12+1 keer wereldkampioen, een Spaanse sportlegende

Ángel Nieto 1947-2017

Motorcoureur Ángel Nieto, donderdag overleden op 70-jarige leeftijd, was in zijn tijd bijna onverslaanbaar.

De legendarische Spaanse motorcoureur Ángel Nieto, in 1976. Foto EPA

Het waren prachtige beelden, de Grand Prix van Le Mans in 2008. De ene grootheid vraagt de ander om samen een ererondje op de motor over het circuit te rijden. Valentino Rossi had zojuist voor de 90ste keer een race gewonnen, evenveel als de man bij wie hij graag – heel even – achterop wilde, Ángel Nieto, toen 61. „Hier, neem hem”, had de Italiaan tegen de oude Spanjaard gezegd. Die weigerde eerst, maar na wat aandringen van Rossi reden ze toch samen weg, heel langzaam.

Rossi haalde donderdag bij de persconferentie in Brno, waar hij dit weekend de Groet Prijs van Tsjechië rijdt in de MotoGP, herinneringen op aan zijn vriend Nieto. Aan de man van wie hij dacht dat hij weleens écht heel oud had kunnen worden. Want hij had zijn moeders DNA, en die vierde laatst haar honderdste verjaardag; het zou hem niet verbazen als zij er nog dertig jaar aan vastplakt. Maar Nieto, een Spaanse sportlegende, overleed donderdag op zeventigjarige leeftijd. Net wanneer het leek alsof hij wat herstelde van het quadongeluk dat hij eind juli had gehad. Hij had daarbij zware hoofdverwondingen opgelopen en werd sindsdien in een kunstmatige coma gehouden.

Werken in garage

Ángel Nieto Roldán werd geboren in Zamora, een stadje in het noordwesten van Spanje, maar verhuisde op jonge leeftijd naar Madrid. Van jongsaf aan was hij al bezig met motorrijden. Hij werd assistent in een garage in de Spaanse hoofdstad. Met hulp van de eigenaar begon hij met racen, maar pas na zijn verhuizing naar Barcelona kon zijn profcarrière beginnen. Via Bultaco en Ducati kwam hij bij Derbi, waarvoor hij kon uitkomen in het wereldkampioenschap. Zijn eerste race was in 1964, in 1969 werd hij in de 50cc-klasse als eerste Spanjaard ooit wereldkampioen.

In zijn topjaren was Nieto vrijwel onverslaanbaar. In totaal zou hij dertien keer wereldkampioen worden, inclusief titels in de 80 en 125 cc. Hij sprak vanwege zijn bijgeloof overigens altijd over ‘12+1’ titels. Zijn 90 GP-overwinningen zijn alleen door Rossi (115) en diens landgenoot Giacomo Agostini (122) overtroffen. Nieto is bovendien recordhouder in Assen, met liefst 15 TT-zeges in zijn carrière, die hij in 1986 beëindigde. Nieto’s prestaties vormden de basis voor Spaans succes op de motor, met onder anderen Jorge Martínez , Dani Pedrosa, Marc Márquez en Jorge Lorenzo als latere wereldkampioenen.

„Hij was een van de eerste échte moderne coureurs. Ik heb hem nooit zien rijden omdat ik nog heel jong was, maar ik heb hem altijd bewonderd om zijn charisma, zijn sympathieke persoonlijkheid en de manier waarop hij zaken aanpakte”, zei Rossi in Brno volgens Motorsport.com. „Het was een grootse coureur met veel energie.”

Agostini, zelf vijftienvoudig wereldkampioen, zei volgens de Spaanse sportkrant El Mundo Deportivo over zijn vriend Nieto dat die „herinnerd moet worden als groot kampioen”. „Ik had nog tegen zijn vrouw Belinda gezegd dat ik hoopte dat hij de belangrijkste wedstrijd in zijn leven zou winnen. Het mocht niet zo zijn.”