in mei: Akzo mag de strijd met PPG hebben gewonnen, het verfbedrijf kan niet zonder de steun van zijn beleggers. Daarvoor moet het concessies doen. Dat blijkt deze woensdag eens te meer.