‘The Big Sick’: herkenbaar voor gewone moslims

Inside Hollywood

Romkom ‘The Big Sick’ gaat over de ingewikkelde liefdesrelatie tussen een Pakistaans-Amerikaanse man en een witte vrouw. Een belangrijk verhaal, vond topproducent Judd Apatow.

Judd Apatow. Foto Graham Hughes/AP

Met zijn onrustige blik en sjofele voorkomen doet Judd Apatow denken aan een overwerkte vader, niet aan een topproducent in de Amerikaanse entertainmentwereld. Toch is de 49-jarige filmmaker dat wel. Wie succes wil boeken met een humoristisch scenario voor film of televisie klopt eerst aan bij Apatow. Met successen als speelfilm The 40-Year-Old Virgin (regie) en de serie Girls (producent) is hij uitgegroeid tot de comedykoning van Hollywood.

Dat heeft de Amerikaan - volgens hemzelf - niet blasé gemaakt. “Maar wel kieskeurig”, geeft hij toe tijdens een ontmoeting in Beverly Hills. Apatow is als producent verbonden aan The Big Sick, een intelligente romkom die vanaf deze week in de Nederlandse bioscopen te zien is. “Als iemand bij me komt met een geweldig scenario zoals The Big Sick, dan heb ik zoiets van: je hebt mij niet nodig voor de regie”, vertelt hij. “Als producent, met mijn netwerk kan ik natuurlijk wel iets betekenen.” Deze film verdiende “een stevig push, want het is een ontzettend belangrijk verhaal”, vindt Apatow.

Meldt een aanstormend talent zich met een ruw idee, dan stapt hij aan boord om hulp te bieden met zijn reputatie en ervaring. Het overkwam ook Amy Schumer in 2015. De comédienne was bekend vanwege haar standup comedy, maar nog niet doorgebroken als filmster. Apatow hielp haar met het ‘nog wat onaffe’ scenario dat ze had geschreven en nam de regie op zich. Het resultaat was romkom Trainwreck, met Schumer in de hoofdrol. De film scoorde goed: op het budget van 35 miljoen dollar werd 140 miljoen verdiend.

Het succes van Apatow

Dat is de ‘Apatow touch’. De echtgenoot van actrice Leslie Mann heeft het vermogen om komisch talent te herkennen en tot grote hoogten op te stuwen: Lena Dunham, Seth Rogen, Jonah Hill, de lijst is lang. Nu is de beurt aan Kumail Nanjiani, de stand-upcomedian en hoofdrolspeler op wiens levensverhaal The Big Sick is gebaseerd. Apatow is een van de producenten, Michael Showalter deed de regie. Ook hij is als acteur, scenarist, producent en nu regisseur een protegeé van Apatow.

The Big Sick was een hit op het filmfestival van Sundance en is sindsdien met lof overladen door Amerikaanse critici en bioscoopgangers. Apatow zag dat al aankomen. Tijdens testvertoningen - een beproefde methode om te peilen hoe een film het zal doen - waren kijkers onverdeeld positief. “Geen enkele film van mij is ooit zo goed ontvangen tijdens de eerste screenings”, vertelt hij. Successen als Bridesmaids en The 40-Year-Old Virgin werden in eerste instantie minder goed gewaardeerd.

Lees ook het interview met Kumail Nanjiani en Emily Gordon: ‘Ik was een beetje een zak’

Drie elementen spraken hem aan: het talent van Najiani, het ‘roman-achtige’ karakter van het scenario, en de kans om een film te maken over een moderne moslim in Amerika, waarin diens geloof een bijzaak is - zoals we dat kennen van christenen en joden. “Dit verhaal heeft een vreemde structuur”, zegt Apatow. “Dat zien we in boeken, minder in films. Het werkt, vind ik, omdat we direct van de hoofdpersonen gaan houden.” Hij is niet alleen blij met Nanjiani , die zichzelf speelt, maar ook met Zoe Kazan als zijn geliefde, Holly Hunter als haar moeder en Ray Romano als haar vader.

‘Ze willen je bang maken’

De kans om een jonge, met zijn geloof en cultuur worstelende zoon van immigranten te portretteren, wilde Apatow grijpen. In films zien we moslim vaak als verdacht type of bad guy. Dit keer is het personage een moderne twintiger die botst met zijn traditionele, conservatieve ouders nadat hij op een niet-moslima verliefd wordt.

Voor de emancipatie van westerse moslims en de samenleving als geheel zijn dit soort verhalen belangrijk, vindt de producent. “Het is uiterst frustrerend voor mensen als Kumail dat een minuscuul percentage van extremisten de beeldvorming rond moslims bepaalt. Als je het nieuws kijkt, en dan vooral Fox News - ze willen je bang maken, wat ons beeld van de werkelijkheid vertroebelt”, zegt Apatow. “De ervaring van moslims in de Verenigde Staten staat veel dichter bij wat we in deze film zien. Daarom is het van belang dat mensen de film zien.”

The Big Sick was af voordat Donald Trump werd gekozen, maar vanwege de huidige sfeer in de VS is Apatow - een progressieve Democraat - tevreden met de timing. “Ons land verandert. Dat is een onomkeerbaar feit en het moet weerspiegeld worden in de films die we maken.”